Pelé, el Dios del fútbol," O Rei". El hombre de todos los apodos, de todas las hazañas, de todos los récords. El brasileño es un ícono, un jugador que inventó constantemente el fútbol, porque, más allá de las tres Copas Mundiales de la FIFA que consiguió (algo que jamás se ha vuelto a lograr), lo que caracterizaba a Pelé es su capacidad de crear, de sorprender, de inventar en cada segundo en el que tocaba el balón.

Goleador increíble, pasador genial, regateador nato, Pelé hizo soñar a generaciones enteras. Gracias a su legendario número 10, la Seleção simboliza para todos los amantes del fútbol el juego vistoso por excelencia.

Una estrella desde el comienzo
El internacional brasileño Waldemar de Brito se fijó en él cuando tenía 11 años y, a los 15, fichó por el Santos. Disputó su primer partido amistoso en septiembre de 1956, contra el Corinthians de Santo André, y marcó un gol. Aún no había cumplido los 16 años. Comenzaba la leyenda.

En 1958, a la edad de 17 años, participó en su primera Copa Mundial de la FIFA. El mundo descubrió a un adolescente algo pequeño que, a pesar de salir de una lesión, iluminaría el torneo. No jugó hasta el tercer encuentro, frente a la URSS. Se hizo con la titularidad a petición del resto del equipo, que quería una sociedad Garrincha-Vava-Pelé en ataque.

Marcó su primer tanto contra Gales, en cuartos de final, y luego una tripleta contra Francia en semifinales. Nadie supo ya cómo detener a este jugador que poseía todas las virtudes: técnica, rapidez, oportunismo, inteligencia... Su clase maravilló. Contra Suecia, en la final, se lució con dos goles fantásticos. En uno se permitió elevar la pelota de un taconazo por encima del último defensa y engancharla de volea. En el otro, cabeceó un balón que se metió en el arco de un estupefacto portero sueco. Sigge Parling, defensa escandinavo, declaró más tarde: "Después del quinto gol, tenía ganas de aplaudir".

Al final del partido, Pelé salió en hombros de sus compañeros. El niño que aún no había dejado de ser se deshizo en lágrimas. Gilmar, el portero de la "Seleção", fue el encargado de consolarlo. De vuelta a su club, el halo de Pelé deslumbró a todos, para desánimo de todas las defensas del país. Muy pronto se convirtió en un ídolo. 127 goles en 1959, 110 en 1961, dos Copas Libertadores (1962, 1963), dos Copas Intercontinentales (1962, 1963), nueve Campeonatos de São Paulo... Pelé lo ganó todo.

Dolor y frustración
En 1962, la Copa Mundial de la FIFA celebrada en Chile pareció ser la suya. Sin embargo, a pesar de encontrarse en plena curva ascendente, debió dejar que sus compañeros revaliden el título sin él, ya que se fue lesionado en el segundo partido ante Checoslovaquia, luego de agravar su lesión muscular en los aductores. En 1966, sufriría el mismo castigo. Recibió una entrada en el tercer partido, ante Portugal. Abandonó en camilla el terreno de juego y presenció desde la grada cómo su equipo caía eliminado. Pelé estaba a esa altura en el punto de mira de todas las zagas.

Qué más da: la "Perla negra" hizo gala de todo su talento durante la siguiente edición. En México, en 1970, flanqueado por Jairzinho, Tostão, Rivelino y Carlos Alberto, Pelé brilló. En el transcurso de esta Copa Mundial de la FIFA, retransmitida en color por las televisiones de todo el mundo, el Rey Sol deslumbró. Su intento de vaselina desde el círculo central frente a Checoslovaquia, el cabezazo al que responde el inglés Gordon Banks con una parada milagrosa e, incluso, su autopase sin tocar el balón ante el portero uruguayo son gestos inéditos que dejan boquiabierto al mundo del fútbol.

Como un símbolo, Pelé marcó en la final, en Ciudad de México, el gol número cien de Brasil en la Copa Mundial de la FIFA ante Italia. Un remate de cabeza hacia abajo desde una altura increíble. "Sentí algo especial tras este gol, porque marqué de cabeza. Mi padre, que también era futbolista, marcó una vez cinco goles de cabeza en el mismo partido. Es un récord que nunca pude batir", explicaría más tarde.

Tarcisio Burgnich, el defensa italiano encargado de marcar a Pelé, dirá al final del encuentro: "Antes del partido, me decía: es de carne y hueso, como yo. Luego comprendí que estaba equivocado". Una final de antología, al término de la cual Pelé y los suyos volvieron a casa con el trofeo Jules Rimet, ya que era su tercer título. El jugador ya era un mito. El Sunday Times escribe en titulares: "¿Cómo se deletrea Pelé? D-I-O-S".

Cuando el héroe se convirtió en leyenda
Un mito que acumula récords apenas imaginables. En 1969, Pelé marcó su gol número mil en medio de un delirio indescriptible, en el Maracaná. Marcó seis veces cinco goles en un solo partido, 30 veces cuatro goles y 92 veces tres goles. Contra el Botafogo, en 1964, llegó a anotar ocho tantos. En total, 1281 goles en 1363 partidos y 92 participaciones con su selección.

