La segunda ronda de la fase de clasificación asiática para la Copa Mundial de la FIFA Rusia 2018™ se cierra el martes 29 de marzo y entonces, del continente más grande del planeta, sólo quedarán en carrera 12 países. Llegará ahí la fase definitiva que pone en juego cuatro pasaportes directos a Rusia, y un boleto a la repesca intercontinental contra un rival de la CONCACAF.

Este martes, cinco selecciones afrontarán con relax sus partidos pues ya están clasificadas para la tercera ronda que arrancará en agosto –Qatar, República de Corea, Japón, Arabia Saudí y Tailandia–. Pero que quedan siete plazas y la pelea será apasionante. Avanzan las primeras clasificadas de cada uno de los ocho grupos, y las cuatro mejores segundas. Al tiempo se deciden los clasificados a la competición preliminar de la Copa Asiática 2019. FIFA.com te explica el escenario.

El partido destacado 
Australia-Jordania 
Se revive el guión de hace tres años. Entonces, Australia fulminó las esperanzas de Jordania de acceder directamente a Brasil 2014 con un crucial triunfo por 4-0. Como ocurrió en aquella liguilla, los jordanos se impusieron a los Socceroos en Ammán. Ahora, si quiere arrebatar a Australia el primer puesto del Grupo B y asegurarse el pase, Jordania necesita imitar esa victoria por 2-0 del pasado octubre. Harry Redknapp, un técnico muy curtido en la Premier League inglesa, afrontará su segundo compromiso como seleccionador jordano, ante unos Socceroos, intratables en casa y que sólo necesitan un punto. Tanto Australia como Jordania afrontan el encuentro en un gran momento goleador, tras haber marcado 7 y 8 tantos respectivamente el pasado jueves. En el mismo grupo, Tayikistán (4º) recibe a Kirguistán (3º) con sólo el honor en juego.

El resto de la jornada 
Duelo fascinante en Abu Dhabi, donde Emiratos Árabes Unidos necesita vencer a Arabia Saudí por dos goles para quedar primero del Grupo A. El ataque emiratí se mostró relativamente discreto el jueves, con un 2-0 a Palestina, y, en caso de tener la pólvora mojada contra los saudíes, los medallistas de bronce en la pasada Copa Asiática podrían tener que sufrir hasta saber si son uno de los mejores segundos. En el otro partido, Palestina recibe a Timor Oriental.

En el Grupo C, China necesita ganar en casa a la ya clasificada Qatar si no quiere sufrir una nueva eliminación prematura en una fase de clasificación mundialista. Será una noche de muchos nervios para los chinos, contra una formación en un gran momento de forma. Los líderes qataríes han mantenido una trayectoria inmaculada, frente a los sucesivos tropiezos chinos. Por lo demás, la Maldivas del neozelandés Ricki Herbert, que no podrá contar con su astro goleador Ali Ashfaq, procurará concluir su andadura con buena nota ante Bután.

El líder del Grupo D, Irán, recibe al segundo, Omán, al que saca una ventaja de hecho inalcanzable (tres puntos y 15 goles más de diferencia). Los omaníes tienen amarrada la segunda plaza, pero como muchos otros segundos de grupo, luchan desesperadamente por acumular todos los puntos que sea posible. En el otro partido del grupo, la India cerrará recibiendo a Turkmenistán.

En el Grupo E, Siria se encuentra en una situación parecida a Omán. Los sirios visitan a un pez gordo continental, Japón, con el segundo puesto asegurado, pero no les vendría mal algún punto para garantizarse el pase dentro de los cuatro mejores (con un triunfo, incluso, adelantarían a los nipones). Independientemente del resultado en Saitama, Siria puede estar orgullosa de su extraordinario rendimiento, dada la conflictiva situación del país. Singapur, con el tercer puesto asegurado, se despedirá de su seleccionador, Bernd Stange, en su visita a Afganistán, en un encuentro que se jugará en Teherán.

La capital iraní albergará un tercer partido, tal vez el más crucial de todos, pues el segundo puesto del Grupo F está en juego en el Irak-Vietnam. Los iraquiés tendrán nuevo entrenador para este partido pues Abdul Ghani Shahad sustituyó en el cargo a Yahya Alwan para este encuentro tras el empate 2-2 cosechado el jueves ante Tailandia quien ha dominado con autoridad el grupo. Vietnam podrían unírsele inesperadamente en la liguilla decisiva si consigue un triunfo en su visita a los campeones asiáticos de 2007.

En el Grupo G, Líbano buscará una victoria abultada sobre una Myanmar cada vez menos asequible en su lucha por un posible pasaje entre los mejores segundos. Los Cedros necesitarán recobrar el ánimo tras perder el jueves contra la República de Corea en el tiempo añadido, por un gol tardío que podrían acabar pagando muy caro.  

Finalmente, en el Grupo H, Uzbekistán y la RDP de Corea se disputarán la tranquila garantía que supone quedar primero. Los uzbekos, muy sólidos en casa, se asegurarían el liderato derrotando a la visitante Bahréin. Los norcoreanos, a dos puntos del primer puesto, afrontan un desplazamiento difícil frente a Filipinas, tras haber dejado escapar dos puntos contra los Azkals en la primera vuelta.

Jugador a seguir 
El fornido delantero emiratí Ahmed Khalil mantiene su extraordinaria racha goleadora de 2015 en el presente año. El mejor futbolista asiático de 2015 firmó el jueves su 11º gol en la fase de clasificación para Rusia 2018, en el 2-0 a Palestina.

¿Sabías que…? 
Australia sólo ha perdido un partido de clasificación mundialista en casa desde 1981. Su única derrota en los últimos 35 años se produjo contra China en 2008, cuando Pim Verbeek –con Australia ya clasificada matemáticamente para la última ronda– alineó un equipo experimental con vistas a los Juegos Olímpicos de Pekín.

La frase 
“Irán sigue encabezando el grupo, y queremos pasar a la siguiente ronda como primeros”,
Carlos Queiroz, seleccionador de Irán, mientras su equipo se prepara para recibir a Omán.

Partidos de la última jornada 
29 de marzo 
Grupo A: Palestina-Timor Oriental, Emiratos Árabes Unidos-Arabia Saudí 
Grupo B: Australia-Jordania, Tayikistán-Kirguistán 
Grupo C: RP China-Qatar, Maldivas-Bután 
Grupo D: Irán-Omán, India-Turkmenistán 
Grupo E: Japón-Siria, Afganistán-Singapur 
Grupo F: Irak-Vietnam 
Grupo G: Líbano-Myanmar 
Grupo H: Filipinas-RDP de Corea, Uzbekistán-Bahréin

Reglamento: A las selecciones que queden segundas en los grupos de cinco equipos se les descontarán los puntos obtenidos contra el colista del quinteto para crear una clasificación igualitaria con el Grupo F, que sólo consta de cuatro combinados. Véase el reglamento en el enlace adjunto.