Cuando las 32 mejores selecciones del mundo se reúnan en Rusia 2018 para competir en la fase final de la Copa Mundial de la FIFA™, cinco naciones africanas aspirarán a convertirse en el primer equipo del continente que alcance las semifinales. Para las 26 selecciones africanas más modestas, que esta semana comienzan su andadura por la clasificación de la CAF, las aspiraciones son muy diferentes a las de los 26 equipos mejor situados del continente. La mayoría de ellas sólo espera en estos momentos superar la primera ronda.

Los aspirantes
Para Comoras, Somalia, Seychelles, Eritrea y Sudán del Sur pasar a la siguiente ronda implicaría haber alcanzado un logro histórico: su primera victoria en los clasificatorios para el Mundial. Comoras ha jugado y perdido los cuatro partidos que ha entablado. Somalia ha empatado tres y ha perdido seis, y Eritrea ha empatado tres y perdido otros tres. Seychelles ha jugado 12 clasificatorios sin conocer la victoria y con sólo dos empates; mientras que Sudán del Sur se suma por primera vez a la carrera mundialista.

El seleccionador de Seychelles, Ralph Jean-Louis, cuyo equipo se enfrenta a Burundi en la primera ronda, es bien consciente de que a los suyos se les pondrá la contienda muy cuesta arriba, pero está convencido de que los Piratas podrán superar el obstáculo. “Queremos ganar un clasificatorio por primera vez. Queremos demostrar al pueblo de las Seychelles que podemos conseguirlo. Tengo jugadores capaces de derrotar a Burundi”.

Comoras se verá las caras con Lesoto, mientras que a Somalia le espera una complicada batalla contra Níger. Eritrea, por su parte, se enfrenta a Botsuana, un equipo que llegará con la moral muy alta después de su victoria sobre Burkina Faso en un clasificatorio para la Copa Africana de Naciones de la CAF.

Sudán del Sur, el equipo que debuta en la competición, ha quedado encuadrado con Mauritania, un emparejamiento que ambos contendientes afrontan llenos de optimismo. Por un lado, Mauritania se impuso a Sudáfrica en su primer partido competitivo, un clasificatorio para la Copa Africana de Naciones, y por el otro, Sudán del Sur ha vencido a Guinea Ecuatorial en la misma competición. Por lo tanto, no es de extrañar que el capitán de Sudán del Sur Richard Justin Lado derroche confianza. “Estamos preparados, absolutamente preparados. Sabemos qué debemos hacer y podemos dar la campanada. Nuestro seleccionador, Sung-Jea Lee, ha creado un estilo de juego basado en la disciplina defensiva y en el contragolpe. Creo que podemos hacer daño al rival. Necesitamos ganar por muchas razones, y vamos a ganar”.

Grandes esperanzas
En la fase de clasificación no sólo participan las selecciones más modestas del fútbol africano. En el extremo opuesto del espectro, Namibia visitará a Gambia en la ida de la eliminatoria. El seleccionador de los Valientes Guerreros, Ricardo Mannetti, exigió a sus jugadores el máximo estado de forma para recibir la convocatoria. “Lo primero en lo que me fijo cuando convoco a un jugador, especialmente a un delantero centro, es en su registro goleador con su club. Si no me impresionan sus números o su rendimiento general, no convoco a ese jugador”, explicó cuando anunció la composición de la selección para el partido de Banjul.

El entrenador en funciones de Tanzania, Charles Mkwasa, ha pedido a sus hombres que consigan la ventaja para el partido de vuelta en Malaui. “Es importante que nos anotemos una victoria abultada antes de jugar a domicilio. Tenemos un equipo de fútbol formidable”. Mkwasa puede contar con dos delanteros en plena forma, Thomas Ulimwengu y Mbwana Sammatta, dos hombres que han llegado a la final de la Liga de Campeones de la CAF con el TP Mazembe, el club de la RD del Congo.

El seleccionador de Liberia, James Debbah, quien formó parte del combinado que estuvo a punto de clasificarse para la fase final del Mundial de 2002, ha comentado que desplegará un fútbol ofensivo en la ida contra Guinea Bissau, con una delantera de cuatro, William Jebor, Francis Doe, Patrick Ronaldinho Wleh y Dioh Williams.

El escocés Bobby Williamson, seleccionador de Kenia, ha convocado a varios jugadores afincados en el extranjero, incluido el capitán Victor Wanyama, quien juega en el Southampton de la Premier League inglesa. Las Estrellas de Harambee se desplazarán a Mauricio para disputar la ida, aunque los isleños creen que pueden dar la campanada contra Kenia. “Quiero creer que podemos conseguirlo. Incluso la victoria más pequeña supondría un logro impresionante para nosotros. Superar la fase de grupos sería soberbio”, ha declarado Jonathan Bru, capitán del Club M.

En cuanto al resto, la República Centroafricana se enfrentará a Madagascar, mientras que el Chad disputará en casa la ida de la eliminatoria contra Sierra Leona. Etiopía se desplazará a Santo Tomé y Príncipe, y Yibuti recibirá a Suazilandia.

Los 13 ganadores de estas eliminatorias a dos partidos avanzarán a la segunda ronda, donde se encontrarán con los 27 países cabezas de serie del continente. Todos ellos se enfrentarán en eliminatorias a dos partidos. Los 20 ganadores pasarán a la fase de grupos, donde quedarán divididos en cinco secciones de cuatro equipos cada uno. Los ganadores de los grupos pasarán a la fase final.