El largo camino de Asia hasta el próximo Torneo Olímpico de Fútbol Masculino empezó el jueves 26 de marzo. 43 equipos, repartidos en diez grupos, se batieron por 16 plazas disponibles en el Campeonato Sub-23 de la AFC, que se disputará en enero de 2016, clasificatorio para Río 2016.

En la fase de clasificación para el campeonato asiático, de ocho días de duración, 13 equipos (nueve campeones de grupo y los cuatro mejores segundos) consiguieron el pase para acompañar a la anfitriona, Qatar, en la fase final continental. Los partidos del grupo formado por Jordania, Kuwait, Kirguizistán, Pakistán y Turkmenistán fueron postpuestos por razones de seguridad. FIFA.com resume el resto de la acción.

El partido destacado
Irak 2-2 Omán

Todos los cabezas de grupo conquistaron los primeros puestos de sus zonas pero el Grupo B resultó uno de los más reñidos. De hecho, la gran favorita, Irak, consiguió su pase como primera de grupo en su último partido, tras un empate a 2-2 con la anfitriona, Omán. La semifinalista de Atenas 2004 empezó a lo grande, con tres victorias seguidas, contra el Líbano (4-1), las Maldivas (7-1) y Bahréin (2-0), unos resultados que la dejaron al borde de la clasificación antes del decisivo encuentro final.

Los omaníes, por su parte, se recuperaron del empate a 1-1 arañado con Bahréin en su primer encuentro para registrar dos contundentes victorias, contra el Líbano (4-0) y las Maldivas (5-0), que le sirvieron para seguir presionando a los iraquíes. Si Omán hubiera conseguido una victoria por 3-0 o más, habría progresado a expensas de Irak. Con tanto en juego, sin embargo, los iraquíes ya llevaban una ventaja de 2-0 en el minuto 47 y fueron en todo momento el mejor equipo sobre el campo. El rival anotó los dos tantos del empate en los últimos compases.

La sorpresa
Arabia Saudí 0-0 Afganistán

Arabia Saudí arrancó con una victoria por 1-0 sobre Palestina. Sin embargo, la gran favorita tuvo que sudar la camiseta contra Afganistán en un empate que la dejó contra las cuerdas. Pese al revés, los saudíes se recuperaron para golear 6-0 a Nepal y dejaron todo a expensas del partido contra Irán. 

La anfitriona había mantenido hasta la fecha un registro impoluto y sólo necesitaba este punto para convertirse en campeona de grupo. Los saudíes, sin embargo, conscientes de que sólo la victoria les serviría para clasificarse, mejoraron su juego contra los iraníes y, con goles de Abdulfattah Asiri, extremo del Al Ittihad, y de Abdulrahman Al-Ghamdi, se adjudicaron el triunfo (2-1) que tanto necesitaban.

Las lecciones
Los tres representantes asiáticos en Londres 2012 se clasificaron sin problemas para el Campeonato Sub-23 de la AFC. La República de Corea, medalla de bronce en los últimos Juegos Olímpicos, se mantuvo imbatida y se dio un paseo hasta proclamarse campeona del grupo. Lo mismo se puede decir de Emiratos Árabes Unidos, que marcó ocho goles sin obtener réplica en los tres partidos disputados y se aupó al primer puesto del Grupo D, del que fue anfitriona.

Por otro lado, Japón ganó por 2-0 a Vietnam tras el 7-0 endosado a Macao 7-0 en su primer partido. La prueba más difícil se la planteó Malasia en su último encuentro, donde Yuya Kubo se convirtió en autor del único gol.

Australia se clasificó como el equipo más anotador de la competición preliminar, con 15 goles a favor y uno en contra. Jamie Maclaren marcó una tripleta en la contundente victoria por 6-0 sobre Hong Kong en el primer partido del grupo. Tras la derrota de la anfitriona, Chinese Taipei, por 4-0, el delantero del Perth Glory Youth añadió un doblete a su cuenta particular en el aplastante 5-1 con el que Australia se impuso a Myanmar en su último encuentro. 

Por lo demás, no hubo sorpresas en el Grupo J, donde la RP China se clasificó con tres victorias inapelables sobre la anfitriona, Laos, Singapur y Mongolia. En el Grupo G, la RDP de Corea y Tailandia, la anfitriona, quedaron empatadas a 7 puntos, pero los norcoreanos se proclamaron vencedores de la sección por diferencia de goles. Los tailandeses, no obstante, se clasificaron junto con Irán, Vietnam y Yemen como mejores segundos.

Jugador destacado
Siria, un país sumido en el caos político, causó sensación en la competición con tres victorias contundentes, gracias sobre todo a las hazañas de su prodigioso goleador, Omar Khribin, autor de tres dobletes que le sirvieron para proclamarse máximo goleador del torneo.

Números que hablan
3:
Sólo tres de las diez naciones anfitrionas lograron el pase al Campeonato Sub-23 de la AFC.

La frase
"Hemos superado las pruebas preliminares y nos hemos metido en la fase final, aunque los rivales no han sido demasiado fuertes. Este éxito nos dará una importante inyección de moral para el Campeonato Sub-23 de la AFC del año que viene".
Fu Bo, seleccionador sub-23 de la RP China
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Clasificación para el Campeonato Sub-23 de la AFC 2016:
23–31 de marzo de 2015

*equipos clasificados para la fase final

Grupo A: Irak*, Omán, Bahréin, Líbano, Maldivas
Grupo B: Jordania, Kuwait, Kirguizistán, Pakistán, Turkmenistán (pospuesto)
Gro Grupo up C: Arabia Saudí*, Irán*, Palestina, Afganistán, Nepal
Grupo D: Emiratos Árabes Unidos*, Yemen*, Tayikistán, Sri Lanka
Grupo E: Siria*, Uzbekistán, India, Bangladesh
Grupo F: Australia*, Myanmar, Chinese Taipei, Hong Kong
Grupo G: RDP de Corea*, Tailandia*, Camboya, Filipinas
Grupo H: República de Corea*, Indonesia, Timor Oriental, Brunei
Grupo I: Japón*, Vietnam*, Malasia, Macao
Grupo J: China*, Laos, Singapur, Mongolia