El jueves comienza en Asia la tercera fase de la competición preliminar de la Copa Mundial de la FIFA Rusia 2018™, con seis apetecibles duelos en el menú. Algunos enemigos íntimos volverán a verse las caras, dado que el cuarteto asiático presente en Brasil 2014, República de Corea, Japón, Australia e Irán, se medirá respectivamente a China, Emiratos Árabes Unidos, Irak y Qatar.

Siria, que debuta en esta etapa del certamen, viajará a Uzbekistán con la intención de mantener su racha de ensueño, mientras que el objetivo de Tailandia será dar la sorpresa ante su anfitriona, Arabia Saudí, en su regreso a los doce mejores. FIFA.com analiza lo que puede dar de sí la próxima jornada en la AFC.

El partido destacado
República de Corea-China
Estadio de la Copa Mundial, Seúl, 1 de septiembre, 20:00h (hora local)

Este choque centrará la atención de las aficiones de ambos países y más allá, dada la rivalidad que se ha creado entre las dos selecciones con el paso del tiempo. En los últimos 67 años, estos dos viejos enemigos se han visto las caras 34 veces, con la balanza claramente del lado coreano, con 19 victorias en su haber y tan solo dos derrotas. Ni qué decir tiene que los locales, bajo la batuta de Uli Stielike, abordarán la cita con una evidente ventaja psicológica. Sin embargo, los pupilos de Gao Hongbo pueden buscar inspiración en su vehemente triunfo por 3-0 en un amistoso celebrado en 2010.

Los Guerreros Taeguk son uno de los combinados que más éxito ha tenido en los clasificatorios de la Copa Mundial, ya que han tomado parte en la gran fiesta del fútbol nueve veces, todo un récord a nivel continental. El año pasado fueron segundos en la Copa Asiática de la AFC, antes de arrasar en la Fase 2 de los preliminares con ocho victorias en otros tantos partidos y ni un solo gol en contra. Su director de orquesta es el mediocampista del Swansea City Ki Sungyueng, mientras que Son Heungmin, del Tottenham Hotspur, es su punta de lanza.

Pese a que siempre se ha esperado más de él, el Dragón chino viene mostrando indicios de mejora, como demuestra el hecho de que alcanzara los cuartos de final de la Copa Asiática antes de meterse en el bolsillo el billete para esta Fase 3. Zheng Zhi, Futbolista Asiático del Año en 2013, se ha hecho de nuevo con las riendas del mediocampo, y el delantero centro Gao Lin puede tomar nota de su último triunfo ante los coreanos, en el que él mismo vio puerta.

El resto de la jornada
También ha despertado mucha expectación el Irán - Qatar. Los anfitriones, con Carlos Queiroz al timón, parten como favoritos, puesto que en sus 20 cara a cara anteriores han salido airosos 12 veces y solo han perdido 3. No obstante, los visitantes han demostrado ser capaces de dar la campanada. Dirigidos por José Daniel Carreño, los organizadores de la Copa Mundial de la FIFA 2022 fueron la primera selección que logró el pase para esta ronda. Qatar se impuso a Tailandia por 3-0 en un preparatorio, si bien en su próximo compromiso no podrá contar ni con el defensa Ibrahim Majid ni con el ariete Mohammed Muntari, ambos de baja por lesión.

Siria emprenderá viaje a Taskent dispuesta a mantener su sólido estilo de juego. El atacante Sanharib Malki, afincado en Europa, estará ausente, por lo que la responsabilidad de marcar recaerá en el joven Omar Khribin, el jugador más prolífico de la formación en la fase previa, con siete tantos. Los uzbecos cuentan con la dilatada experiencia de su líder, el mediocampista Server Djeparov, y del veterano delantero Alexander Geynrikh, que seguirá desempeñando su papel de revulsivo. En punta, Igor Sergeev, de 23 años, que atraviesa un excelente momento con su país y con su club, el Beijing Guoan.

En el Grupo B, Japón recibirá a Emiratos Árabes Unidos con ganas de sacarse la espina, luego de caer ante este mismo contrincante en la tanda penal de los cuartos de final de la Copa Asiática de la AFC 2015. El estelar colectivo de Vahid Halilhodzic no necesita presentación, pero los Samuráis tienen tendencia a pinchar bajo presión en su propio feudo, como ya sucedió frente a Singapur (0-0). Los emiratíes confiarán en la velocidad de Ali Mabkhout para romper la retaguardia nipona, mientras que la creatividad de Mohamed Abdulrahman será clave si pretenden volver a epatar.

Es muy probable que Irak presente una alineación joven, con varios de los integrantes del equipo olímpico que cosechó tres empates en Río, incluyendo el 0-0 con Brasil, que a la postre se colgaría el oro. Con la ayuda de Yaser Kasim, que desempeña su oficio en Inglaterra, y Ali Adnan, la figura del Udinese, los visitantes saldrán a por todas.

El técnico de los Socceroos, Ange Postecoglou, tiene a su disposición 21 futbolistas afincados en el extranjero. Además, del incombustible Tim Cahill, que fichó hace poco por el Melbourne City y sigue siendo letal en vanguardia. Con cuatro triunfos en sus seis últimos duelos en la competición preliminar, los australianos abordarán la cita con confianza.

Mohammad Al Sahlawi fue el más prolífico de la ronda previa, con 14 dianas, y Arabia Saudí dejó muy buen sabor de boca al proclamarse líder de un grupo en el que también estaban encuadradas Emiratos Árabes Unidos y Palestina. Con todo, tanto Al Sahlawi como los suyos tendrán que vérselas con Tailandia, que ha mejorado muchísimo y dejó boquiabiertos a propios y extraños al conseguir el pase para esta tercera fase por delante de Irak. Los saudíes arrollaron a Laos en un amistoso celebrado recientemente (4-0), mientras que los tailandeses cayeron por 3-0 a manos de Qatar.

Jugador a seguir
Sardar Azmoun (IRN)

Azmoun suma 15 goles en 18 encuentros internacionales, que lo convierten en una de las figuras con más proyección de Irán. El artillero, de 21 años de edad, fue el máximo anotador del Equipo Melli con siete dianas de camino a esta tercera ronda. Su habilidad en el juego aéreo y sus potentes incursiones al ataque aportarán más opciones a Carlos Queiroz a la hora de intentar perforar la férrea defensa de Qatar. 

¿Sabías que…?
Siria es el único combinado que debuta en la Fase 3, mientras que China y Tailandia regresan por primera vez desde la competición preliminar de Corea/Japón 2002.

La frase
"Nuestro objetivo para el partido contra Arabia Saudí es llevarnos un punto o incluso dar la sorpresa y volver a Tailandia con tres puntos en nuestro haber. Estos son los 23 mejores jugadores que tenemos en el país. Tenemos que estar unidos, como hace tres años, cuando ganamos el título de los Juegos del Sudeste Asiático". Kiatiusk Senamuang, seleccionador de Tailandia.

Programa de la 1ª jornada
1 de septiembre
Grupo A:
República de Corea-China
Irán-Qatar
Uzbekistán-Siria

Grupo B:
Australia-Irak
Japón-Emiratos Árabes Unidos
Arabia Saudí-Tailandia