A México pasando por Serbia
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Un total de 18 selecciones de Asia, África, Oceanía, Sudamérica, Centroamérica y Norteamérica han certificado ya su pasaporte para la Copa Mundial Sub-17 de la FIFA México 2011. Tan sólo faltan por determinar los seis representantes europeos. Ocho combinados nacionales lucharán a partir del próximo martes en Serbia y durante doce días por una plaza en el máximo certamen internacional de la categoría.

En el Grupo A, el conjunto anfitrión se medirá a Inglaterra, defensora del título, Francia, campeona de Europa en 2004, y Dinamarca. Alemania, vencedora continental en 2009, está encuadrada en el Grupo B junto a su rival en aquella final ganada, Países Bajos, la República Checa, subcampeona de Europa en 2006, y Rumanía, debutante en el torneo. Los tres mejores de cada grupo se clasificarán directamente para México 2011.

Suiza y España lo verán desde casa
En septiembre del año pasado, 52 selecciones de jóvenes talentos empezaron su lucha por acudir a esta edición de la Eurocopa Sub-17 de la UEFA Serbia 2011. Se repartieron en 13 grupos de cuatro equipos cada uno y los dos primeros, junto con los dos mejores terceros de esta fase, se clasificaron para la ronda de élite. En marzo, estos 28 combinados se dividieron en siete grupos de cuatro. Solamente el campeón de cada lote selló su billete para la fase final.

Sin embargo, para algunos favoritos, el maratón clasificatorio se acabó de forma prematura. Suiza, actual campeón mundial sub-17, estará ausente después de hacer las maletas en el penúltimo obstáculo. Los helvéticos hincaron la rodilla ante sus vecinos de Alemania, que les endosaron un 0-2 y los apearon de la competición. Tampoco estarán los muchachos de España, quienes tras dos entorchados y un subcampeonato europeo en los últimos cuatro años, perdieron su oportunidad de viajar a Serbia. En una reedición de la que fuera la final de 2010, los Tres Leones echaron por tierra las esperanzas de la Furia Roja.

De esta manera, únicamente tres de los hasta ahora ocho campeones de Europa sub-17 siguen en la disputa por el triunfo: Inglaterra, Alemania y Francia. El técnico de la Mannschaft, en una entrevista concedida a uefa.com en vísperas del inicio del campeonato, resumió el estado de espíritu de sus muchachos: "Hemos ganado los seis encuentros clasificatorios y tenemos mucha confianza, pero eso no quiere decir que vayamos a ganar con facilidad los próximos partidos. Para mis chicos, esta Eurocopa es su primer gran torneo con tanta presión, y por eso debemos procurar mantener el nivel ofrecido hasta ahora. No obstante, seguimos siendo Alemania y tenemos potencial suficiente para vencer a cualquiera".

Gracias al segundo mejor ataque (19 dianas) y a la defensa más segura (sólo dos goles encajados) de los 52 participantes, Alemania presenta una firme candidatura al título.

Pero si hay una selección que quiere repetir su extraordinaria actuación del año pasado, esa es Inglaterra, que en 2009/10 salió victoriosa de la cancha en sus once enfrentamientos de clasificación y fase final. Sin embargo, los pupilos de John Peacock ya se han dejado este año algunos puntos por el camino (cinco triunfos y un empate).

Por otro lado, ¿será capaz Serbia de coronarse en su propio país? Hasta la fecha, se trata de una hazaña que sólo han conseguido completar los jóvenes germanos sub-17 en el ejercicio 2008/09. En cualquier caso, hay un dato que debería servir de rayo de esperanza a los conjuntos que todavía no han llevado un trofeo continental a sus vitrinas (Dinamarca, Serbia, Rumanía, República Checa y Países Bajos): a excepción de España, ningún combinado ha vuelto a ocupar el trono en las nueve ediciones de la competición. ¿Será este un mal presagio para las teóricas favoritas de Inglaterra, Alemania y Francia?

Tras los pasos de Benzema, Kroos y Fábregas
Sea cual sea el desenlace del torneo que va a celebrarse en los Balcanes, hay algo de lo que no cabe duda: el Europeo Sub-17 ha sido un verdadero trampolín para numerosas estrellas mundiales, como demuestra nuestro breve vistazo al pasado. Karim Benzema (Francia) y Gerard Piqué (España) se vieron las caras en la final de 2004. Ambos jugadores defienden en la actualidad los colores del Real Madrid y el Barcelona, respectivamente.

¿Quieres saber más ejemplos? También fueron rivales Cesc Fábregas (España) y Samir Nasri (Francia), que ahora militan en el Arsenal. Toni Kroos (alemán del Bayern de Múnich) y Bojan Krkic (español del Barcelona) son otros dos jugadores que ya compitieron al máximo nivel a una edad muy temprana. Esto debería servir de estímulo a la nueva generación de talentos sub-17 del Viejo Continente, como Fabian Himcinschi (Rumanía), Samed Yesil (Alemania) o Abdallah Yaisien (Francia).

Un último apunte: los participantes europeos en la Copa Mundial Sub-17 de la FIFA México 2011 dispondrán de muy poco tiempo para reponerse, ya que el 17 de mayo, tan sólo dos días después de que se dispute la final, se celebrará en la Ciudad de México el sorteo de la fase de grupos. Y apenas cuatro semanas más tarde, el 18 de junio, echará a rodar el balón en la fase final de la Copa Mundial.