Programa Forward

Un nuevo proyecto de fútbol juvenil se consolida en Japón

(FIFA.com)
FC Tokyo defeated Vissel Kobe 3-2 in the 2017 All Japan U-18 Football 

Championship playoff
  • El Campeonato Sub-18 contribuye al desarrollo de futbolistas jóvenes
  • Del proyecto surgieron promesas como Takefusa Kubo y Yuma Suzuki
  • El programa Forward de la FIFA ayuda al progreso de la cantera japonesa

Desde cualquier punto de vista, el desarrollo que el fútbol japonés ha experimentado en los últimos años resulta digno de admiración. 

La selección nipona masculina se ha clasificado para todas las ediciones de la Copa Mundial de la FIFA que se han celebrado desde 1998 y sus homólogas femeninas hicieron historia en la Copa Mundial Femenina Alemania 2011 al proclamarse campeonas del mundo. 

Por su parte, en categorías inferiores, los equipos representantes de la Federación Japonesa de Fútbol (JFA) se han convertido en habituales de las distintas citas mundialistas.

Son muchos en Asia los que se asombran ante los avances sin precedentes que el fútbol japonés ha realizado en los últimos años, pero quienes han seguido de cerca esta evolución saben que la apuesta por la cantera ha resultado clave en dicho proceso. 

No en vano, el Campeonato Japonés de Fútbol Sub-18 ha ido adquiriendo protagonismo en todo el país y ha acabado por consolidarse como la competición juvenil más importante de Japón y un escenario perfecto para el crecimiento de los jóvenes talentos.

“Antes de la creación en 2011 del Trofeo del Príncipe Takamado solo había ligas regionales”, explica Kazumichi Iwagami, Secretario General de la JFA. “Desde entonces, en cambio, se juegan más partidos oficiales”, añade.

“Una de las consecuencias de la creación de esta competición ha sido que la selección sub-20 se clasificó por vez primera desde 2007 para una Copa Mundial Sub-20 de la FIFA, la de República de Corea 2017. Además, son muchos ya los jóvenes jugadores que han adquirido experiencia en la liga juvenil antes de dar el salto a la J.League o incluso a algún club extranjero”, continúa.

Una nueva liga en plena efervescencia
La competición juvenil, conocida también como Liga Sub-18 del Príncipe Takamado, echó a andar en 2011. A pesar de ser un torneo con una historia relativamente corta, son muchos los jóvenes futbolistas de todo Japón que han participado en un certamen que se encuentra ya totalmente consolidado gracias al apoyo económico del programa Forward de la FIFA.

“En lo que respecta al respaldo económico de la FIFA, los fondos se destinan a costear los gastos de desplazamiento de los equipos participantes”, revela Tomohiro Kaise, Director del Departamento Económico de la JFA. “Este apoyo es muy importante para nosotros y resulta fundamental para el éxito de la competición”, añade.

Con los formatos de las competiciones juveniles que existían anteriormente, las posibilidades de que los jóvenes jugadores participantes se midiesen a los mejores del resto del país eran mucho más limitadas. En cambio, el Campeonato Japonés de Fútbol Sub-18 ofrece a los adolescentes nipones un trampolín hacia la consecución de sus sueños.

En la actualidad, el proyecto llega a más jóvenes que nunca, ya que en la fase preliminar de la Liga Sub-18 participan equipos de las nueve regiones en las que se divide Japón. 

Cómo se juega

  • Un total de veinte equipos se clasifican para la ronda final
  • Allí se reparten en dos grupos (zonas Este y Oeste) de diez conjuntos cada uno, que disputan sendas liguillas a doble vuelta
  • Los dos primeros de grupo disputan una final de la que sale el campeón nacional
  • Los dos últimos de grupo descienden a la división inmediatamente inferior

La Escuela de Educación Secundaria Aomori-Yamada dio la sorpresa al proclamarse campeona de la Zona Este en 2016 tras superar a rivales de la talla de Kashima Antlers, Kashiwa Reysol y FC Tokio. 

En 2017 fue precisamente el FC Tokio el que impuso su ley y se coronó campeón de la Zona Este por delante del Shimizu S-Pulse, para alzarse posteriormente con el título nacional al superar por 3-1 en la final al Vissel Kobe, ganador de la Zona Oeste.

“Nunca habíamos ganado esta competición antes”, declaró Kazuki Sato, entrenador del vigente campeón. “La liga sub-18 es un certamen de larga duración que constituye una oportunidad de acumular experiencias de gran valor para nuestros chicos, que han hecho un gran esfuerzo para llegar hasta aquí”, añadió.

El FC Tokio remontó una desventaja de dos goles para acabar imponiéndose por 3-2 al Vissel Kobe sub-18 en la prórroga de una emocionante final, y se alzó así con el Trofeo del Príncipe Takamado.

Algunas cifras relevantes

  • 360 partidos se disputan a lo largo de una temporada en la Liga Sub-18, donde cada equipo juega un promedio de 18 encuentros

  • 9 regiones de Japón están representadas en la fase preliminar de la liga

  • 13 equipos que pertenecen a clubes y siete conjuntos que representan a escuelas de educación secundaria se clasificaron para la ronda final en 2017

Formación de jóvenes talentos
La liga sub-18 ha producido ya una serie de jóvenes talentos con mucho futuro. Uno de los más recientes es Takefusa Kubo, que disputó la competición con la camiseta del FC Tokio y destacó de tal manera que formó parte de la selección japonesa en la Copa Mundial Sub-17 de la FIFA y la Copa Mundial Sub-20 de la FIFA que se celebraron el año pasado. Con solo 16 años y tras obtener reconocimiento internacional, el joven futbolista ha dado ahora el salto al primer equipo del club capitalino.

Yuma Suzuki, jugador del Kashima Antlers, es otro de los frutos de la escuela de talento de la Liga Sub-18. El joven atacante brilló con luz propia en la Copa Mundial de Clubes de la FIFA 2016, en la que marcó un gol en la semifinal que su equipo le ganó por 3-0 al Atlético Nacional, el campeón de Sudamérica.

La mayor estrella que ha salido de esta competición sub-18 es probablemente el delantero Takumi Minamino, que juega actualmente en el Red Bull de Salzburgo austriaco. A sus 23 años, el joven futbolista ha vestido ya la camiseta de las selecciones japonesas sub-23 y absoluta y aspira a entrar en la lista de Vahid Halilhodzic para la Copa Mundial de la FIFA Rusia 2018™.

“Centrarse en la cantera es fundamental para cualquier federación de fútbol que quiera aprovechar el poder de este deporte para asegurarse un futuro sólido y prometedor en el mismo”, afirma Sanjeevan Balasingam, Director de Federaciones Miembro para Asia y Oceanía de la FIFA. 

“Así, la FIFA ha asumido el compromiso de promover las competiciones juveniles con el fin de ofrecer más oportunidades a los jugadores jóvenes y colmar la brecha entre la base y la élite”, explica.

“El hecho de que la JFA haya destinado los fondos del programa Forward de la FIFA a la competición sub-18 y su exitosa organización constituyen, junto con otros indicadores, una muestra clara de que, en el mundo del fútbol, las federaciones deben ser pilares sólidos en materia estratégica y de competición”, concluye.

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