Estados Unidos y El Salvador, a Tahití

Estados Unidos conquistó este fin de semana su tercer Campeonato de Beach Soccer de la CONCACAF, y junto a El Salvador, segunda clasificada, viajará a la Copa Mundial de Beach Soccer de la FIFA, que tendrá lugar en septiembre en Tahití. Los norteamericanos, ausentes de la cita mundial en las tres últimas ediciones, han regresado por todo lo alto, mientras que los salvadoreños siguen imparables su trayectoria ascendente.

La final, celebrada el domingo en Nassau (Bahamas), en el complejo deportivo Malcolm Park, que cuenta con instalaciones para la práctica del fútbol playa y del futsal, fue muy reñida y reflejó a la perfección el ambiente y la competitividad del certamen. La prueba preliminar duró cuatro días y, por primera vez en su historia tuvo como escenario un país caribeño. Las Barras y Estrellas, bajo la batuta de Eddie Soto, se pusieron por delante en el marcador (3-2), pero en los últimos compases del choque, los prometedores cuscatlecos igualaron la contienda. Así las cosas, el duelo se decantó en la prórroga del lado estadounidense merced al tanto del prolífico Nick Perera, el héroe del día que otorgó a los suyos su primer título de la CONCACAF desde 2007, su última participación en la cita mundial.

No es la primera vez que el buen hacer de Perera, quien juega al fútbol sala profesionalmente con el Wave de Milwaukee, resulta providencial. Anotó en tres ocasiones en el primer partido de Estados Unidos, una victoria por 5-2 ante Guatemala. Sumó dos más en el 5-0 contra el farolillo rojo del torneo, Puerto Rico. Y materializó otras tres en el triunfo por 9-2 frente a la anfitriona, Bahamas, lo que propició el pase de los norteamericanos a semifinales. Ante Costa Rica, con una plaza para Tahití 2013 en juego, Perera y compañía remontaron dos goles en contra y se impusieron a los Ticos por 4-3, con la inestimable ayuda de los veteranos Francis Farberoff y Anthony Chimienti.

El Salvador, campeona regional en 2009, llegó a la final con un registro menos convincente que el de su rival. Derrotó a Jamaica y cayó a manos de la líder del Grupo C, Costa Rica. Frank Velasquez, Balón y Bota de Bronce en Rávena 2011, fue su adalid en ataque de principio a fin, con cinco realizaciones en esos dos encuentros. En el grupo estaban encuadradas solo tres selecciones, y El Salvador volvió a medirse a Jamaica por un puesto en semifinales como mejor segunda clasificada. Los cuscatlecos necesitaban ganar por más de tres goles para superar en la tabla a Bahamas, y vaya si lo lograron: 8-4 frente a Jamaica con dos dianas más de Velasquez. Su siguiente contrincante fue la todopoderosa México, bicampeona de la CONCACAF, a la que se impuso en un duelo épico.

México apabullada, El Salvador apabullante
El encuentro se disputó a un ritmo frenético, con un calor sofocante, y concluyó en tablas tras el tiempo reglamentario y la prórroga (3-3), por lo que hubo que recurrir a los penales. Herbert Ramos fue la estrella indiscutible de El Salvador, ya que atajó el lanzamiento de Ricardo Villalobos y permitió a Walter Torres clasificar a los centroamericanos para su cuarta Copa Mundial de Beach Soccer consecutiva. Liderada por el Mejor Jugador del certamen, Agustín Ruiz, El Salvador se adjudicó merecidamente su plaza en la final.

México terminó tercera, aunque era la clara favorita y se esperaba que estuviera presente en la que hubiese sido su cuarto Mundial. Los pupilos de Ramón Raya dominaron el Grupo B (que se quedó con tres contrincantes tras la retirada de Guyana a escasas horas del pitido inicial), con 19 dianas a favor y solo una en contra en sus victorias ante Canadá y Trinidad y Tobago. Sin embargo, en última instancia, el Tri no pudo con el coraje y la dedicación de los salvadoreños.

De este modo, Estados Unidos y El Salvador unirán sus nombres a los de las representantes sudamericanas, Argentina, Paraguay y Brasil, en la Copa Mundial de Beach Soccer de la FIFA 2013, a celebrar en septiembre en Papeete (Tahití). Por Asia participarán Irán, Emiratos Árabes Unidos y Japón, mientras que Holanda, España, Rusia y Ucrania harán lo propio por Europa. Tahití está clasificada automáticamente en calidad de anfitriona.

Clasificación final
1 Estados Unidos*
2 El Salvador *
3 México
4 Costa Rica
5 Guatemala
6 Bahamas
7 Trinidad y Tobago
8 Canadá
9 Jamaica
10 Puerto Rico
* Clasificada para Tahití 2013

Mejor jugador
Agustín Ruiz (ELS)

Máximo anotador
Nick Perera – 11 dianas (USA)

Mejor guardameta
Chris Toth (USA)