Doce selecciones pugnarán por el pase a Turquía
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Las 12 mejores selecciones juveniles de Norteamérica, Centroamérica y el Caribe han llegado a México en busca del pase a la Copa Mundial Sub-20 de la FIFA. El formato de la competición preliminar, que se disputará en Puebla del 18 de febrero al 3 de marzo, consiste en una fase de liguilla compuesta por cuatro grupos de tres equipos, seguida de las rondas eliminatorias. Los cuatro semifinalistas se clasificarán automáticamente para la prueba reina de la categoría, que se celebrará en Turquía en los meses de junio y julio.

Estados Unidos, en pos de su 13ª participación en la Copa Mundial Sub-20 de la FIFA, será el equipo a vencer en el Grupo A. El hombre con la responsabilidad de llevar a la selección hasta las semifinales no es otro que Tab Ramos, un jugador con 81 convocatorias para el combinado nacional en su haber y uno de los mejores futbolistas de su generación en las décadas de 1980 y 1990. “Con este grupo de jugadores, afrontamos rebosantes de entusiasmo y ganas el proceso de clasificación para el Mundial ", ha declarado Ramos, quien representó a Estados Unidos en las Copas Mundiales de la FIFA™ de 1990, 1994 y 1998, y se dio a conocer en la Copa Mundial Sub-20 de la FIFA México 1983. "Contamos con una plantilla muy unida, de gran talento y mucha profesionalidad”, añadió.

La selección se articula en torno a un núcleo de jugadores de gran experiencia, como Daniel Cuevas, Benji Joya, Mikey López y Boyd Okwuonu con 19 convocatorias para el combinado sub-20. José Villarreal del Galaxy de Los Ángeles, máximo goleador del equipo con seis goles en 9 partidos hasta la fecha, lidera el ataque estadounidense.

Estados Unidos aspira al primer puesto de la tabla, pero ni Haití ni Costa Rica se lo pondrán fácil. Los haitianos entablaron seis partidos sin conocer la derrota en la región caribeña, y poseen una velocidad y una potencia física muy difíciles de contrarrestar en esta categoría de edad. Costa Rica, por su parte, triunfó con pleno de puntos en las rondas preliminares de Centroamérica.

El Grupo B, integrado por Canadá, Cuba y Nicaragua, se presenta muy abierto. Los canadienses han convocado a 11 jugadores afincados en Europa, y depositarán su confianza en el solvente defensa Doneil Henry, del Toronto FC de la MLS, quien a sus 19 años ya ha disputado tres partidos con la selección absoluta. "Será una competición difícil", señaló el director técnico de Canadá, Nick Dasovic. "Nuestro objetivo de momento consiste en llegar a cuartos de final, lo que nos proporcionará la oportunidad de hacernos con el pase a Turquía”.

También el Grupo C se encuentra muy igualado, pues tanto Jamaica como Panamá y Puerto Rico tienen posibilidades de pasar de ronda. Los jamaicanos llegan a México con los sobresalientes Zhelano Barnes, Nico Campbell, Omar Holness, Romario Jones, Andre Lewis y Alvas Powell en sus filas, seis jugadores del combinado sub-17 que, hace dos años en su propio país, se metió en el bolsillo el billete para la fase final mundial.

"Hemos convocado a varios jóvenes de la selección sub-17 que jugó en el Mundial. Con ellos, aproximadamente el 40% de aquella plantilla ha ascendido a la sub-20, un dato que indica a la claras la continuidad que asegura nuestro programa", afirmó el seleccionador Wendell Downswell.

México, la gran favorita del Grupo D, cuenta con la ventaja de jugar en casa y con un palmarés fantástico. Los norteamericanos, actuales campeones sub-17 del mundo, defenderán la corona de la CONCACAF, que se han ceñido en esta categoría de edad en 11 ocasiones. 
 
Los mexicanos inaugurarán su campaña de 2013 contra Curazao. Este equipo modesto de la región caribeña, el último en asegurarse el puesto en Puebla, precisó de la suerte, en forma de moneda al aire, para superar los preclasificatorios. Los isleños no tendrán nada que perder contra los todopoderosos mexicanos. El Salvador, sin embargo, subcampeón en las rondas previas de Centroamérica, buscará auparse al segundo puesto.

Los dos primeros de cada uno de los cuatro grupos pasarán a cuartos de final, donde lucharán por el pase a semifinales y, consecuentemente, por la plaza en Turquía 2013. Las cuatro selecciones que superen la competición preliminar de la CONCACAF compartirán la 19ª edición de la Copa Mundial Sub-20 de la FIFA con las ya clasificadas Australia, Irak, República de Corea, Uzbekistán, Croacia, Francia, Portugal, Inglaterra, Grecia, España, Chile, Paraguay, Colombia, Uruguay y la nación anfitriona, Turquía.