El martes 14 de abril se celebra en Kuala Lumpur el sorteo de la segunda ronda de la competición preliminar para la Copa Mundial de la FIFA 2018™ de la zona asiática.

Gordon Savic, Director de Eliminatorias Mundialistas y Olímpicas de la FIFA,  supervisará el evento que tendrá el doble de interés de lo habitual ya que la campaña clasificatoria asiática para Rusia servirá también de fase previa de la Copa Asiática 2019.

“Este sorteo significa mucho no sólo para la AFC, sino también para la FIFA”, declaró a FIFA.com Shin Mangil, Director Ejecutivo de la División de Competiciones de la AFC, sobre el nuevo planteamiento. “La clasificación sirve para dos torneos. Con este formato remodelado, todos los equipos tienen las mismas posibilidades de cruzarse y de disputar un número adecuado de partidos en el marco del calendario de encuentros internacionales de la FIFA”.

El sorteo distribuirá a las 40 selecciones asiáticas, todavía en liza, en ocho grupos de cinco. Los ocho ganadores de las liguillas y los cuatro mejores segundos acceden a la última fase de la competición preliminar mundialista y a la fase final de la próxima Copa Asiática que organizará Emiratos Árabes Unidos.

La competición se disputará durante nueve meses, del 11 de junio de 2015 al 29 de marzo de 2016, y enfrentará a los equipos en un formato de liguilla, con encuentros en casa y a domicilio, a lo largo de diez jornadas.

Los 28 conjuntos que caigan en esta etapa tendrán una última oportunidad para hacerse con uno de los 12 boletos restantes para la Copa Asiática. Los 16 mejor clasificados entrarán directamente en un nuevo torneo preliminar, mientras que los 12 con peor coeficiente jugarán eliminatorias directas, que asignarán las otras ocho plazas en el torneo clasificatorio final.

Ocho cabezas de serie
El sorteo de esta segunda ronda se basa en la última Clasificación Mundial, del 9 de abril, que ha registrado cambios importantes en la parte alta, ya que Australia, la RP China e Irak se han situado entre los ocho mejores, junto a Irán, Japón, la República de Corea, Uzbekistán y Emiratos Árabes Unidos, gracias a sus excelentes actuaciones en la última Copa Asiática y los amistosos internacionales.

Después de conquistar en enero ante su público su primer título de la Copa Asiática, el seleccionador de Australia, Ange Postecoglou, no ocultó sus ambiciones respecto al sorteo del martes. “Queremos la clasificación para el Mundial”, afirmó el técnico de los Socceroos, de 49 años, cuyo equipo empató hace poco a 2-2 ante Alemania, actual campeona del mundo. “Queremos ir al torneo y hacer algo de daño, asustar a algunos países e intentar ganar el título. Puede sonar ridículo decirlo aquí y ahora, pero ese debe ser nuestro objetivo: intentar ganar el Mundial”.

Su homólogo de la RP China, Alain Perrin, quien condujo a su equipo a los cuartos de final de la última prueba asiática, se mostró optimista respecto a la próxima campaña clasificatoria. “Es positivo habernos metido entre los ocho cabezas de serie”, apuntó el entrenador francés. “Ahora estamos en una nueva fase de preparación, de cara a los clasificatorios del Mundial de Rusia 2018”.

“Decepcionamos a nuestros compatriotas en la última Copa Asiática”, dijo por su parte el seleccionador de Uzbekistán, Mirjalol Kasimov, al analizar esta segunda ronda. “Queríamos llegar más lejos, pero quedamos eliminados en cuartos, así que ahora aspiramos a conseguir mejores resultados en los clasificatorios del Mundial, para dar una alegría a nuestros seguidores”.

Tras los resultados del sorteo del martes todos tendrán un poco más claro a qué retos se enfrentan sus ambiciones.