Empieza la era post-Beckham
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Este fin de semana empieza la 18ª temporada de la Major League Soccer (MLS), que nos reserva muchas novedades. El Galaxy de Los Ángeles, aspirante a revalidar su título, ha experimentado numerosos cambios, mientras que en la costa este el Red Bulls de Nueva York apunta alto, y no ha reparado en gastos en el mercado de fichajes para escoltar a su punta de lanza, Thierry Henry. Acompaña a FIFA.com en un repaso a lo que nos reserva esta prometedora campaña en la división de honor del fútbol estadounidense.

Lo mejor del oeste
El Galaxy de Los Ángeles se ha marcado el objetivo de convertirse en el primer equipo que gana un tercer título consecutivo de la MLS, y para ello deberá arreglárselas sin uno de los rostros más conocidos de la liga, David Beckham. El ex capitán de la selección inglesa decidió poner fin a su periplo norteamericano y fichar por el renovado París Saint-Germain francés, lo que obligará a la formación del soleado sur de California a cubrir una importante baja en el mediocampo. Por suerte para su entrenador, Bruce Arena, el sensacional internacional irlandés Robbie Keane, autor de 16 goles en el último ejercicio, sigue en el equipo, y Landon Donovan, cuyo futuro en el club había sido incierto durante las últimas semanas, ha anunciado su compromiso con la causa del Galaxy.

El cuadro angelino espera no repetir su comienzo de temporada anterior, uno de los peores de la liga. La presencia del robusto Omar González en el eje de la retaguardia y del veterano guardameta Carlo Cudicini, una nueva incorporación, sin duda contribuirá a mejorar su equilibrio.
Pese a todo, el Galaxy deberá darlo todo para alcanzar las eliminatorias, ya que la Conferencia Oeste está repleta de obstáculos. El Earthquakes de San José, un poco más al norte en el estado de California, tuvo el mejor registro de la temporada regular el año pasado, y cuenta con el máximo realizador de la liga, Chris Wondolowski, que firmó nada menos que 27 dianas en 2012 con el entregado equipo de Frank Yallop.

Sin abandonar el oeste, el Real Salt Lake es un conjunto correoso, digno representante de las Montañas Rocosas y de Utah. Su técnico, Jason Kreis, reputado artillero de la MLS en su época de jugador en activo, ha confeccionado un equipo difícil de batir y que dispone de un ariete de la talla de Álvaro Saborío, quien atraviesa un increíble momento de forma con la selección costarricense en la última fase de la competición preliminar de la Copa Mundial de la FIFA Brasil 2014™. El regreso de su compañero de ataque Robbie Findley, tras un paso por el extranjero, le dará más opciones ofensivas, así como la decisión del organizador de juego argentino Javier Morales de permanecer en el club.

Muchos observadores se han fijado en el Sounders de Seattle, uno de los equipos con más respaldo entre los hinchas de la liga. Ha apuntalado su plantel con el zaguero Djimi Traoré, ex del Liverpool, y Shalrie Joseph, que ya ha defendido los colores del Revolution de Nueva Inglaterra y el Chivas USA. Mauro Rosales seguirá siendo el encargado de llevar la batuta en la línea medular y abastecer de balones a Eddie Johnson, delantero que ha resurgido con el combinado estadounidense.

La llegada de Nigel Reo-Coker procedente de la liga inglesa probablemente ayude al Whitecaps de Vancouver en sus aspiraciones de estar en las eliminatorias. Sus vecinos del Timbers de Portland afianzan su experiencia con el ex defensa del Manchester United Mikaël Silvestre. Aunque no figuran entre los favoritos de su conferencia, estos dos equipos del noroeste del Pacífico tratarán de abrirse paso hasta la ronda final, del mismo modo que FC Dallas, Chivas USA y Rapids de Colorado, tres clubes de menor entidad que quieren mejorar sus mediocres actuaciones del año pasado.

Promesas del este
La Conferencia Este de la Major League Soccer se perfila en teoría como más reñida, aunque el Red Bulls de Nueva York rivaliza en estrellas con el Galaxy. Thierry Henry, ex campeón de la Eurocopa y de la Copa Mundial de la FIFA, vuelve al equipo. El veterano brasileño Juninho Pernambucano, especialista en los lanzamientos a balón parado, tendrá la misión de marcar el ritmo de un equipo entrenado provisionalmente por Mike Petke, un antiguo futbolista de la MLS que pretende traducir el potencial y la calidad de sus discípulos en un juego coherente y buenos resultados. “Vamos a practicar una variante de un estilo ofensivo”, ha explicado el técnico.

El Dynamo de Houston, que el año pasado perdió contra el Galaxy en el decisivo encuentro por el título, vuelve con un plantel temible. Dominic Kinnear ha formado un bloque compacto de jugadores entregados, en el que tendrán un papel destacado el hondureño Óscar Boniek García, incansable en el mediocampo, y Brad Davis, responsable de dar el último pase para sus compañeros. “No tenemos grandes nombres”, ha declarado Davis a FIFA.com, “pero nos empleamos a fondo”. El Sporting de Kansas City, que cayó en las semifinales de su conferencia la temporada pasada, se ha hecho con los servicios de Benny Feilhaber, y podrá alinear de nuevo a Graham Zusi, después de que no fructificasen sus pruebas en Inglaterra. Es una incógnita la repercusión que tendrá sobre el equipo la marcha del internacional hondureño Roger Espinoza, ahora en la Premier League inglesa con el Wigan.

DC United y Fire de Chicago disputaron las eliminatorias en la anterior edición, y regresan en buena forma, con planteles reforzados. Jeff Larentowicz suplirá en Chicago al internacional mexicano Pável Pardo, que se retiró al final de la temporada. Chris Rolfe se multiplicará en el mediocampo del Fire, y la zaga recurrirá de nuevo a la veteranía del central alemán Arne Friedrich. Al conjunto de la capital le favorecerá sin duda el fichaje de Carlos Ruiz, máximo realizador de la selección guatemalteca de todos los tiempos, cuyo mortífero instinto rematador probablemente sirva para inspirar a los integrantes más jóvenes del equipo.

El Toronto FC está inmerso en una completa remodelación: Ryan Nelsen, ex internacional neozelandés que acaba de colgar las botas, ejercerá por primera vez como entrenador. Los canadienses, sin el concurso del lesionado Torsten Frings, afrontan con optimismo la nueva temporada, tras el desastre que supuso la anterior. Aspiran a mejorar también los modestos Revolution de Nueva Inglaterra, Crew de Columbus, Impact de Montreal y Union de Filadelfia.

1ª jornada de la MLS
2 de marzo

Union de Filadelfia-Sporting de Kansas City
Whitecaps de Vancouver-Toronto FC
Dynamo de Houston-DC United
FC Dallas-Rapids de Colorado
Sounders de Seattle-Impact de Montreal
Chivas USA-Crew de Columbus

3 de marzo

Galaxy de Los Ángeles-Fire de Chicago
Timbers de Portland-Red Bulls de Nueva York
Earthquakes de San José-Real Salt Lake