22 días después de celebrarse el último partido de la competición preliminar asiática para la Copa Mundial de la FIFA 2018™, el camino a Rusia se ha puesto nuevamente en marcha en Asia con el sorteo de la segunda ronda de los clasificatorios. Kuala Lumpur, en Malasia, ha sido el escenario de este sorteo en el que han tomado parte 40 equipos: los 6 provenientes de la fase previa –India, Bután, Chinese Taipei, Camboya, Yemen y Timor Oriental- y los 34 que lograron el pase automático.  

Entre estos últimos, han actuado como cabezas de serie las 8 selecciones asiáticas mejor situadas en la Clasificación Mundial FIFA/Coca-Cola publicada este mes de abril: Irán, Japón, República de Corea, Australia, Emiratos Árabes Unidos, Uzbekistan, la RP China e Irak.

Los 40 equipos participantes han quedado encuadrados en ocho grupos, de cinco selecciones cada uno, que se jugarán el pase a la siguiente ronda de las eliminatorias compitiendo en un formato de liguilla en el que cada equipo se medirá, en casa y fuera, con cada uno de sus rivales. Los ocho campeones de grupo y los cuatro mejores segundos de esta fase, que se desarrollará del 11 de junio de 2015 al 29 de marzo de 2016, seguirán en la pelea por un billete a Rusia 2018.

El sorteo ha deparado reencuentros sonados. En el Grupo B, por ejemplo, la vigente campeona asiática Australia volverá a verse las caras con la pujante Jordania, tal y como sucedió en las eliminatorias a Brasil 2014; mientras que, en el Grupo G, la República de Corea se medirá nuevamente a Kuwait y Líbano, dos rivales que ya pusieron en serios aprietos a los Guerreros Taeguk en los dos últimos clasificatorios mundialistas. La RP China, por su parte, se reencontrará con Qatar en el Grupo C aún con el recuerdo de su eliminación de la carrera a Sudáfrica 2010 tras perder en casa 1-0 con los Granates.

Reencuentros al margen, la suerte parece haber sonreído a Japón, que parte a priori como favorita indiscutible en el Grupo E, mientras que se intuye más igualdad en los Grupos A –donde EAU tendrá en Arabia Saudí y la emergente Palestina a dos rivales de cuidado- y H, con Uzbekistán, Barhéin y la RDP de Corea pugnando por el liderato.

Clasificatorios con doble recompensa
La actriz y presentadora de televisión malasia Chermaine Poo ha sido la maestra de ceremonias del sorteo, acompañada de personalidades como Gordan Savic, director de Eliminatorias Mundialistas y Olímpicas de la FIFA, quien supervisó el proceso en nombre del organismo rector del fútbol, y Dato’ Alex Soosay, secretario general de la AFC. El propio Savic ha ejercido junto a Shin Mangil, director ejecutivo de Competiciones de la AFC, de mano inocente durante el sorteo.

Además de la lógica emoción que ha supuesto para las 40 selecciones participantes conocer a sus rivales en su camino a Rusia 2018, el sorteo ha despertado un interés extra por el hecho de que, por primera vez, la competición preliminar a la Copa Mundial de la FIFA 2018™ también servirá como torneo clasificatorio para la próxima Copa Asiática. Así, los ocho líderes de grupo y los cuatro mejores segundos recibirán una doble recompensa: pasarán a la siguiente ronda de eliminatorias mundialistas… y obtendrán su billete a la cita continental.

La próxima Copa Asiática de la AFC contará con 24 participantes, por lo que quedarán otras 12 plazas por asignar mediante una competición previa con 24 aspirantes salidos de los 28 conjuntos que caigan en esta etapa de eliminatorias mundialistas. A los 16 mejores clasificados se unirán los ocho vencedores de eliminatorias directas entre los equipos con peor coeficiente.

Resultado del sorteo
Grupo A: Emiratos Árabes Unidos, Arabia Saudí, Palestina, Timor Oriental, Malasia.
Grupo B: Australia, Jordania, Tayikistán, Kirguistán, Bangladesh.
Grupo C: RP China, Qatar, Maldivas, Bután, Hong Kong.
Grupo D: Irán, Omán, India, Turkmenistán, Guam.
Grupo E: Japón, Siria, Afganistán, Singapur, Camboya.
Grupo F: Irak, Vietnam, Tailandia, Indonesia, Chinese Taipei.
Grupo G: Rep. Corea, Kuwait, Líbano, Myanmar, Laos.
Grupo H: Uzbekistán, Bahréin, Filipinas, RDP de Corea, Yemen.