Esta semana comienzan las semifinales de la Liga de Campeones de la AFC, que nos ofrecen dos choques apasionantes. El primero reúne a dos vecinos y rivales saudíes, Al Ittihad y Al Ahli, que se verán las caras este lunes en el partido de ida en Yeda, en el clásico número 155 de su historia.

Dos días más tarde, el Bunyodkor uzbeco y el Ulsan Hyundai, representante de la República de Corea —los dos en su segunda participación en semifinales— se medirán en Tashkent con la vista puesta en su primera clasificación para la final continental. FIFA.com analiza lo que nos reservan los encuentros de ida.

Partidos de ida de semifinales
22 de octubre
Al Ittihad-Al Ahli
24 de octubre
Bunyodkor-Ulsan Hyundai

El partido destacado
Al Ittihad-Al Ahli

Son muchos los aficionados al fútbol de Asia que estarán pendientes del duelo entre el Al Ittihad y el Al Ahli en el estadio Príncipe Abdullah al Faisal, que ambos comparten, y que también será el escenario del encuentro de vuelta. De hecho, el clásico de Yeda, que se remonta a 1938, es el más antiguo de Arabia Saudí, y sin duda figura entre los más prominentes de Asia.

El Al Ittihad es el segundo club saudí más laureado, detrás del Al Hilal, con ocho títulos de liga, y presenta un registro superior en los enfrentamientos directos, 58 victorias por 50 de su oponente, incluido un 7-0 en la Copa del Rey de 1960, que aún hoy sigue siendo el tanteo más abultado entre ambos conjuntos.

La temporada pasada, el Al Ahli venció por 3-1 en su primera contienda, pero el Al Ittihad replicaría luego mediante un triunfo por un solitario tanto, un resultado que acabaría pagando caro el Al Ahli, ya que el Al Shabab le arrebató el título de liga por una diferencia de dos puntos. La que iba a ser su primera cita de esta campaña, fijada para el mes pasado, fue aplazada debido a los compromisos de la Liga de Campeones.

El Al Ahli de Karel Jarolim, que aspira a desquitarse, no ha cosechado buenos resultados en sus últimos encuentros. Tras perder 2-0 a manos del Najran, ha caído a la séptima plaza de la tabla nacional. Y también afronta otro obstáculo, una lista de lesionados cada vez más grande: el zaguero Kamel al Mousa y el centrocampista Abdulrahim Jaizawi son duda, y el capitán, Mohammed Massad, está tratando de acelerar su recuperación.

El Al Ittihad del técnico Raúl Caneda, por su parte, deberá arreglárselas sin el experimentado defensor Redha Tukar, sancionado. Y su artillero Naif Hazazi, segundo máximo realizador del torneo con siete dianas hasta la fecha, está convaleciente de una lesión de rodilla.

La previa
Bunyodkor y Ulsan Hyundai saltarán al campo en Tashkent con el objetivo de hacer historia aupándose por primera vez a la final. Pero, aunque su meta sea la misma, presentan balances dispares en sus respectivas ligas. Los uzbekos, dirigidos por Mirjalol Qosimov, ganaron el sábado 1-0 al Nawbahor Namangan, y se hallan ahora a solo dos puntos del Pakhtakor, líder. A tres jornadas de la conclusión del campeonato, siguen soñando aún con conquistar una inédita doble corona, nacional y asiática.

En cuanto a los visitantes, perdieron por idéntico resultado, 3-1, ante Pohang Steelers y Jeonbuk Motors en la reciente ronda eliminatoria de la K-League. Después de decir adiós a la copa nacional, tras sucumbir por 3-0 frente al Gyeongnam FC, y quedarse fuera de las tres primeras plazas en la clasificación de liga, los subcampeones de la última temporada están a un paso de quedarse fuera de la Liga de Campeones del año que viene.

Los hombres de Kim Ho-Gon quieren salvar la temporada, y harán todo lo posible por conseguir un buen resultado a domicilio. Una de sus principales armas en ataque es el brasileño Rafinha, que firmó tres goles en el tanteo global de 5-0 sobre el Al Hilal. Los locales apostarán a su vez por la experiencia del capitán, Viktor Karpenko, y del delantero Anvarjon Soliev, internacional con su selección.

Jugador a seguir
El brasileño Diego Souza todavía se está aclimatando al Al Ittihad, pero ya ha empezado a recuperar su habitual olfato goleador. Fue el autor del tanto del empate contra el Guangzhou Evergrande, en un partido en el que los suyos remontaron y acabaron venciendo 4-2, antes de abrir el marcador ante el Al Taawun en un encuentro de liga que se saldó con un 3-3.

Números que hablan
2:
el Al Ittihad llega a estas semifinales como único equipo asiático que ha ganado dos veces la Liga de Campeones, mientras que tanto el Ulsan como el Bunyodkor actuarán por segunda vez en esta fase.

La frase
“Estábamos esperando que llegase este partido, y nos hemos preparado bien. Somos plenamente conscientes de la importancia que tiene para el equipo. Ya estoy totalmente restablecido [de su lesión], y estoy preparado para participar”, Amad al Hosani, delantero omaní del Al Ahli.