La primera ronda de la competición preliminar de la Zona Africana para la Copa Mundial de la FIFA Brasil 2014™ empezó en noviembre de 2011, y la campaña continental se acerca ya a su ecuador. En estos clasificatorios se deciden cuáles serán los cinco representantes de la CAF en la cita mundialista, de los 52 equipos que había en liza cuando empezó a rodar el balón. En junio de 2012 se habían disputado ya dos jornadas de la fase de grupos, y varias selecciones por las que pocos apostaban han postulado su candidatura a hacerse con los primeros puestos de las diez tablas, que abren las puertas de la ronda final.

Etiopía lidera el Grupo A por delante de Sudáfrica, Benín tiene una ligera ventaja respecto a Malí y Argelia en el H y Libia encabeza contra todo pronóstico el I, en el que también figuran Camerún y la RD del Congo. Pesos pesados como Túnez, Costa de Marfil, Nigeria y Egipto comenzaron con buen pie y comandan sus respectivas tablas, mientras que Zambia ha cobrado ventaja ante Ghana y Sudán en un Grupo D que se prevé muy reñido.

El partido destacado
Marruecos 2-2 Costa de Marfil, estadio de Marrakech, 9 de junio de 2012
Este fue el 15º clasificatorio sin conocer la derrota de los Elefantes. Y aunque el resultado supuso en cierto modo una frustración para ellos, permitió a Marruecos seguir vivo en el Grupo C, tras encadenar dos empates. Los Leones del Atlas, participantes en cuatro ediciones de la Copa Mundial de la FIFA, remontaron dos veces: primero Houssine Kharja, de penal, replicó al tanto tempranero de Salomon Kalou, y luego Hamza Abourazzouk, de cabeza en los compases finales, igualó tras el gol de Kolo Touré en el segundo periodo. Pese a todo, los marfileños lideran la liguilla, con cuatro puntos, pero Tanzania, Marruecos y Gambia, con tres, dos y uno respectivamente, continúan teniéndolos a su alcance.

El gol destacado
Guinea 2-3 Egipto – Mohamed Salah, 90+3’
Guinea y Egipto habían perdido en su estreno en el Grupo G antes de cruzarse el 10 de junio en Conakry, y el equipo local ya se veía con un punto cuando Lass Bangoura empató el encuentro en el minuto 88. Sin embargo, prácticamente en cuanto se reanudó el juego, Salah se internó como una bala por el flanco derecho y recibió un pase detrás de la defensa, que trató de replegarse frenéticamente. El público todavía estaba festejando el tanto de los suyos cuando el jugador, de 20 años, mostró una sangre fría poco habitual en alguien tan joven para obligar a salir al guardameta mediante un toque con la derecha y luego batirlo de un zurdazo, en el último lanzamiento del partido. Salah, elegido hace poco por la CAF como joven más prometedor de 2012, dio con este espectacular gol tres puntos a Egipto en el que probablemente fuese su choque más complicado. Los norteafricanos se mantienen así en la primera plaza.

Números que hablan
1:
tan solo un país perdió sus dos primeros partidos de la segunda ronda de la competición preliminar de Brasil 2014. Se trata de la prometedora selección de Cabo Verde, que, a pesar de haber conseguido el mayor logro de su historia —una primera clasificación para la Copa Africana de Naciones—, sufrió sendas derrotas por 2-1 en el Grupo B a manos de Túnez y Sierra Leona. En cambio, tres naciones suman seis puntos: Túnez, Egipto y Zambia, declarada vencedora en Sudán tras perder 2-0, ya que los sudaneses habían utilizado un jugador que no podía ser convocado.

La frase
“Pudimos haber marcado más goles, espero que al final de los partidos de liguilla no tengamos que lamentarnos de las muchas ocasiones que creamos y no transformamos”, Hervé Renard, seleccionador de Zambia, después del triunfo por 1-0 obtenido por su equipo sobre Ghana el 9 de junio en Ndola.

A continuación...
El año que termina ha sido extraordinariamente intenso para las selecciones africanas, ya que la fase previa de la Copa Africana de Naciones 2013 empezó justo después de la edición de 2012, celebrada en enero, al cambiar el torneo continental a años impares. Y los próximos doce meses estarán igualmente repletos de acción, con seis jornadas de la competición preliminar de Brasil 2014 fijadas entre marzo y noviembre. Cada equipo jugará otros cuatro encuentros de grupo (uno en marzo, dos en junio y otro a principios de septiembre) antes de que los diez primeros de cada liguilla accedan a la tercera y última ronda.

Esos conjuntos se medirán luego en cinco eliminatorias a doble partido, en octubre y noviembre. Los ganadores de estos enfrentamientos directos acompañarán a otras 27 naciones de todo el globo en la 20ª edición del mayor y más prestigioso certamen futbolístico del planeta.

¡Que se oiga tu voz!
¿Qué favoritos caerán camino de Brasil? ¿Nos deparará África sus sorpresas habituales y enviará un debutante (o dos) a la fase final? ¿Será uno de ellos Zambia, actual rey del continente?