Con el inicio de la fase de grupos de la competición preliminar africana para la Copa Mundial de la FIFA Brasil 2014™, los veteranos mundialistas del continente entran en liza y los puntos en juego adquieren una resonancia especial. La emoción no faltará en los 20 partidos del fin de semana, dos por cada uno de los diez grupos, así como a lo largo de los próximos 15 meses, en los que se repartirán diez billetes para la siguiente ronda.

El partido destacado
Camerún – RD del Congo, 2 de junio, estadio Omnisports Ahmadou-Ahidjo, Yaundé, 15:30 (hora local)
Los Leones Indomables, que han alcanzado la fase final seis veces en los últimos 30 años, son la selección más exitosa de África en la competición preliminar mundialista. Sin embargo, la afición está preocupada por la dificultad del Grupo I, en el que Camerún se verá las caras con RD del Congo, Libia y Togo, por la larga sanción del capitán Samuel Eto’o y por el fracaso del cuadro camerunés en su intento de clasificarse para la fase final de la Copa Africana de la CAF de este año. El nuevo seleccionador, Denis Lavagne, que ha optado por un plantel joven, ha sufrido una derrota en seis partidos y ha pedido paciencia a una afición que sin duda se mostrará exigente el sábado. El balance entre los dos contendientes es equilibrado en las tres anteriores competiciones preliminares en las que se han cruzado, mientras que hace menos de dos años, en la fase de clasificación de la Copa Africana de la CAF, RD del Congo, liderada ahora por el veterano Claude Le Roy, arrancó con comodidad un empate a 1-1 en su visita a Camerún.

Las previas
Los cambios de entrenador son extraordinariamente habituales en África, así que este mes se verán muchas caras nuevas en los banquillos. Uno de los recién llegados es el francés Sabri Lamouchi, que esta misma semana tomó las riendas de una selección de Costa de Marfil que se prepara para recibir a Tanzania en el Grupo C. El próximo fin de semana, los subcampeones de África viajan a Marrakech para enfrentarse a Marruecos, que abrirá su participación en el grupo con una complicada visita a Gambia. Costa de Marfil intentará convertirse en la cuarta selección africana que alcanza tres Copas Mundiales de la FIFA consecutivas, una hazaña que también puede lograr Ghana, que parte como claro favorito en su duelo en casa frente a Lesoto en el Grupo D. En el otro duelo del grupo, el nuevo campeón africano, Zambia, visitará a la temible selección de Sudán antes de recibir a las Estrellas Negras el próximo fin de semana. También parte como favorito en su debut Túnez, cuyo nuevo entrenador es el ex internacional Sami Trabelsi y que iniciará su participación en el Grupo B recibiendo a Guinea Ecuatorial.

El estadounidense Bob Bradley, un veterano de la Copa Mundial de la FIFA, debutará como seleccionador de Egipto en el clasificatorio mundialista del viernes, frente a Mozambique en la primera jornada del Grupo G. Los Faraones no alcanzan la fase final desde 1990, pero han ganado desde entonces seis Copas Africanas, por lo que las expectativas son altas en este país sediento de fútbol. La próxima semana, el cuadro egipcio afrontará una prueba todavía más complicada en Conakry frente a Guinea, que se estrena contra Zimbabue. Entretanto, Nigeria y Senegal, dos potencias del África occidental, iniciarán la competición con técnicos nuevos y aspiraciones similares. Las Súper Águilas de Stephen Keshi parten como favoritas para vencer a Namibia en Calabar y dominar desde el principio el Grupo F, en el que estarán también Malaui y Kenia. El combinado senegalés, dirigido por el seleccionador interino Josephe Koto, debutará en el Grupo J en Dakar frente a Liberia y su nuevo técnico, Kaetu Smith. Por su parte, Angola y Uganda, que intentarán complicar la vida a los Leones de Teranga, se enfrentarán el domingo en Luanda en un duelo clave.

Malí, semifinalista de la Copa Africana de la CAF, se estrenará con una visita a Benín en un Grupo H en el que Argelia, que recibe a Ruanda el sábado, parte como principal favorita. Tanto malíes como benineses estrenan seleccionador, Amadou Pathe Diallo y el francés Manuel Amoros, respectivamente. En el Grupo E, que se presenta como el más igualado, Níger se estrenará en su bastión de Niamey frente a la prometedora Gabón, mientras que Congo intentará puntuar en Burkina Faso el sábado.

¿Sabías que...?
El domingo, Sudáfrica recibe a Etiopía en Rustenburgo tras nueve meses sin ganar un partido internacional. Un mal inicio en el Grupo A, en el que están también las prometedoras Botsuana y República Centroafricana, podría significar que la presión que comienza a atenazar al combinado sudafricano aumentase de manera preocupante.

Jugador a seguir
Las Estrellas Negras ghanesas, a las que el sorteo deparó un grupo complicado, tendrán que sobreponerse a la retirada de la selección del delantero Asamoah Gyan, así como a otras bajas importantes. El que sí estará a disposición del seleccionador es el veterano Sulley Muntari, que ha dado un vuelco a su carrera en el AC Milan. Con la experiencia que le otorga haber disputado siete partidos en fases finales mundialistas, el centrocampista portará el brazalete de capitán.

La frase
“Benín nunca ha ganado a Malí, pero las estadísticas están para romperlas”, Manuel Amoros, seleccionador de Benín, que representó a Francia en las Copas Mundiales de la FIFA de 1982 y 1986, donde Les Bleus lograron el cuarto y el tercer puesto, respectivamente.

Programa de partidos
1 de junio
Ghana - Lesoto
Egipto - Mozambique

2 de junio
República Centroafricana - Botsuana    
Camerún - RD del Congo            
Kenia - Malaui           
Sierra Leona - Cabo Verde       
Gambia - Marruecos       
Costa de Marfil - Tanzania           
Túnez - Guinea Ecuatorial       
Burkina Faso - Congo  
Senegal - Liberia          
Sudán - Zambia            
Argelia - Ruanda

3 de junio
Sudáfrica - Etiopía 
Zimbabue - Guinea      
Togo - Libia    
Níger - Gabón
Nigeria - Namibia         
Benín - Malí    
Angola - Uganda