Los pesos ligeros asiáticos rara vez ocupan el centro de la escena. Sin embargo, la segunda ronda de clasificación continental para la Copa Mundial de la FIFA Brasil 2014TM les ofrece la oportunidad de codearse con los pesos pesados. Quince advenedizos, entre los que se encuentran los ocho equipos que superaron la primera ronda, desafiarán a rivales de mayor rango en una eliminatoria a dos jornadas, la primera de las cuales tendrá lugar mañana. En juego está el derecho a medirse con Australia, Bahréin, Japón, RDP de Corea y República de Corea en la siguiente fase.

Tales emparejamientos solían deparar invariablemente resultados muy descompensados, en los que las sorpresas eran escasas. Pero como las diferencias de nivel entre los equipos de Asia se han reducido significativamente en los últimos años, los favoritos no pueden dar nada por descontado. FIFA.com preludia la acción.

El partido destacado
Emiratos Árabes Unidos-India

Este es sin duda el encuentro estelar de la lista, puesto que es el único en el que se batirán dos equipos que compitieron en la Copa Asiática celebrada en enero. Ambos se apearon en la fase de grupos, si bien India puede infundirse ánimos por el hecho de regresar a la competición por primera vez desde 1984, y Emiratos Árabes Unidos puede envalentonarse pensando en el empate sin goles que consiguió contra la RDP de Corea, veterana de Sudáfrica 2010.

Los dos combinados nacionales han progresado mucho desde entonces. A las órdenes de su nuevo seleccionador, Armando Colaco, India asombró recientemente a Qatar por 2-1, en tanto el combinado dirigido por Srecko Katanec apabulló por 6-2 a Líbano en un amistoso. Los indios están de enhorabuena por la espléndida forma de su delantero Sunil Chhetri, que hizo dos dianas durante la prueba continental. Los Emiratos, que probablemente deberán prescindir de su carismático Ismail Matar por culpa de una lesión, encomendarán al prodigioso Ahmed Khalil, que acertó una tripleta contra los libaneses, la misión de enseñar el camino a los suyos ante su público.

Pese a que el encuentro de ida se disputará en Al Ain, Colaco no se conforma con menos de una victoria. "Mis jugadores están impacientes por jugar en los Emiratos, y saldremos a ganar", advirtió. Katanec, entretanto, ha fijado su mira en un triunfo enfático: "El partido contra India será un examen para nosotros. Pero los jugadores confían en obtener un buen colchón de goles de cara al partido en Dehli".

India y Emiratos Árabes Unidos se han cruzado dos veces en la competición preliminar de la Copa Mundial de la FIFA, de camino al certamen de Corea/Japón 2002, con sendos marcadores de 1-0 para cada equipo.

Lo mejor del resto
El anterior es uno de los ocho enfrentamientos en los que los equipos emparejados ya se han cruzado anteriormente en la fase de clasificación para la cita mundialista. Otro es el Irán-Maldivas, cuyo último duelo, clasificatorio para Francia 1998, acabó con un impresionante marcador agregado de 26-0 favorable al Equipo Melli, récord de la competición hasta aquel momento.

Esta vez se espera una batalla mucho más igualada. Maldivas demostró su progreso conteniendo a la República de Corea en un empate sin goles en la etapa previa a Alemania 2006, antes de caer por la mínima ante Yemen por un tanteador global de 3-2 en su intento de clasificarse para Sudáfrica 2010. Dicho eso, no hay que olvidar que Irán, comandado por Carlos Queiroz y capitaneado por Ali Karimi, sigue siendo la selección a batir.

Al igual que Maldivas, Vietnam tiene una cuenta pendiente que saldar, habiendo sido humillado por 4-0 dentro y fuera de casa en su debut en la competición preliminar en 1994. Sus esperanzas están depositadas en el delantero Le Cong Vinh, que anotó siete goles para su patria en los dos encuentros contra Macao. Qatar, con el héroe de la Copa Asiática Yusef Ahmed como punta de lanza, deberá poner remedio a su irregularidad si quiere dar la talla como firme favorito.

Malasia, con el aliento de haber eliminado a Chinese Taipei, pretende despachar a su vecino Singapur y sellar su primer visado para la tercera ronda. Ahora que su goleador Mohd Safee Mohd Sali ha recuperado la forma, el seleccionador Rajagobal Krishnasamy podrá contar con el formidable elenco que conquistó el Campeonato de la AFF (Federación de Fútbol de la ASEAN) en diciembre pasado. Los pupilos de Radojko Avramovic, sin embargo, ostentan un mejor registro clasificatorio, habiendo alcanzado la tercera ronda en su anterior campaña para Sudáfrica 2010.

Éxitos recientes no es algo en lo que pueda basarse la selección de Tailandia cuando reciba a la de Palestina en Bangkok. Tras fracasar en su intento de trascender la fase de grupos en el último Campeonato de la AFF pese a ser tricampeón del torneo, "el país de las sonrisas" está ansioso por redimirse contra los palestinos con la ayuda del recién contratado técnico germano, Winfried Schaefer.

A pesar de haber llegado hasta aquí con los credenciales de un triunfo agregado de 5-1 sobre Sri Lanka, Filipinas se meterá en la boca del lobo ante el combinado nacional de Kuwait, situado 57 puestos por encima en la Clasificación Mundial FIFA/Coca-Cola. El seleccionador de los Azkals, el alemán Michael Weiss, manifestó a FIFA.com: "Somos teóricamente inferiores en muchos aspectos, pero el equipo está en plena forma y nos esforzaremos por desmentir los pronósticos".

Por otro lado, se prevé que la RP China se desembarace sin problemas de Laos, y lo mismo vale decir de Arabia Saudí, tetracampeón de la prueba premundialista, respecto a Hong Kong. Uzbekistán tiene planeado imponer su autoridad en la región sobre Kirguistán. Y Yemen seguramente será pan comido para Irak, que salió victorioso por un 9-1 global en el último encuentro entre ambas selecciones en la previa de Estados Unidos 1994.

Jugador a seguir
Le Cong Vinh se ha consolidado como uno de los mejores delanteros del sureste asiático en los últimos tiempos. ¿Podrá demostrar su valía en la escena continental guiando a Vietnam hasta la siguiente etapa por encima de Qatar?

Hemos oído
"Para ser franco, no me puse contento cuando me enteré de que tenemos que enfrentarnos a Irán. Sin embargo, no nos intimida la misión, y nuestro objetivo es jugar lo mejor que podamos y obtener resultados satisfactorios", Andrés Cruciani, seleccionador de Maldivas.

Segunda rueda - partidos de ida:

Sábado 23 de julio

Tailandia-Palestina
Líbano-Bangladesh
RP China-Laos
Turkmenistan-Indonesia
Kuwait-Filipinas
Omán-Myanmar
Arabia-Saudí-Hong Kong
Irán-Maldivas
Siria-Tayikistán
Qatar-Vietnam
Iraq-Yemén
Singapur-Malasia
Uzbekistán-Kirguistán
Emiratos Árabes Unidos-India
Jordania-Nepal

Los partidos de vuelta se jugarán el jueves 28 de julio.