• La anfitriona se medirá a EEUU en el choque inaugural
  • Sunil Gulati, Miembro del Consejo de la FIFA, nació en India, aunque se crió en EEUU
  • Colombia y Ghana completan al potente Grupo A

Cuando el nombre de la anfitriona de la Copa Mundial Sub-17 de la FIFA salió del bombo durante el sorteo para quedar emparejada con Estados Unidos en el partido inaugural, Sunil Gulati, máximo responsable de la Federación Estadounidense de Fútbol, se giró hacia su homólogo indio, Praful Patel, y se fundió con él en un afectuoso apretón de manos. 

Gulati es, además, miembro del Consejo de la FIFA y presidente del COL de la Copa Mundial Sub-17. Durante el sorteo tenía el corazón en cierto modo partido, porque nació en India, de hecho la mayor parte de su familia aún vive allí, si bien se mudó a Estados Unidos son solo cinco años.

El duelo inaugural será un espectáculo fascinante para toda la afición, y todo un examen para ambos contrincantes. El choque abrirá el telón de un certamen que promete mucho tras un interesantísimo sorteo en Bombay.

"Todos los sorteos de las Copas Mundiales son emocionantes, pero el hecho de que Estados Unidos haya quedado encuadrada en el mismo grupo que India es especialmente significativo para mí", declaró Gulati a FIFA.com en una entrevista exclusiva.

"El torneo en general será inspirador para el deporte en India. Y para Estados Unidos, ayudar a abrir la competición el primer día es una oportunidad especial. Desde luego, con Ghana, eterna superpotencia a nivel sub-17, y Colombia en el mismo grupo, no será solo cosa de Estados Unidos e India".

La edad a la que Gulati dejó India significa que tiene "recuerdos de recuerdos" de sus primeros años en su país natal. No obstante, dada su conexión con ambas naciones, se encuentra en una posición única para valorar de los desafíos a los que se enfrenta ahora la anfitriona, comparados con los que tuvo que superar su patria adoptiva.

* Fue un placer estar en India para el sorteo del #FIFAU17WC. Deseando ver a John Hackworth y la selección estadounidense sub-17 haciendo un gran torneo.  

"Creo que India ha avanzado mucho en el fútbol", aseveró. "Es un gran reto porque es un país tan grande, no ha sido tradicionalmente el deporte número uno y tiene una población muy diversa. En esos aspectos se parece un poco a Estados Unidos. Hablamos de esto con los dirigentes de la Federación India de Fútbol, sobre las similitudes con el desafío que tuvimos en Estados Unidos y con el que tienen aquí".

El caso Pulisic
El profesor de economía está convencido de que el certamen juvenil es un paso decisivo para el subcontinente. "El Mundial Sub-17 es importante porque sirve de escaparate. Hay tantos jugadores jóvenes que se convierten estrellas aquí, y creo que generará bonitos recuerdos tanto para ellos como para el público".

"Es una gran oportunidad de ver a chavales que no están constreñidos", continuó Gulati. "Quizás parte de la disciplina y la presión que se ven en el fútbol absoluto no se dan aquí, y en mi opinión eso es bueno a estas edades. No se sabe quiénes serán las estrellas, mientras que en una Copa Mundial ya esperas ver brillar a Messi o Ronaldo. Son tantas las figuras que surgen de este torneo, y seguro que volverá a pasar".

Un profético ejemplo reciente es el del estadounidense Christian Pulisic, que tomó parte en Chile 2015 antes de consolidarse en la selección nacional y en el Borussia de Dortmund alemán.

"Evidentemente, Christian lo ha hecho muy bien con nosotros", apuntó nuestro protagonista. "Estaba claro que era muy bueno, pero creo que nadie esperaba que se convirtiera tan rápidamente en una figura tan importante para la selección y para el Dortmund, que tiene muchos jugadores buenos. Es un gran talento".

"Tuvimos a Landon Donovan en Nueva Zelanda 1999, que fue Balón de Oro. DaMarcus Beasley fue Balón de Plata en aquella misma edición y ha disputado cuatro Copas Mundiales con la absoluta. Esos son nombres importantes en nuestra historia y con suerte Christian será uno de ellos en el futuro".

Una cosa es cierta, la próxima generación de las Barras y Estrellas tendrá un observador muy interesado en la cita que abrirá el telón de India 2017.

"¡Creo que me saltaré las clases en la Universidad de Columbia y vendré al partido inaugural!", dijo sonriente.

Y una gran parte de la familia Gulati tendrá el corazón dividido en esa emocionante jornada inaugural.

*India jugará el primer partido de la Copa Mundial Sub-17 de la FIFA en Nueva Delhi contra EEUU el 6 de octubre de 2017