• En 2016 cayó a la cota más baja de su histori
  • Los himalayos han subido hasta el puesto 169º
  • El objetivo: su primera Copa Asiática de la AFC

En la edición de agosto de la Clasificación Mundial FIFA/Coca-Cola hemos visto a Nepal, que ocupa la zona baja del escalafón, recuperar el puesto que perdió el mes pasado hasta colocarse en el 169º.

Este pequeño cambio puede no parecer gran cosa comparado con el salto de 38 plazas que los asiáticos protagonizaron en diciembre de 1993, hasta la 124ª, su mejor registro hasta la fecha. Sin embargo, es el reflejo del continuo progreso que han realizado en la tabla en los últimos veinte meses.

Su ascenso desde el abismo del puesto 196º ha sido imparable. Todo comenzó en enero de 2016 tras su desastrosa campaña en el Campeonato de la SAFF (Federación de Fútbol del Sur de Asia) 2015.

Bajo la batuta de Bal Gopal Maharjan, los nepaleses comenzaron el año por todo lo alto al conquistar invictos la Copa Bangabandhu 2016, su primer título regional en 23 años. La victoria supuso un salto adelante de ocho plazas, hasta la 188ª.

El progreso continuó con el japonés Koji Gyotoku al timón. El exentrenador del Shimizu S-Pulse y de Bhutan hizo historia con Nepal en noviembre de 2016 al ganar la edición inaugural de la Copa Solidaridad de la AFC, su primer entorchado a nivel continental.

La Copa Asiática, en la mira
A Nepal ese éxito le abrió las puertas de la tercera ronda preliminar de la Copa Asiática de la AFC 2019, donde quedó encuadrada con rivales como Filipinas, Yemen y Tayikistán. Pese a perder por 4-1 ante Filipinas en su primer compromiso, los hombres de Gyotoku se mantuvieron firmes y empataron a 0-0 con Yemen para cosechar su primer punto.

Las dos primeras del grupo lograrán el pase a Emiratos Árabes Unidos 2019, por lo que los himalayos, que nunca han participado en la Copa Asiática, tienen fundadas esperanzas de conseguirlo por primera vez en su historia.

Bimal Magar, un prodigio goleador de 19 años y la figura con más proyección del país, podría ser su guía. A pesar de su juventud, el chaval se incorporó a la selección nacional hace cinco años. Desde entonces suma cinco goles, dos de ellos en la triunfal campaña en la Copa Solidaridad.

Junto a él, el adolescente Anjan Bista ha sido la fuerza motriz en el mediocampo, acompañado por el joven Heman Gurung. No obstante, es el avezado defensa Biraj Maharjan el que sigue luciendo el brazalete de capitán, mientras que el delantero Bharat Khawas, de 29 años, aporta también su dilatada experiencia. Con este equipo en el que se entremezclan juventud y veteranía, Nepal es muy capaz de dar más de una sorpresa de camino a Emiratos Árabes Unidos.

En la agenda aguarda una doble cita con Tayikistán, última de grupo. Nepal será anfitriona en la ida, el 5 de septiembre, y visitante en la vuelta, el 10 de octubre. De cara a los cruciales encuentros, el combinado viajó a Japón la semana pasada para realizar allí una concentración. Hay organizados varios partidos de entrenamiento, incluyendo amistosos con los sub-23 del Gamba Osaka y los sub-18 del Vissel Kobe.

"Desde que me hice cargo de la selección nacional de Nepal siempre he pensado en realizar alguna concentración en Japón", declaró Gyotoku. "Mis esperanzas se han hecho realidad. Estoy convencido de que Nepal lo hará bien contra Tayikistán".