Cada dos años, África entera entra en ebullición y un país se viste de fiesta. La Copa Africana de Naciones desata las pasiones de todo el Continente Madre y, en 2017, es Gabón la nación que lucirá sus mejores galas para albergar el campeonato. Además del prestigioso título de rey de África, que actualmente ostenta Costa de Marfil tras coronarse en 2015, las 16 selecciones en liza pugnarán por otro objetivo: el derecho de representar a la CAF en la Copa FIFA Confederaciones Rusia 2017 el próximo junio.

Desde los principales candidatos hasta los posibles tapados, pasando por los jugadores a seguir que buscarán confirmarse o revelarse, FIFA.com repasa las fuerzas implicadas a unas horas de darse el pistoletazo de salida, el 14 de enero en Libreville.

Los participantes
Grupo A: Gabón, Burkina Faso, Camerún, Guinea-Bissáu
Grupo B: Argelia, Túnez, Senegal, Zimbabue
Grupo C: Costa de Marfil, RD del Congo, Marruecos, Togo
Grupo D: Ghana, Malí, Egipto, Uganda

Los favoritos
Si bien Nigeria, triple campeona de África, no logró clasificarse, como tampoco lo consiguieron Sudáfrica, Congo, Etiopía, Sudán y Zambia, los demás ex vencedores sí son de la partida, incluida la defensora del título, Costa de Marfil. Los Elefantes aspiran a su tercera corona, pero deberán salir airosos de un cuarteto que incluye a otras dos ex campeonas; entre ellas Marruecos, cuyo seleccionador no es otro que un Hervé Renard, que guió a los marfileños hacia la victoria en Guinea Ecuatorial 2015, tres años después de haber triunfado con Zambia.

La tetracampeona Camerún busca un nuevo impulso después del adiós a la selección de Samuel Eto’o, y deberá encontrarlo rápidamente si quiere sobrevivir a un grupo donde también figuran Gabón, llevado en volandas por su público y un Pierre-Emerick Aubameyang que lleva dos años en estado de gracia, y Burkina Faso, subcampeona en 2013.

En cuanto a Argelia, mejor selección africana en la Copa Mundial de la FIFA Brasil 2014™, pero que ha arrancado mal en la fase de clasificación para Rusia 2018, los Fennecs quieren refrendar su regreso al primer plano continental con una segunda corona. De entrada, tendrán que negociar bien una primera fase complicada, con un Senegal de un potencial ofensivo impresionante, y un Túnez siempre a punto colectiva y tácticamente.

Los tapados
Egipto
 encara muy motivada su 23ª participación, 7 de ellas victoriosas –récord absoluto–, y con ansias de revancha tras haberse perdido las tres últimas ediciones. En su retorno a la competición, a los Faraones les ha tocado un grupo difícil, con dos valores seguros como la tetracampeona Ghana y Malí.

Una antigua gran potencia del fútbol africano como la RD del Congo, laureada en 1968 y 1974, persigue su tercer trofeo con una generación llena de talento y de experiencia, forjada en las filas del TP Mazembe y en las grandes ligas europeas.

Para Uganda, Togo y Zimbabue, la clasificación para la cita gabonesa ya constituye un primer triunfo, al tratarse de selecciones poco acostumbradas a frecuentar las altas esferas del fútbol africano desde hace años. Por último, Guinea-Bissáu ya ha inscrito su nombre en los anales del certamen al haber logrado clasificarse por primera vez en su historia. Los Djurtus  deberán habituarse enseguida a la luz de los focos, ya que tendrán el honor de disputar el partido inaugural contra el país anfitrión en el Estadio de la Amistad de Libreville.

Jugadores a seguir
Con las retiradas internacionales de Yaya Touré, Didier Drogba y Samuel Eto’o, el terceto que acumula 10 de los 14 últimos premios al Mejor Jugador Africano del Año verá la CAN 2017 a distancia. Pero afortunadamente, los dos últimos galardonados sí serán de la partida, por lo que habrá que seguirlos de cerca.

Pierre-Emerick Aubameyang, distinguido en 2015, encarnará las esperanzas de todo un país, al que espera satisfacer exhibiendo el mismo nivel que lo ha convertido en uno de los máximos goleadores y mejores jugadores de la Bundesliga con el Borussia Dortmund. Su sucesor en el palmarés, Riyad Mahrez, no para de acumular distinciones, tras haber conquistado la Premier League con el Leicester City y el título de mejor jugador de la pasada liga inglesa. Ahora, el extremo espera seguir llenando su vitrina de trofeos guiando a Argelia hasta el trono de África.

Aubameyang y Mahrez apenas eran todavía unos jovencitos que soñaban con la gloria cuando Emmanuel Adebayor fue elegido mejor jugador del continente en 2008. Más de ocho años después, el exdelantero del Arsenal y del Real Madrid está sin equipo, pero a sus 33 años, se ha marcado un nuevo reto, y ha trabajado su condición física para estar en disposición de ayudar a Togo a hacer un buen papel.

Asimismo, seguiremos con atención las actuaciones de jugadores prometedores que deben asumir el legado de sus gloriosos predecesores, como los marfileños Eric Bailly y Serge Aurier, o los cameruneses Clinton N’Jie y Vincent Aboubakar. El delantero egipcio Mohamed Salah ya se ha labrado un nombre en Europa gracias a sus hazañas con Basilea, Fiorentina, Chelsea y, actualmente, el Roma. Con los Faraones estará respaldado por una de las perlas del fútbol africano, Ramadan Sobhi, de 19 años, que recientemente recaló en el Stoke City tras haber hecho las delicias de la afición del Al Ahly.

Por último, habrá que seguir de cerca los explosivos ataques de la RD del Congo, donde brillan Cedric Bakambu, Dieumerci Mbokani, Jeremy Bokila y el prometedor Jonathan Bolingi; y de Senegal, cuyo seleccionador, Aliou Cissé, puede alinear a los experimentados Moussa Sow y Mame Biram Diouf junto con el escurridizo centrocampista ofensivo Sadio Mané, que despunta en la Premier League con el Liverpool.

A saber…
La Copa Africana de Naciones Gabón 2017 es la 31ª edición de la competición.
Fechas: del 14 de enero al 5 de febrero de 2017.
Sedes: Libreville, Franceville, Port-Gentil y Oyem.
El campeón representará a África en la Copa FIFA Confederaciones Rusia 2017.