En marzo de este año el IFAB y la FIFA tomaron la histórica decisión de autorizar una fase experimental de dos años en los que en ciertas competiciones se permitirá la entrada de un cuarto suplente por equipo en la prórroga. Los primeros certámenes de la FIFA en los que se pondrá a prueba esta modificación del reglamento son los Torneos Olímpicos de Fútbol de Río 2016. Ahora, con la ronda eliminatoria a punto de empezar, FIFA.com repasa la trayectoria que ha seguido la comunidad futbolística hasta llegar a este punto.

Los criterios son bastante sencillos: se permite un cuarto suplente únicamente si hay prórroga. La opción puede utilizarse, tanto si el equipo ya ha agotado sus tres cambios en el tiempo reglamentario, como si no. Antes de que la propuesta se sometiera a votación, la FIFPro realizó un sondeo previo entre jugadores, entrenadores y gestores, y un 85% de los encuestados se mostró a favor de la medida.

El IFAB dio el visto bueno a la fase experimental de dos años en su asamblea general anual, celebrada en Cardiff en marzo, y expuso algunas dudas que deben despejarse para que la prueba sea un éxito. El listado de preguntas busca aclarar, entre otras cosas, si un cuarto cambio conducirá a más goles en la prórroga; si supondrá un beneficio para el bienestar de los jugadores; o la frecuencia con la que el suplente (en particular el cuarto suplente) anota o participa significativamente en una jugada de gol en la prórroga.

La evolución del reglamento en cuanto a las sustituciones
En la historia del futbol hay registradas sustituciones ya desde finales del siglo XIX, después de la formalización de este deporte. Pero los primeros cambios oficiales en una Copa Mundial de la FIFA™ se produjeron en 1970. Anatoli Puzach, de la Unión Soviética, tuvo el honor de ser el primer suplente de la Copa Mundial, al saltar al césped por Viktor Serebryanikov contra México.

La prórroga se implantó en la Copa Mundial en 1934. Sin embargo, la conjunción de ambas reglas (la de la prórroga y la del uso de suplentes) no entró en el orden del día del mundo del fútbol hasta hace poco.

Carlos Alberto Parreira, que dirigió al Brasil campeón del mundo en la Copa Mundial de la FIFA Estados Unidos 1994 y es miembro del Technical Study Group de la FIFA (TSG) en Río 2016, es una voz autorizada para discutir sobre el cambio que enfrenta el fútbol con sus 50 años en la actividad.

"En las últimas dos décadas, ha habido algunos cambios crucial en Las Reglas del Juego, todas ellas con el objetivo de mejorar la calidad del juego y el bienestar de los futbolistas", dijo Parreira. "Adoptar la cuarta sustitución en los encuentros que van a la prórroga tiene todo el potencial de ser una de esas medidas beneficiosas. Desde el momento que preservan la salud de los jugadores, incrementas el nivel técnico y ares opciones para variantes tácticas. Me hubiese encantado haber tenido la posibilidad de un cambio extra en muchas ocasiones a lo largo de mi carrera como entrenador."

La iniciativa será analizada por parte del IFAB por medio de diversos grupos consultivos y asambleas generales anuales durante los próximos 18 meses, antes de que los informes finales se presenten ante la asamblea general anual del IFAB en 2018 o ante una asamblea extraordinaria al término de la segunda ronda experimental en 2017.

Asimismo, se está preparando el camino para la introducción de ensayos en vivo de asistencia por vídeo para los árbitros, a lo que hay que añadir la eliminación del llamado "triple castigo". Todas estas decisiones se tomaron durante la asamblea general anual del IFAB 2016, celebrada en marzo en Cardiff, que ha impulsado una nueva era de experimentación, consultas y cambios en el mundo del fútbol.