¿Cómo se llega desde Dili a Moscú? Es un largo y tortuoso camino en el que no se avanza paso a paso, sino partido a partido. En la capital de Timor Oriental se celebró el primer partido de clasificación rumbo a Rusia 2018. Fue el primero de los 76 clasificatorios que ya se han disputado en Asia y en Norteamérica. Antes de la celebración del sorteo preliminar en el palacio Konstantin de San Petersburgo, FIFA.com te informa lo que ha deparado la competición hasta la fecha.

AFC (12 partidos en la primera ronda, 30 hasta el momento en la segunda ronda)
En la primera ronda, un doblete de Chiquito Do Carmo contribuyó a la victoria global (5-1) de Timor Occidental sobre Mongolia. Los Lobos Azules, eliminados, comparten la larga espera hasta Qatar 2022 con Macao, Nepal, Brunei Darussalam y Pakistán, que cayeron ante Camboya, India, Chinese Taipei y Yemen respectivamente. Pero ha sido la despedida de Sri Lanka la que ha sorprendido al mundo del fútbol más que ninguna otra. Con un 3-1 en el global, Bután, el equipo que ocupaba el último escalón de la Clasificación FIFA/Coca-Cola en aquel momento, eliminó a Sri Lanka ganando sus dos primeros partidos de clasificación para el Mundial de manera consecutiva.

La segunda ronda empezó también con una victoria histórica sin precedentes para Guam, que acababa de entrar en competición en esta etapa. Esta diminuta isla del Pacífico había vivido su única experiencia en la clasificación en 2000, cuando sufrió el tremendo correctivo de 19-0 a manos de Irán, seguido de otro doloroso 16-0 contra Tayikistán. Sin embargo, las cosas le han ido muchísimo mejor al tercer intento. Una trabajada victoria por la mínima (1-0) contra Turkmenistán, en el primer partido de clasificación para el Mundial disputado en Guam, se convirtió en “un acontecimiento histórico” para el país, en palabras de su seleccionador, el inglés Gary White. A continuación, el equipo consiguió un triunfo más impresionante si cabe: un 2-1 contra India, que llevó a la selección insular a liderar el Grupo D.

En la segunda ronda saltaron a la palestra los pesos pesados del continente y representantes de Asia en Brasil 2014. La República de Corea y Australia empezaron su participación con victorias por la mínima contra Myanmar y Kirguistán, mientras que ni Irán ni Japón pudieron pasar del empate con Turkmenistán y Singapur respectivamente. Por otro lado, Palestina tuvo contra las cuerdas a Arabia Saudí en su primer partido, aunque terminó por sufrir una derrota por 3-2, antes de imponerse con contundencia a Malasia (6-0) en Kuala Lumpur y convertirse en la líder del Grupo A en los primeros compases de los clasificatorios. Bután cayó por 7-0 y 6-0 ante Hong Kong y la RP China, la primera de las cuales se aupó al primer puesto del Grupo C tras la primera ronda, gracias a una victoria por 2-0 sobre las Maldivas. Los demás equipos con pleno de victorias son Tailandia, la RDP de Corea y, sorprendentemente, Filipinas, que conquistó, contra Bahréin y Yemen, su segundo y tercer triunfo en una competición preliminar.

La segunda ronda de Asia concluirá en marzo de 2016. La Comisión Organizadora de la Copa Mundial de la FIFA 2018 confirmará la fecha, el lugar y el procedimiento del sorteo de la tercera ronda de la AFC al final de esta segunda fase en curso.

CONCACAF (14 partidos en la primera ronda, 20 partidos en la segunda ronda)
El camino a Rusia para los equipos de Norteamérica, Centroamérica y el Caribe también empezó en marzo, con la batalla en la primera ronda entre las 14 selecciones peor situadas en la tabla mundial. La ronda deparó marcadores abultados, aunque sin grandes sorpresas, y tan sólo un emparejamiento -el de Belice y las Islas Caimán, cuya ida se saldó con victoria a domicilio por un único gol de los beliceños- terminó en empate en el global de los dos partidos.

Las Islas Vírgenes Estadounidenses amenazaron con dar una sonora campanada cuando su joven equipo derrotó a Barbados por 1-0 en la ida, pero sucumbieron por 4-0 en la vuelta. Nicaragua, San Cristóbal y Nieves y Bermudas se impusieron con comodidad a Anguila, Turcas y Caicos y las Bahamas. Mientras tanto, Dominica y el Curazao de Patrick Kluivert arrancaban victorias globales menos abultadas contra las Islas Vírgenes Británicas y Montserrat respectivamente.

La primera incursión de Kluivert, el legendario jugador holandés, en las labores de entrenador ha acaparado la atención del mundo, sobre todo después de que lograra dirigir al país natal de sus padres hasta un complicado encuentro con Cuba en la segunda ronda. A una ida sin goles en Willmestad siguió un empate a 1-1 en La Habana, por lo que el delantero holandés ha conseguido para Curazao el mejor resultado en la clasificación para el Mundial desde que la CONCACAF cambió el formato de la competición preliminar de camino a la fase final de 1994.

En la segunda ronda se cumplieron los pronósticos, y avanzaron El Salvador, Canadá, Belice y Nicaragua a costa de San Cristóbal y Nieves, Dominica, la República Dominicana y Surinam respectivamente. Pese a todo, en el continente no faltaron momentos agónicos, nervios y suspenso, especialmente en Antigua. Santa Lucía, que llevaba una ventaja de 3-1 conseguida en la ida de su eliminatoria contra Antigua y Barbuda, igualó la vuelta en el minuto 81, puso el marcador global en 4-2 y parecía tenerlo todo encarrilado para pasar de ronda. Su rival, sin embargo, no estaba dispuesto a consentirlo. Tavaughn Harriette renovó las esperanzas de Antigua, y el gol de Josh Parker igualó la contienda. En el minuto 5 del tiempo añadido, cuando el partido se veía ya abocado a la prórroga, Aaron Tumwa anotó el cuarto tanto de su equipo y otorgó a los Benna Boys el pase a la tercera ronda.

Guyana y San Vicente y las Granadinas marcaron seis goles cada una en los dos partidos de su emparejamiento, pero los Vincy Heat resultaron victoriosos por la regla de los goles anotados a domicilio. Granada y Guatemala se hicieron con una plaza en la tercera ronda gracias a sendas victorias por la mínima, sobre Puerto Rico y las Bermudas. También se clasificó Aruba, en su caso como resultado de que Barbados alineara un jugador inelegible en la vuelta de su eliminatoria.

El sorteo de la tercera ronda de la CONCACAF se efectuará en el palacio Konstantin. En él, junto con los diez ganadores de la segunda ronda, participarán además Jamaica y Haití.