La última semana de la fase de grupos de la Copa Libertadores será definitiva. Además de determinar los cuatro equipos que faltan por reservar su plaza en octavos, los inminentes encuentros establecerán el orden de los 16 clasificados y los subsiguientes emparejamientos en las eliminatorias. De los 12 partidos programados, sólo uno, el Peñarol-Godoy Cruz, no influirá para nada en la marcha de la competición, prueba de que los próximos días serán de fuertes emociones. FIFA.com preludia el guión.

El partido destacado
Bolívar (BOL) - Universidad Católica (CHI)
Grupo 3, martes, 22:30 (horario de Brasilia), estadio Hernando Siles

Ambos equipos se enfrentarán en La Paz para decidir quién dará el salto a la siguiente fase junto al Unión Española en el Grupo 3. Los bolivianos, dueños de siete puntos, llegan en mejor situación y sólo necesitan un empate para pasar. Además cabe recordar que el Bolívar venció al Universidad Católica en los dos encuentros que ha disputado hasta el momento contra los Cruzados en sus dominios. A los chilenos, en cambio, no les queda más alternativa que romper ese tabú y asaltar por primera vez la fortaleza de su rival.

El técnico del Bolívar, Mario Lepe, no podrá contar con William Ferreyra, magullado. Ever Cantero entrará en su lugar para formar el tridente ofensivo en colaboración con Juan Carlos Arce y Damián Lizio. Del otro lado, el Universidad Católica llegará a La Paz dos horas antes del encuentro, que el capitán Cristián Álvarez ha calificado como "el partido más importante del año".

Las previas
En ese mismo Grupo 3, el Unión Española, que suma 10 puntos, visita al ya eliminado Junior de Barranquilla con la sana intención de mejorar su colocación en la tabla. Una situación parecida se da en el Grupo 7, donde el Deportivo Quito y el Defensor Sporting luchan por la plaza todavía libre. Los ecuatorianos tienen un punto más en el casillero, siete frente a seis, y además juegan en casa contra el apeado Chivas. Los uruguayos arrostrarán al temible Vélez Sarsfield, que con 12 puntos espera terminar con el mejor balance de la primera fase mediante un nuevo golpe de autoridad en su cancha.

El panorama pinta mucho menos nítido en el Grupo 1, donde ningún equipo está clasificado. No obstante, el Santos, líder con 10 puntos, sólo quedará fuera de la carrera si es derrotado en casa por una diferencia de cinco goles ante The Strongest, con siete enteros. Liderados por un Neymar en forma, los actuales campeones no temen ese posible desenlace y saldrán a cobrar el máximo número de puntos. La misión del conjunto boliviano es, ¡ay!, complicadísima, ya que ni el empate les sirve para subsistir. La razón es que el Internacional, segundo con ocho puntos y contrincante en Perú del farolillo rojo, el Juan Aurich, tiene un saldo goleador muy superior.

Al igual que el Vélez y el Unión Española, hay otros cinco combinados que sueñan con posiciones finales sobresalientes. Es el caso del Fluminense, que había recaudado un pleno de victorias hasta la semana pasada, cuando perdió en Río de Janeiro ante Boca Juniors, y en esta jornada visitará a Arsenal ambicionando alcanzar los 15 puntos en el Grupo 4. Los Xeneizes encararán al agonizante Zamora y esperarán al menos un empate en el otro emparejamiento del lote para terminar primeros.

El Corinthians descansa en una posición más confortable: recibe al Deportivo Táchira en el Pacaembu con el plan de cosechar un saldo de 14 puntos en el Grupo 6 y con la moral al alza por el liderato obtenido en el campeonato paulista. En esta misma sección, el Cruz Azul se medirá con el Nacional paraguayo, empeñado en amontonar 11 puntos.

Por último, en el Grupo 8 tendrá lugar un combate directo por el primer puesto y por las primeras posiciones generales en la cita entre el Universidad de Chile y el Nacional de Medellín. Los chilenos quieren tomarse la revancha por la derrota de 2-0 sufrida en la ida y aspiran al liderato del cuarteto. A los colombianos les basta un empate para defenderlo.

Jugador a seguir
Rafael Moura (Fluminense)
Dada la baja del delantero Fred, que se recupera de una lesión en el muslo derecho, un reserva de lujo entrará en escena. Rafael Moura, suplente frecuente del dorsal número 9 tricolor, será titular por primera vez. El escenario continental no será ninguna novedad para el ariete brasileño, punta de lanza del Goiás que se proclamó subcampeón de la Copa Sudamericana 2010.

Números que hablan
5: Por quinto año consecutivo —y por el sexto en los últimos siete— Brasil puede inscribir cinco representantes en las eliminatorias de la Copa Libertadores. En la campaña de 2012, tres ya están ahí, el Fluminense, el Corinthians y el Vasco; y dos sólo dependen de sí mismos: el Santos y el Inter. Desde 2005, el país que tiene por lema "Orden y progreso" ha dominado la competición con cuatro títulos y al menos un finalista en siete ediciones seguidas.

La frase
"Existe un ejemplo, que es el Maracanazo, y yo lo tengo muy en cuenta. A veces los equipos se limpian la boca antes de comer. Nosotros vamos en busca de una hazaña", Eduardo Villegas, entrenador de The Strongest.

Programa de Partidos 

Martes 17
Junior de Barranquilla (COL) - Unión Española (CHI)
Bolívar (BOL) - Universidad Católica (CHI)
Deportivo Quito (EQU) - Chivas Guadalajara (MEX)
Vélez Sarsfield (ARG) - Defensor (URU) 

Miércoles 18
Arsenal (ARG) - Fluminense (BRA)
Boca Juinors (ARG) - Zamora (VEN)
Corinthians (BRA) - Deportivo Táchira (VEN)
Cruz Azul (MEX) - Nacional (PAR) 

Jueves 18
Juan Aurich (PER) - Internacional (BRA)
Santos (BRA) - The Strongest (BOL)
Peñarol (URU) - Godoy Cruz (ARG)
Universidad de Chile (CHI) - Atlético Nacional (COL)