Camino de su primera clasificación para la Copa Mundial de la FIFA™, la de 1978, Túnez se medía con otro conjunto magrebí, Marruecos, en la primera ronda de la competición preliminar de la zona africana. FIFA.com te propone revivir esta eliminatoria apasionante, la etapa inicial de los tunecinos hacia la gran cita del deporte rey.

En aquel momento, los pronósticos eran claramente favorables a Marruecos. Los Leones del Atlas ya habían representado a África en la Copa Mundial de la FIFA México 1970, y acababan de adjudicarse la Copa Africana de Naciones. Dirigida por el rumano Gheorghe Mardarescu, la selección marroquí se había ceñido los laureles continentales en marzo de 1976 por primera vez en su historia, después de imponerse en el torneo celebrado en Etiopía.

Túnez, por su parte, ni siquiera había participado en la prueba etíope. Los hombres de Abdelmajid Chetali tampoco se habían estrenado aún en el certamen mundialista, y acudían con el objetivo de ofrecer una buena imagen.

El registro de enfrentamientos directos entre ambos equipos se decantaba por el empate. De 22 confrontaciones, diez habían terminado en tablas, por siete victorias marroquíes y cinco tunecinas.

Partido de ida
El 12 de diciembre de 1976, Marruecos y Túnez se cruzaron en Casablanca, en el partido de ida. En un frío glacial, los locales se adelantaron en el minuto 35, por mediación de Abdelghani al Khal, apodado Bulldozer. El primer periodo acabó sin más jugadas destacadas, y los marroquíes regresaron a los vestuarios relativamente confiados.

Sin embargo, los visitantes comenzaron la segunda parte con un estado de ánimo totalmente distinto. Decididos a remontar, pusieron cerco a la meta marroquí, y en el minuto 56 Tarak Dhiab, que sería elegido mejor futbolista africano del año 1977, restableció la igualdad en el casillero. El duelo concluyó en un 1-1, para decepción del público.

Un mes más tarde, el 9 de enero de 1977, volvían a verse las caras en Túnez. El partido de vuelta parecía seguir el mismo guión que el de ida, aunque a la inversa. Túnez se adelantó en el minuto 35, a través de Khemis al Obeidi, y los marroquíes empataron a los diez minutos de la reanudación, con un tanto de Tarek Taher al Rayd. Una vez más, ninguno de los dos equipos conseguía resolver.

Tras la prórroga, nada cambió, de modo que los penales dictarían sentencia, y lo harían a favor del combinado tunecino, respaldado por numerosos seguidores. Marruecos sucumbió a la presión y falló tres de sus cinco lanzamientos. Las Águilas de Cartago vencieron 4-2 en los tiros desde los once metros, y pudieron festejar un triunfo con el que pocos contaban.

Luego, Túnez se desharía de Argelia y Guinea. En la última ronda, cosechó un empate y una victoria frente a Nigeria y superó a Egipto, lo que le valió ser primera de grupo y sellar así su pasaporte para Argentina.