La historia es un eterno retorno, y también el fútbol. Portugal y Rusia, ya encuadradas en el mismo grupo en la competición preliminar de Alemania 2006, se volverán a ver las caras dentro del Grupo F de las eliminatorias de la Copa Mundial de la FIFA Brasil 2014, en el que ambas parten como principales favoritas.

Israel desempeñará el papel de tapado, mientras que Irlanda del Norte podría aguar de nuevo la fiesta a cualquiera de sus contrincantes. Azerbaiyán y Luxemburgo, por el contrario, deberán buscar a toda costa un triunfo fuera de casa.

Los favoritos
Portugal quiere sacarse la espina. Cansada ya de vivir a la sombra del éxito logrado en 1966 (tercera posición), volvió a colocarse entre la élite con el cuarto puesto cosechado en 2006. En 2010, en su cuarta participación en una fase final, se aseguró el pase a octavos tras empatar a 0-0 con Brasil, antes de caer dignamente ante su vecina, España, a la postre campeona (0-1). Desde entonces, el equipo ha seguido madurando bajo la batuta de Paulo Bento, con quien consiguió una apurada clasificación para la Eurocopa 2012 al imponerse en la repesca a Bosnia-Herzegovina.

Rusia, por su parte, aún no ha digerido el revés sufrido en la repesca de la Copa Mundial de la FIFA 2010, donde perdió la plaza a manos de Eslovenia debido al valor doble de los goles marcados a domicilio (2-1, 0-1). Guus Hiddink dejó muchas cosas en el aire, pero su sustituto, Dick Advocaat, ha empezado a consolidar a este joven combinado de gran proyección en el buen camino. Para empezar clasificándolo como campeón de su grupo para la Eurocopa 2012.

¿Las sorpresas?
Israel casi alcanzó el ansiado objetivo en la competición preliminar de Sudáfrica 2010, pero dejó escapar unos valiosos puntos contra rivales accesibles. Se ha implantado un nuevo estilo en las filas del equipo, que prácticamente jugó de tú a tú contra Grecia y Croacia en las eliminatorias de la Eurocopa 2012. Irlanda del Norte lleva 24 años intentando estar presente en la fase final. Este conjunto, siempre complicado, es capaz de dar la campanada en cualquier momento, como en los clasificatorios de Alemania 2006, en los que se impuso a Inglaterra por 1-0.

Jugadores a seguir
Cristiano Ronaldo y Nani en ataque, João Moutinho en el mediocampo, y Bruno Alves y Pepe en la zaga serán las principales bazas de Portugal. Igor Akinfeev entre los palos, Alexander Anyukov en la retaguardia, Yuri Zhirkov en el mediocampo y los delanteros Roman Pavlyuchenko y Andrei Arshavin (capitán) conformarán la base del equipo ruso. El capitán Yossi Benayoun es la piedra angular de Israel, mientras que David Healy tiene el don de marcar tantos decisivos para Irlanda del Norte.

El partido esperado
Además de los dos enfrentamientos directos entre Portugal y Rusia, los desplazamientos de ambos a Israel e Irlanda del Norte serán los momentos clave en los que se decidirá el liderato del grupo.

Una mirada al pasado…
El 28 de julio de 1966, en Londres, Portugal se adjudicó la tercera plaza de la Copa Mundial de la FIFA al imponerse a la URSS por 2-1, con goles de Eusebio y José Torres por el bando luso, y de Eduard Malofeev por el soviético. La presencia en la meta rusa de Lev Yashin, "la araña negra", propició que el choque no se decidiera hasta el último minuto de juego.

La estadística
7: son los goles que Portugal le endosó a Rusia en el partido de ida de la competición preliminar de la Copa Mundial de la FIFA 2006 (7-1, 0-0).

¿Sabías que …?
Dick Advocaat sigue la estela del "entrenador errante" Bora Mitutinovic. Efectivamente, para el nuevo seleccionador de Rusia, este es ya su quinto equipo nacional, tras pasar por Países Bajos, Emiratos Árabes Unidos, República de Corea y Bélgica.

¡Que se oiga tu voz!
¿Podrá el combinado israelí hacerse con la plaza que da acceso a la repesca?