El pasado 8 de abril, el club The Strongest de Bolivia celebró sus 100 años de vida. Los aurinegros han sido uno de los principales protagonistas en los momentos claves de la historia del fútbol de ese país, lo que le vale un justo reconocimiento del mundo entero. A continuación, FIFA.com le rinde homenaje a la institución decana del balompié boliviano.

Nacimiento del club
En 1908, un grupo de amigos de clase media de la cuidad de La Paza, todos veinteañeros y recién salidos del servicio militar obligatorio, decidieron fundar un equipo de fútbol. A la hora de elegir el nombre, la mayoría coincidía en el que mismo debía llevar la palabra "Strong" ("fuerte" en inglés). Así, el 8 de abril de aquel año fundaban el Strong Foot Ball Club. Con el correr de los días, se le agregó la palabra "The" ("el") y, al mismo tiempo, la terminación "est" a "strong": The Strongest ("El más fuerte") sería su nombre definitivo.

Si bien se analizó vestir una camiseta con listones verticales verde oscuro y amarillo, fue la idea de uno de los socios fundadores la que se impuso: las rayas serían negras y doradas, como los colores de un pájaro autóctono de La Paz llamado chayñita. En cuanto a la mascota, si bien el comienzo fue una vicuña y luego un leopardo, finalmente se adoptó al tigre, que acompaña a la institución hoy en día, e intenta sintetizar el espíritu estronguista: fuerza, persistencia y garra.

Mitos y realidades de una pasión
Siendo el club decano del fútbol boliviano, no extraña que The Strongest haya estado ligado a los primeros pasos formales del deporte en el país. En 1911, el Departamento de La Paz organizó la Copa Prefectura, primera competencia oficial en Bolivia, y el título quedó en manos de los mirasoles.

De hecho, la era amateur o semi-profesional estuvo dominada por The Strongest, uno de los clubes fundadores de la Asociación de Fútbol de La Paz: sobre 29 torneos disputados entre 1914 y 1949, logró 13 títulos y seis subcampeonatos. Al principio, sus clásicos oponentes eran el Colegio Militar (ya desaparecido) y Universitario de Sucre, pero todo cambiaría con el nacimiento del también paceño Bolívar (1925), que se transformaría con el paso del tiempo en su más acérrimo rival.

La campaña de 1930 marcó un hito sin igual de la época: The Strongest ganaría su décimo título sin perder ningún partido y sin siquiera recibir un gol.

La Guerra del Chaco, conflicto bélico que enfrentó a Bolivia y Paraguay entre 1932 y 1935, daría origen a un hecho inédito: en honor a la heroica caída en acción de José Rosendo Bullaín, un ex jugador estronguista, la batalla en la que perdió la vida sería conocida como la Batalla de Cañada Strongest.

El profesionalismo llegó en 1950, pero los aurinegros debieron esperar 14 años para celebrar su primer título nacional. Aquel equipo jugó por primera vez la Copa Libertadores en 1965, logrando la primera victoria de un conjunto boliviano como visitante en dicha competición.

En 1969, la tragedia golpeó al club, al perder la vida todo su plantel en un accidente aéreo. Sin embargo, The Strongest se levantó y, fiel a su historia, siguió luchando, obteniendo el bicampeonato paceño (1970 y 1971), así como también el título nacional en 1974.

La creación de Liga del Fútbol Profesional Boliviano trajo más éxitos. De hecho, se quedó con el torneo inaugural de la LFPB en 1977, el primero de los siete lauros que ha logrado hasta el día de hoy.

El presente
Tras obtener los dos primeros campeonatos desde la implementación de los torneos cortos en 2003, The Strongrest lleva cuatro años sin una vuelta olímpica. Lo más cerca que llegó fue segundo en el Torneo Adecuación 2005, pero haber terminado debajo del Bolívar fue un trago difícil de dirigir. Además, desde 2006 que no participa de una copa internacional. Por eso, su directiva ha apostado a todas sus fichas al torneo 2008, donde marcha en una expectante tercer ubicación.

El estadio
The Strongest cuenta con un estadio propio, inaugurado en 1987 y llamado Rafael Mendoza Castellón, en honor uno de los presidentes que más hizo por el club. Sin embargo, históricamente ha jugado en el Hernando Siles de La Paz, sede habitual de la selección boliviana. De hecho, en 1930 jugó el encuentro inaugural, derrotando a su entonces clásico rival Universitario por 4-1.