• 16 selecciones disputan en Croacia el Campeonato de Europa
  • En juego, cinco pasajes para la Copa Mundial Sub-17 de la FIFA India 2017
  • Debuta Islas Feroe, el país más pequeño que ha clasificado nunca para este torneo

Sede: Croacia. Zagreb y Rijeka, del 3 al19 de mayo de 2017.

Vigente campeón: Portugal, que no estará presente en la edición de este año. El conjunto luso fue segundo —por detrás de España en el Grupo 3 de la Ronda Élite— y quedó fuera de la fase final.

Formato: Liguilla inicial de cuatro grupos de cuatro. Los dos primeros clasificados de cada zona acceden a cuartos de final, donde comienza la eliminatoria directa.

Grupo A: Croacia, España, Turquía, Italia
Grupo B: Escocia, Francia, Hungría, Islas Feroe
Grupo C: Alemania, República de Irlanda, Serbia, Bosnia-Herzegovina
Grupo D: Países Bajos, Inglaterra, Noruega, Ucrania

Razones para seguir el torneo
El nivel técnico y táctico de las selecciones sub-17 así como su capacidad física ha crecido en los últimos años. Numerosas estrellas actual participaron en anteriores ediciones de este certamen, por ejemplo, Cristiano Ronaldo, Cesc Fàbregas, Paul Pogba, Toni Kroos o Renato Sanches.

"Estos campeonatos te ayudan a evolucionar y a crecer", corrobora Sanches, campeón con Portugal de la Eurocopa de la UEFA Francia 2016 y jugador actual del FC Bayern de Múnich. "Uno asume ya mucha responsabilidad. Siempre que me acuerdo de aquellos momentos, me vienen recuerdos preciosos a la cabeza".

El sueño de jugar un Mundial
En los años impares, el Campeonato de Europa Sub-17 sirve también como torneo clasificatorio para la Copa Mundial Sub-17 de la FIFA, que este año se jugará en la India del 6 al 28 de octubre.

Los cuatro semifinalistas se clasificarán para la cita planetaria. Las dos mejores selecciones que caigan eliminadas en cuartos de final disputarán una repesca por el quinto y último billete europeo el Mundial.

Debutantes y tapados
Noruega e Islas Feroe participan por primera vez en un Campeonato de Europa Sub-17. Para el pequeño archipiélago, de unos 50.000 habitantes, ésta es también su primera participación en una fase final de un torneo de la UEFA. "Islas Feroe es la nación más pequeña que ha logrado clasificarse nunca para esta fase final", declaró Christian Andreasen, presidente de la Federación Feroesa de Fútbol. "Esperamos grandes cosas de este grupo en el futuro".

Los anfitriones
Históricamente, Croacia siempre ha tenido combinados muy buenos técnicamente. De la hornada actual destaca la velocidad y los centros del lateral izquierdo David Colina, del Dinamo de Zagreb.

En febrero, el cuadro croata dejó buenas sensaciones en sendos amistosos contra España (0-1 y 2-1), y alimentó las esperanzas de superar ante su afición las semifinales de 2005, mejor resultado hen la competición hasta ahora.

En su última participación, en 2015, los croatas cayeron en cuartos de final. "Los jugadores tendrán la oportunidad de demostrar su calidad", señaló Dario Bašić, seleccionador croata sub-17. "Algunos pensarán que estaremos bajo presión, pero lo cierto es que tendremos apoyo y un entorno familiar".

Los favoritos
Las selecciones de Inglaterra, Francia, España y Países Bajos parten como favoritas gracias a sus dos entorchados continentales sub-17. El tercero supondría un récord.

En el caso de España, las miradas estarán puestas en su capitán, Abel Ruiz, del FC Barcelona. En la edición de 2016, en la que los suyos perdieron en la final a manos de Portugal, Ruiz marcó cuatro goles y se proclamó segundo máximo anotador.

Otras selecciones como Italia, que cuenta en sus filas con Moise Kean, veloz delantero del Juventus que debutó el pasado mes de noviembre contra el Sevilla FC en la liga de Campeones de la UEFA, también se encuentra entre las candidatas al triunfo.

Alemania, selección más goleadora de la fase preliminar con 19 tantos, sueña asimismo con alzar el trofeo. "Disponemos de muchos futbolistas con olfato goleador, jugadores que destacan en el uno contra uno y un sistema de juego bien engrasado", dijo Christian Wueck, seleccionador alemán sub-17.