En 1974, Pelé desaparece de la escena futbolística. Volvería un año más tarde, en Estados Unidos. Un contrato con el Cosmos de Nueva York para "hacer el fútbol verdaderamente popular en Estados Unidos". En 1977, se retiró definitivamente. J. B. Pinheiro, embajador de Brasil en la ONU, declaraba entonces que "Pelé ha jugado al fútbol durante 22 años, y durante este período ha hecho más por la amistad y la fraternidad que ningún otro embajador". ¿Cómo contradecirlo?

En Nigeria, se decretó un alto el fuego con motivo de la visita de Pelé a Lagos en 1969. El presidente de Brasil le otorgó el título de "tesoro nacional" para evitar un eventual traspaso a Europa. En la ciudad de Santos, el 19 de noviembre se celebra el "Día de Pelé". Es el aniversario de su gol número mil, marcado en el Maracaná.

Tras finalizar su carrera, Pelé dará el mejor de los usos a su condición de embajador, en beneficio de su país, de la ONU o de la UNICEF, según se tercie. "Todos los niños del mundo que juegan al fútbol quieren ser Pelé. Por lo tanto, tengo la gran responsabilidad de mostrarles no sólo cómo ser un futbolista, sino también un hombre". ¿No es ésa la función de un Dios?

¿Sabías que...?

  • Pelé marcó en su debut con Brasil en 1957, una derrota por 2-1 ante Argentina. Se despidió de la selección en 1971 contra Yugoslavia (2-2).

  • Pelé ha develado que rechazó ofertas de Real Madrid, AC Milan, Juventus y Manchester United, y decidió continuar en su club, el Santos.

  • Al ver llorar a su padre al perder Brasil la Copa Mundial de la FIFA 1950 ante Uruguay, Pelé le dijo:"No estés mal. Algún día la ganaré".

  • Los padres de Pelé le apodaron "Dico". El padre, Dondinho, también fue futbolista profesional, y jugó como delantero centro.

  • Pelé hizo cinco goles en los dos partidos de la eliminatoria Santos-Benfica de la Copa Intercontinental de Clubes 1962 (8-4).

Yo estuve allí

"Podía disparar con la izquierda, con la derecha, y tenía tal visión de juego que en cuanto se hacía con el balón ya sabía lo que iba a hacer con él. Era extraordinario".
Paulo Amaral, preparador físico de Brasil en la Copa Mundial de la FIFA 1958

"Era un jugador de enorme talento, con un gran control del balón y una fantástica visión de juego, leía el partido y las posiciones. Tenía arrogancia, pero no en el sentido negativo. Era un jugador genial, ¿por qué no iba a presumir un poco?".
Bobby Charlton

"Nos sentíamos muy bien antes del torneo. Pelé decía que íbamos a ganar, y si Pelé lo dice, es que vamos a ganar el Mundial".
Carlos Alberto, capitán de la selección brasileña campeona de la Copa Mundial de la FIFA 1970

"Es absurda la pregunta sobre el mejor jugador del siglo. Sólo existe una respuesta: Pelé, que es el más grande y los demás se encuentran a mucha distancia de él".
Zico, figura legendaria de la selección brasileña

"Cuando llegó el turno de jugar el Mundial tuve que buscarme una nueva posición. ¡Pero era lógico! El puesto de número diez estaba guardado para el mejor deportista del planeta: Pelé. Y como no soy Pelé, me moví a la izquierda. Él era completo: pateaba con los dos pies, manejaba bien el balón y era frío frente al arco enemigo".
Mario Zagallo, compañero de Pelé en las Copas Mundiales de la FIFA 1958 y 1962

"Pelé ha sido el mejor jugador del planeta. Estuvo en la cima durante 20 años. Los otros están abajo: Diego Maradona, Johan Cruyff, Michel Platini. Ninguno se le compara".
Franz Beckenbauer, defensor de Alemania en México 1970

"Nunca tuve ídolos. Pero como no podía ser diferente y soy brasileño, y como buenos brasileños, Pelé es nuestro dios, al menos es el mío. En lugar de llamarse fútbol el juego debería llamarse Pelé".
Romário, delantero brasileño campeón en la Copa Mundial de la FIFA 1994

"Si bien nunca congeniamos, como jugador fue lo máximo. Eso sí, yo no me comparo con él, siempre lo dije y lo repito".
Diego Armando Maradona

"Cuando Pelé marcó el quinto gol en aquella final, debo ser sincero y admitir que me dieron ganas de ponerme a aplaudir".
Sigvard Parling, defensor de Suecia en la final de la Copa Mundial de la FIFA 1958

"Antes del partido, me decía 'Pelé es de carne y hueso, como yo'. Luego comprendí que estaba equivocado".
Tarcisio Burgnich, defensor italiano en la final de la Copa Mundial de la FIFA 1970