Los clasificados para los octavos de final de la Liga de Campeones de la UEFA, pertenecientes a 9 países distintos, buscan suceder al defensor del título (entre ellos, el propio FC Barcelona). La ida se juega del 14 al 22 de febrero y la vuelta del 6 al 14 de marzo, con la disputa de dos encuentros por noche.

Italia, que por octava campaña consecutiva presenta 3 equipos entre los 16 últimos supervivientes (Nápoles, Inter y AC Milan), será el país mejor representado. Ese honor venía recayendo habitualmente en Inglaterra, que esta vez sólo contará con 2 contendientes (Arsenal y Chelsea), algo que no ocurría desde el curso 1999-2000. Algo parecido sucede con España, representada por un solitario dúo (Barcelona y Real Madrid) por primera vez desde la campaña 2004-2005. 

Hay que destacar asimismo la presencia de 5 clubes procedentes de la fase previa (Bayern de Múnich, Benfica, Olympique de Lyon, Arsenal y APOEL de Nicosia), así como el hecho de que APOEL, Nápoles y Zenit de San Petersburgo se estrenarán en esta ronda.

El programa
Martes 14 de febrero
Olympique de Lyon - APOEL de Nicosia
Bayer Leverkusen - Barcelona

Miércoles 15 de febrero
AC Milan - Arsenal
Zenit de San Petersburgo - Benfica

El partido destacado
Bayer Leverkusen - FC Barcelona, BayArena de Leverkusen (20:45 horas)
El campeón de Europa no atraviesa por su mejor momento de forma, a imagen y semejanza de su Balón de Oro de la FIFA, Lionel Messi. El equipo catalán se ha quedado descolgado en la liga a 10 puntos del Real Madrid y, aunque no lo reconozca oficialmente, Pep Guardiola parece haberse marcado a partir de ahora dos objetivos prioritarios: revalidar el título en la Liga de Campeones de la UEFA y ganar la Copa del Rey. En Pamplona (3-2 ante Osasuna), las sensibles ausencias de Sergio Busquets, Andrés Iniesta y Xavi dejaron un gran vacío en la medular, a pesar del innegable talento de los jóvenes canteranos blaugranas. En Leverkusen, el regreso casi seguro de Iniesta y Xavi debería devolver el equilibrio a todo el equipo. El Bayer también viene de sufrir una derrota (1-0 en Dortmund), que puso fin a una racha de seis partidos invicto como visitante. Robin Dutt inició el encuentro con un 4-4-2 para acabar jugando con tres puntas (André Schürrle, Stefan Kiessling y Karim Bellarabi), al tiempo que sentaba a Michael Ballack en el banquillo por tercer partido consecutivo. En el apartado estadístico, si bien el Barcelona lleva 15 encuentros sin perder contra equipos alemanes (12 victorias y 3 empates), hay que resaltar que el Bayer Leverkusen ganó sus tres compromisos en casa de la liguilla. Eso sí, el Barça también se impuso en sus tres choques como visitante...

La previa 
AC Milan - Arsenal
Aunque no es supersticioso, Massimiliano Allegri torció el gesto durante el sorteo al conocer el nombre de su rival en octavos. El Milan, en efecto, encadena tres derrotas en casa contra clubes ingleses en eliminatorias de la máxima competición continental (Arsenal en 2008, Manchester United en 2010 y Tottenham la pasada campaña). En todo caso, la escuadra rossonera, pese a la ausencia de varios titulares, viene de dar una nueva muestra de su eficacia en Udine (1-2), lo que le ha servido para auparse provisionalmente al liderato de la liga italiana. Curiosamente, el mismo resultado que obtuvo el Arsenal a domicilio contra el propio Udinese en la presente Liga de Campeones, para sentenciar el 1-0 logrado en la ida de Londres. A pesar de la lesión de Per Mertesacker, los Gunners vienen de incrustarse en el cuarteto cabecero de la Premier League gracias a su victoria en Sunderland (1-2). Por lo demás, habrá que estar muy atentos al duelo a distancia entre Zlatan Ibrahimovic y Robin van Persie, dos de los mejores goleadores del Viejo Continente.

Olympique de Lyon - APOEL de Nicosia
El conjunto lionés, un viejo conocido de las eliminatorias de la segunda fase (se trata de su novena presencia consecutiva en los octavos de final) tiene demasiada experiencia como para tomarse a la ligera a un APOEL de Nicosia que llega un poco con la piel de cordero. Los hombres de Remi Garde, clasificados por los pelos gracias a una espectacular goleada al Dinamo de Zagreb (1-7) en la última jornada, suelen depender bastante del rendimiento y el acierto del argentino Lisandro López, su auténtico director de orquesta. El APOEL, entretanto, se dispone a jugar su 13º encuentro en la presente Liga de Campeones (6 victorias, 4 empates y 2 derrotas), tras haber logrado sendos triunfos de prestigio ante el FC Porto y el Zenit de San Petersburgo. El cuadro chipriota confía mucho en la eficacia de su artillero Aílton (7 dianas) y en la regularidad del portugués Nuno Morais y del brasileño Marcelo Oliveira, los únicos que han jugado todos sus partidos.

Zenit de San Petersburgo - Benfica
Al Zenit, el cuarto conjunto ruso que consigue clasificarse para los octavos de final, se le ha debido de hacer eterna la espera desde que, en la última jornada de la liguilla, obtuvo su pase en detrimento del FC Porto. No en vano, los hombres de Luciano Spalletti (que acaba de renovar su contrato como entrenador del equipo) llevan sin jugar desde entonces debido al parón invernal. Ironías del destino, pese a la ausencia de partidos oficiales, el Zenit ha sufrido la baja de Danny, quien se perderá el resto de la temporada tras lesionarse en un entrenamiento. Por tanto, el media punta portugués no podrá enfrentarse a sus compatriotas del Benfica, que dominan cómodamente en su liga (5 puntos de ventaja sobre el gran rival de Oporto) y que regresan a las eliminatorias de la Liga de Campeones por primera vez desde 2006.

Jugador a seguir
Thierry Henry (Arsenal)
A sus 34 años, el máximo goleador en la historia del Arsenal (229 tantos), disputará seguramente su último partido en Europa en el campo del Milan, antes de reintegrarse a la disciplina de los Red Bulls de Nueva York. Su efímera cesión a los Gunners está resultando especialmente prolífica, con un balance de 3 goles (2 de ellos decisivos) y con un promedio de una diana cada 36 minutos. “Ese rendimiento demuestra que el talento nunca muere. Espero que añada otras pocas líneas a su leyenda en la Liga de Campeones”, comentó Arsène Wenger, entrenador del Arsenal.

Números que hablan
2: Inglaterra, Francia y Alemania cuentan con dos equipos en octavos cada uno. Paradójicamente, no obstante, ninguno de esos tres países está representado por su vigente campeón nacional.

La frase
“Hay gente que me ha elevado a la altura de los grandes nombres, pero también han dicho cosas malas de mí. Lo importante es ser lo mejor posible en un momento dado. A los elogios y las críticas no hay que darles demasiada importancia”.
Pablo Aimar, cerebro argentino del Benfica

¡Que se oiga tu voz!
¿Puede dar la sorpresa el Bayer Leverkusen contra el defensor del título?