Hace sólo ocho meses Alemania se coronó en el Maracaná en la Copa Mundial de la FIFA Brasil 2014™. Pero el balón ya empieza a rodar con dirección a Rusia 2018 este jueves con el inicio de la primera ronda de la competición preliminar de la zona asiática.

Consulta el documento "18 preguntas de los clasificatorios para Rusia" aquí.

Doce conjuntos de los puestos más bajos de la clasificación del continente se verán las caras en eliminatorias a doble partido los días 12 y 17 de marzo. Los ganadores pasarán a la siguiente fase, donde les aguardan las otras 34 selecciones. Estos encuentros también constituyen la primera ronda clasificatoria de la Copa Asiática 2019.

Hay muchas miradas puestas en la India, la selección mejor clasificada de las doce, que recibe a un viejo conocido, Nepal. Pakistán viaja a Doha para enfrentar a Yemen con intención de hacer historia: lograr su primera victoria ante este rival en más de tres décadas. Camboya recibe a otra formación del sudeste de Asia, Macao, con el objetivo de prolongar su registro positivo frente a este adversario.

En los demás choques, Chinese Taipei se mide con Brunéi Darussalam tras cosechar un empate a ceros ante la RDP de Corea, y Sri Lanka confía en conservar su impecable trayectoria contra Bhután. Mongolia, por su parte, se enfrenta a lo desconocido en su visita a Timor Oriental. FIFA.com analiza lo que pueden depararnos estos interesantes duelos en Asia.

El partido destacado
India-Nepal, Indira Gandhi Athletic Stadium, Guwahati, 15:30 (hora local)

En los últimos 45 años, estos dos vecinos se han visto las caras hasta 13 veces. En teoría, el equipo local, que dirige el inglés Stephen Constantine, dispone de una clara ventaja psicológica, gracias a un balance de diez victorias y dos empates, pero el técnico sabe que no deben subestimar a su adversario.

Los nepalíes han progresado mucho desde que Jack Stefanowski se hizo cargo del equipo hace tres años. A las órdenes de este estadounidense nacido en Polonia, Nepal obtuvo su único triunfo ante los indios, un 2-1 en casa, en el Campeonato de la SAFF 2013.

La selección india apostará por Sunil Chhetri, máximo goleador del equipo de todos los tiempos, con 45 dianas en 82 internacionalidades, para crear oportunidades en ataque. Además, Constantine conoce perfectamente al cuadro nepalí, al que entrenó entre 1999 y 2001, lo que supondrá una ventaja añadida para los suyos.

Nepal alineará al tándem ofensivo compuesto por Anil Gurung y Ju Manu Rai, los dos anotadores de aquella victoria sobre los indios.

La previa
Pakistán quiere desquitarse ante Yemen, después de sufrir importantes reveses en los partidos de ida y vuelta de la última eliminatoria que enfrentó a ambos, en la competición preliminar para EEUU 1994. A pesar de su registro mediocre hasta la fecha, los visitantes presentan un equipo renovado, con hasta ocho jugadores que compiten en el extranjero.

Brunéi también aspira a redimirse en su visita a Chinese Taipei, que le endosó un 5-0 en su último enfrentamiento, un amistoso disputado en 2009. El equipo se ha construido en torno a las figuras del DPMM FC, entre las que destacan los hermanos Mohd y Adi Said, sobre los que recaerá la responsabilidad de marcar.

En cuanto a Macao, si nos guiamos por el reciente empate a 2-2 ante Singapur, es posible que esté en condiciones de doblegar a Camboya, que perdió 4-2 ante los Leones singapurenses en la Copa Suzuki de la AFF de 2014. El conjunto anfitrión, entrenado por el coreano Lee Taehoon, acude avalado por un balance de tres victorias en sus cuatro últimos choques directos.

Por último, Sri Lanka parte como clara favorita ante Bhután, última de la Clasificación Mundial, que ha perdido en sus cinco encuentros anteriores.

Jugador a seguir
En el plantel de Stefanowski figuran tres sub-17, entre los que destaca Bimal Magar. El delantero del KRC Genk se convirtió en el artillero más joven de la historia de la selección nepalí al firmar el tanto del empate en el 1-1 ante Pakistán hace dos años, a la edad de 15 años, ocho meses y ocho días. Y no ha dejado de demostrar su potencial desde entonces, como pudo verse con los cuatro goles que anotó en la fase previa del Campeonato Asiático Sub-16 del año pasado, en la que su país obtuvo la clasificación para el torneo a costa de Irak.

¿Sabías que…?
La India es el único de los doce equipos en liza que se ha clasificado para una Copa Mundial de la FIFA. Logró automáticamente el pase a la edición de Brasil 1950 al retirarse sus oponentes en los clasificatorios. Aun así, el sueño mundialista de los indios no llegó a materializarse, ya que su asociación decidió no participar finalmente.

La frase
“Queremos que el desarrollo juvenil avance, y conseguir un buen resultado en los clasificatorios hará que el interés en el país aumente. Hay que tener paciencia, ya sabemos que el éxito no llega de la noche a la mañana”, Mike Wong, asesor técnico de Brunéi.

Calendario de Partidos
12 y 17 de marzo:

India-Nepal
Yemen-Pakistán
Timor Oriental-Mongolia
Camboya-Macao
Chinese Taipei-Brunéi Darussalam
Sri Lanka-Bhután