La primera liguilla de grupos de la Zona Norteamericana, Centroamericana y Caribeña deparó un festival de sorpresas, con la eliminación prematura de dos potencias caribeñas. Mientras el brillo de algunas estrellas se apagaba, otros aspirantes como Antigua y Barbuda y Guyana conseguían alcanzar el cielo. Canadá, El Salvador, Guatemala y Panamá sí cumplieron con las expectativas, sellando su billete para la siguiente ronda de la fase de clasificación para la Copa Mundial de la FIFA Brasil 2014.™

Las sorpresas
 
Tras echar un rápido vistazo en agosto a los Grupos B y F de la CONCACAF, cualquier analista en su sano juicio habría pronosticado un camino de rosas hacia la siguiente ronda para Trinidad y Tobago y Haití. Sin embargo, Guyana y Antigua y Barbuda tenían otros planes. Los trinitenses, presentes en la fase final de la Copa Mundial de la FIFA 2006 y ahora entrenados por el alemán Otto Pfister, vieron cómo su andadura empezaba a torcerse con una derrota ante la modesta Bermudas. Guyana sacó el máximo partido a ese tropiezo en la penúltima jornada, con un triunfo por 2-1 sobre la favorita que le dio el pase a la penúltima liguilla en detrimento de los estelares Guerreros Soca y de su reputado capitán, Kenwyne Jones. Es la primera vez desde la competición preliminar de España 1982 que Trinidad y Tobago no consigue acceder a la “ronda semifinal”.

Para muchos, fue aún más grandioso el logro obtenido por Antigua y Barbuda, un diminuto archipiélago caribeño con algo menos de 90.000 habitantes. Los Wadadli Boyz que dirige el joven técnico inglés Tom Curtis, cuyo fútbol nacional ha recibido recientemente una indispensable inyección de profesionalismo, dieron buena cuenta de las peritas en dulce del cuarteto, Curazao e Islas Vírgenes Estadounidenses, antes de vencer por la mínima a la poderosa Haití en la trascendental penúltima jornada. Ese triunfo se celebró en St John’s con un entusiasmo y un orgullo acorde con el día más importante en la historia deportiva del país.

Grupo a grupo
El Salvador arrolló en el Grupo A, ganando todos sus encuentros contra Surinam, la República Dominicana e Islas Caimán. Los Jaguares Dorados de Guyana estuvieron por encima del resto en el Grupo B, donde sorprendieron a Trinidad y Tobago, Bermudas y Barbados. Panamá (semifinalista en la Copa Oro de la CONCACAF 2011) encabezó con comodidad el Grupo C, que solamente constaba de tres equipos tras la retirada de Bahamas días antes de empezar la liguilla.

En el Grupo D, Canadá estuvo liderada por su veterano profesional Dwayne De Rosario para doblegar a un trío caribeño integrado por San Cristóbal y Nieves, Puerto Rico y Santa Lucía. Guatemala, potencia mediana de Centroamérica, se paseó en el Grupo E con un pleno de seis victorias, gracias a la experiencia y los bríos ofensivos que le aportó su máximo artillero de todos los tiempos, Carlos Ruiz. El Grupo F estuvo dominado por la modesta Antigua y Barbuda, que, a pesar de ser “cualquier cosa menos favoritos” según su seleccionador, obligaron a hacer las maletas a una grande caribeña como Haití.

Las figuras de la ronda
Peter ‘Big Pete’ Byers es el máximo artillero histórico de Antigua y Barbuda, y sus dotes de cazagoles quedaron patentes en la campanada protagonizada por la modesta selección isleña, al igual que la serenidad en defensa de su capitán George Dublin. Guyana estuvo impulsada por la velocidad de su delantero nacido en Inglaterra Ricky Shakes, mientras que dos clásicos de la punta de ataque de Panamá como Blas Pérez y Luis Tejada volvieron a aliarse para sembrar el pánico en las defensas contrarias.

La campaña de Canadá estuvo animada por la pericia y el liderazgo de Dwayne De Rosario y por la astuta dirección desde el mediocampo de Julián De Guzmán, mientras que la trayectoria repleta de goles de la invicta Guatemala se debió en gran medida a la habilidad y la experiencia de Carlos ‘El Pescadito’ Ruiz. En la sencilla clasificación de El Salvador, por último, sobresalieron su joven delantero Mark Léster Blanco y Eliseo Quintanilla

Las frases
“Esto es algo que nunca te esperas, y siempre resulta difícil de asimilar y de comprender. Pero todos debemos tomárnoslo como una lección vital”. Otto Pfister, seleccionador de Trinidad y Tobago, se tomó con filosofía la sorprendente eliminación de su equipo.

“Podemos llegar a convertirnos en una potencia del Caribe. Somos capaces de ganar a cualquier equipo de estas islas”. Pete Byers, máximo goleador de Antigua y Barbuda, tras sellar el pase a la siguiente ronda a costa de una Haití mucho más potente a priori.

“De momento estamos jugando como sabemos hacerlo… Creo que esta vez tenemos una gran oportunidad de clasificarnos para el Mundial”. Dwayne De Rosario, capitán de Canadá, sobre el momento de forma de los Canucks y sus esperanzas de regresar a una fase final.

“Hemos hecho historia para Guyana, demostrando lo que se puede conseguir para nuestras vidas y para nuestro país a base de fe, determinación y voluntad para lograr algo. Es un momento con el que habíamos soñado, y hemos trabajado todos juntos para hacerlo realidad”. Jamaal Shabazz, seleccionador de Guyana, después de imponerse a su Trinidad y Tobago natal por un puesto en la siguiente ronda.

“Nuestro objetivo primordial era pasar, y lo hemos conseguido. Ahora vamos a concentrarnos en el siguiente examen, donde nos mediremos a algunos rivales interesantes. Tenemos que seguir ganando”. Mark Léster Blanco, delantero de El Salvador, mira al futuro tras el paseo de su selección en la primera liguilla.

Números que hablan
26:
La cantidad de goles metidos por la sorprendente Antigua y Barbuda de camino a una histórica primera presencia en la penúltima liguilla de grupos de la competición preliminar mundialista. Con un promedio superior a los 4 goles por partido (y con 5 dianas más que el siguiente equipo más realizador de esta ronda, Haití), sus grandes rivales de la próxima liguilla deberían andarse con ojo ante el aluvión goleador de los Wadadli Boyz.

La siguiente ronda
Liguilla correspondiente a la 3ª ronda de la CONCACAF (a partir de junio de 2012)
Grupo A
Estados Unidos
Jamaica
Guatemala
Antigua y Barbuda

Grupo B
México
Costa Rica
El Salvador
Guyana

Grupo C
Honduras
Cuba
Panamá
Canadá