Primera ronda
El partido esperado

Guinea-Bissau-Togo: la presencia de Togo en la primera ronda de las eliminatorias indica la medida del bache que atraviesa el equipo participante en la Copa Mundial de la FIFA Alemania 2006. Ahora tiene un rival nada sencillo, el mejor clasificado del último bombo. Estos dos conjuntos del oeste de África ya se cruzaron en la competición preliminar de 2002, y los togoleses se impusieron por 3-0 en el tanteo global de la eliminatoria. No obstante, el cuadro guineano es un hueso duro de roer ante su público, y aquel año logró empatar a 0-0 en casa con los Gavilanes.

Segunda ronda
El grupo más difícil

Sudáfrica es el gran dominador de la parte meridional del continente, pero la ambiciosa Botsuana no se lo pondrá fácil en el Grupo A, que también incluye a una mejorada República Centroafricana y a Somalia o Etiopía. Botsuana fue el primer país que se clasificó para la Copa Africana de Naciones 2012, tras superar una liguilla complicada, y desde el comienzo de 2010 ha doblegado a adversarios de la talla de Túnez (dos veces), Mozambique, Zimbabue o Togo, con una única derrota en su haber, un amistoso contra Suecia. Los Bafana Bafana poseen más experiencia y un mejor balance en los enfrentamientos directos ante sus vecinos botsuanos, de modo que parten como favoritos para dos choques que sin duda serán emotivos. La República Centroafricana está mostrando un buen nivel en una difícil liguilla de la fase previa de la Copa Africana de Naciones 2012, ante Marruecos, Argelia y Tanzania, y podría protagonizar más de una sorpresa contra sus oponentes de mayor entidad.

Los favoritos
Nigeria, participante en cuatro fases finales de la Copa Mundial de la FIFA™, ha pasado apuros alguna vez cuando ha acudido con la vitola de favorita, pero no puede quejarse del sorteo: competirá en el Grupo F con Malaui y dos selecciones procedentes de la primera ronda. Y el rostro africano más habitual en la Copa Mundial de la FIFA, Camerún, estará igualmente satisfecho con una liguilla en la que le esperan Libia y dos de los equipos peor clasificados. Sin embargo, si no hay sorpresas, podrían ser Togo y la RD del Congo, que están entre los más peligrosos de la primera ronda. Argelia, por su parte, aspira a rehacerse tras su gris desempeño de Sudáfrica 2010 en un Grupo H a priori muy asequible, ante las débiles Malí y Benín, además de Eritrea o Ruanda.

¿Las sorpresas?
Cabo Verde es un país pequeño en fase ascendente desde hace unos años, y tiene posibilidades de llegar al campeonato continental de 2012. Ahora se fija como meta sorprender de nuevo, contra Túnez y Sierra Leona en el Grupo B. Senegal, selección que participó en la Copa Mundial de la FIFA 2002 y no ha vuelto a alcanzar el nivel de entonces, es la favorita del Grupo J, pero no podrá confiarse ante Angola, que viajó a Alemania 2006, y una entonada Uganda, ambas temibles en sus feudos. Igualmente, Guinea está en racha tras ganar a Nigeria el pasado mes de octubre, y quiere repetir en el Grupo G esa gesta ante Egipto, un grande del continente al que suele atragantársele la competición preliminar mundialista.

Los partidos esperados
Ghana-Zambia: Ghana, portaestandarte del continente en Sudáfrica 2010, tendrá que emplearse a fondo en el Grupo D ante Zambia, uno de los “nuevos” más destacados de África. Si a ello sumamos un Sudán mejorado que también luchará por cada punto, cualquier tropiezo podría acabar costando muy caro a las Estrellas Negras.

Costa de Marfil-Marruecos: Marruecos ya no es aquel equipo que causó sensación en los decenios de 1980 y 1990, pero puede poner en muchos aprietos a los marfileños en el Grupo C. Con todo, 2014 quizás represente el adiós de la generación dorada de los Elefantes, que buscan participar en una tercera Copa Mundial de la FIFA consecutiva y tratarán de domar a toda costa a los Leones del Atlas.

Burkina Faso-Gabón:
Burkina Faso era cabeza de serie, pero eso no le valdrá de mucho contra Gabón, quien realizó una sólida campaña clasificatoria en 2010, en la que venció a Ghana y mantuvo a raya a Camerún. Los empates que registraron estos dos equipos en sus tres últimos duelos directos, junto a la incógnita que supone Níger, hacen del Grupo E, en el que también puede figurar el Congo, uno de los más interesantes.

La estadística
98:
los partidos de la competición preliminar mundialista que ha disputado Marruecos, la cifra más elevada de África. Los magrebíes se incorporarán camino de Brasil 2014 al selecto grupo de selecciones que han jugado más de cien encuentros, y se hallan asimismo en condiciones de obtener su 50ª victoria. Los siguientes equipos que más encuentros acumulan en el continente son Nigeria y Túnez, ambos con 88.

La próxima instancia
Los vencedores de las 12 eliminatorias a doble partido de la primera ronda ocuparán los puestos aún por asignar en los diez grupos de la segunda, de cuatro equipos cada uno. Los primeros de cada liguilla acceden a la tercera fase, donde se medirán en cinco eliminatorias de ida y vuelta, cuyos ganadores representarán a la CAF en Brasil 2014.

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