Hay mucho entusiasmo y expectativa en torno al Atlanta United, uno de los dos nuevos clubes que militan en la Major League Soccer (MLS) tras su ampliación de esta temporada. Pero además de los primeros pasos del United en el ámbito profesional, otro fenómeno vinculado al fútbol base está uniendo a la ciudad de Atlanta.

El Station Soccer es el primer campo de fútbol del mundo construido dentro de una estación de tren. La estación, inaugurada en octubre de 2016, es un proyecto de la organización Soccer in the Streets ("Fútbol en las calles") apoyado por la Atlanta United Foundation, MARTA (el principal operador de transporte público de la ciudad), GreenFields y Musco Lighting.

El Station Soccer, cuya creación fue idea de Sanjay Patel, miembro del consejo de administración de la organización, es mucho más que un campo de fútbol insertado en el recinto de la estación Five Points MARTA, en el centro de Atlanta. 

"Se trata de integración para jóvenes y para adultos", explica Patel a FIFA.com. "Somos capaces de promover fútbol con impacto social, un lugar donde los adultos pueden jugar. Lo que normalmente es una empresa comercial en la que se paga por jugar, aquí es una empresa con impacto social, y los jóvenes pueden jugar gratis como lo harían en cualquier parte del mundo. Y además, ahora tienen un centro de tránsito que pueden utilizar para llegar a casa y jugar fuera contra otros equipos".

Impacto social
Todo lo que hace Soccer in the Streets se centra en la convicción de que el fútbol tiene la capacidad de transformar a la gente en el plano social e introducir el sentido comunitario en sus vidas. Por ejemplo, Life Works, un proyecto respaldado por la FIFA y sus fondos de Football for Hope, es un programa de Soccer in the Streets dirigido a los jóvenes de pocos recursos que necesitan oportunidades para hacerse autosuficientes y adquirir competencias que los conduzcan hacia un empleo en el futuro. Mediante planificaciones futbolísticas de un año entero, combinadas con sesiones de formación extradeportivas centradas en la inserción laboral, Life Works ayuda a desarrollar a la próxima generación de líderes.

"Construimos esta instalación aquí incorporándole una visión de la vida centrada en el fútbol. Creo que el principal cambio que hemos apreciado, y que no estaba previsto, fue el impacto social que estaba teniendo al ser una zona verde en un área urbana para las comunidades vecinas", resalta el director ejecutivo de Soccer in the Streets, Phil Hill.

Patel y Hill señalan que se han dirigido a ellos diversos agentes no futbolísticos, como grupos musicales, proyectos cinematográficos, o programas de salud y de actividad física. La estación de Five Points está situada en una zona céntrica de la ciudad, que llega a muchas de las comunidades del centro y de la parte oeste donde residen las familias.  

"La historia cambia ahora a estaciones con espacios verdes; no necesariamente a estaciones sólo de fútbol", continúa Hill. "Esta instalación sirve de núcleo para atraer a los chavales a que afronten partidos, torneos y sesiones de formación. Entra más en el modelo de ampliar esto más allá de una estación; a otras nueve estaciones".

Comunidades reunidas
Para Hill y Patel, el enfoque que va más allá de la estación Five Points, a hasta diez estaciones de MARTA, tiene como objeto facilitar a la gente el acceso y las oportunidades de jugar al fútbol, pero también se basa en reunir a las comunidades.

"Podrías tener a una comunidad latina que venga aquí a jugar con una comunidad afroamericana, y se junten con una comunidad de refugiados que ha llegado desde Clarkston, al este de la ciudad", observa Hill. "Básicamente, es una verdadera fusión del fútbol y la vida. Desde que abrimos esto, es como si hubiese cobrado vida propia".

La repercusión social del Station Soccer ha sido evidente desde el primer día en que se puso en marcha. "Cada vez que vienes aquí, pasa algo diferente", asegura Patel. "El día de la inauguración, volví por la noche, y vi a una chica que corría hasta la entrada. Llevaba una camiseta de la Fundación del Atlanta United y estaba gritándole a alguien que estaba detrás de ella, que resultó ser su madre: ‘¡Aquí es donde pasó!'".

"La chica había estado aquí por el día, y me acerqué a hablar con ella y con su madre", continúa. "Su madre dijo que la chica había vuelto a casa ese día después de estar aquí, y que no paraba de hablar de lo mucho que deseaba ser futbolista profesional; y que la había traído aquí para enseñarle dónde había vivido el mejor día de su vida".

Este artículo pertenece a la serie de reportajes de FIFA.com que ponen de relieve a las ONG que forman parte de Football for Hope, la iniciativa global de la FIFA para ayudar a mejorar las vidas de los jóvenes a través del fútbol.