México, Estados Unidos, Jamaica, Costa Rica, Panamá y Honduras, los seis supervivientes de la competición preliminar de la Zona Norteamericana, Centroamericana y Caribeña, empiezan esta semana una maratoniana ronda final, que durará todo el año. El “Hexagonal” deparará a buen seguro emoción y fútbol de calidad en la pugna por obtener los 3,5 puestos disponibles en la Copa Mundial de la FIFA Brasil 2014™. FIFA.com analiza la primera jornada, prevista para este miércoles 6 de febrero.

El partido destacado
Honduras-Estados Unidos
Miércoles 6 de febrero, 15:00 (hora local), Estadio Olímpico (San Pedro Sula, Honduras)

El seleccionador de Estados Unidos, Juergen Klinsmann, alineará a sus principales figuras, como Michael Bradley, Tim Howard y Clint Dempsey, y ya ha prevenido contra los riesgos que entraña jugar a domicilio en la CONCACAF. “No puedes cometer ni un error, no puedes sufrir ninguna laguna mental”, ha explicado a FIFA.com. “Debes estar preparado para adaptarte a cualquier escenario, porque son imprevisibles”. El antiguo astro alemán, privado del concurso de Landon Donovan —quien todavía no ha decidido si continuará o no jugando con la selección—, sabe de lo que habla, después de perder en la ronda anterior contra Jamaica en Kingston y empatar en su visita a Guatemala.

La primera prueba de Klinsmann en su estreno en una campaña del Hexagonal no será nada fácil, en San Pedro Sula frente a la correosa Honduras, que no conoció la derrota en sus cinco últimos clasificatorios, y vapuleó a Canadá por un inapelable 8-1 en el más reciente en casa. Los estadounidenses, que aspiran a alcanzar su séptima Copa Mundial de la FIFA consecutiva, no tendrán que preocuparse tan solo de los dinámicos arietes Jerry Bengston y Carlo Costly, sino también del ambiente hostil que les aguarda en el Estadio Olímpico, una de las canchas más complicadas de Centroamérica. El horario del partido, fijado para la tarde, no parecía muy propicio para la asistencia del público, pero el gobierno hondureño decidió favorecerla declarando un feriado nacional.

La previa
Y si hablamos de la ventaja de jugar en campo propio, México, equipo de mayor renombre de la región, debuta contra Jamaica en su fortín del Estadio Azteca, escenario de dos finales de la Copa Mundial de la FIFA (1970 y 1986) y célebre en todo el globo por su tamaño y la entrega de los aficionados que lo llenan. “Es el lugar más intimidatorio que se pueda imaginar”, ha señalado Luton Shelton, principal anotador de un conjunto jamaicano que ganó a Estados Unidos en la fase anterior y parece ahora completamente rejuvenecido, a las órdenes del entrenador Theodore Whitmore. Con su velocidad, organización y solidez defensiva, los Reggae Boyz ni siquiera dejan que les preocupe la fama del Azteca: “Tendremos nuestras opciones” apuesta Shelton. “Podemos sacar algo positivo de ese encuentro”.

La selección mexicana de José Manuel de la Torre tratará de impedírselo. Los actuales campeones de la CONCACAF y olímpicos, participantes en nada menos que 14 ediciones de la Copa Mundial de la FIFA, exhiben un ataque temible, con Giovani dos Santos, Andrés Guardado y Javier Hernández, Chicharito, como grandes bazas. Ganaron todos sus duelos de la última ronda, y en toda su historia únicamente han perdido un encuentro de clasificación en el Azteca.

El otro partido es un choque de vecinos, la visita a Panamá del flamante campeón de Centroamérica, Costa Rica. Los ticos, que han estado en tres fases finales mundialistas, no necesitan presentación, mientras que los Canaleros son un equipo en ascenso, cada vez más reputado, tras confeccionar un plantel compacto y unido, dirigido por el legendario ex futbolista Julio César Dely Valdés. “Ha llegado el momento de Panamá”, dijo hace poco su delantero y máximo realizador de la competición preliminar Blas Pérez a FIFA.com. Y añadió: “Tendremos una ligera ventaja, al jugar en casa”, plenamente consciente de que el equipo se mantuvo invicto durante la anterior fase clasificatoria en su feudo del estadio Rommel Fernández, y lo hizo además sin recibir ni un solo gol.

La frase
“Tenemos una muy buena generación de jugadores, que está teniendo éxito en todos los lugares donde se presenta. Ahora jugamos nuestro primer partido del Hexagonal y estamos con toda la confianza. Esperamos conseguir el triunfo y que eso dicte la tónica para lo que sigue, creo que tenemos todo para que sea un gran año”, Dos Santos, internacional mexicano, espera que este año esté a la altura de 2012, en el que la selección mexicana se colgó el primer oro olímpico de su historia.

Números que hablan
30:
 los partidos que se jugarán en esta liguilla. Cada equipo saltará al campo diez veces durante los diez largos meses que nos esperan, con el objetivo de conseguir tres puestos automáticos en Brasil 2014. El cuarto clasificado tendrá derecho a disputar una eliminatoria de repesca con el campeón de la zona oceánica, cuyo vencedor estará también en la cita mundialista.

Ronda final hexagonal de la CONCACAF, 1ª jornada
6 de febrero
Honduras-Estados Unidos
México-Jamaica
Panamá-Costa Rica

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