Copa Mundial de Clubes de la FIFA Marruecos 2014

Copa Mundial de Clubes de la FIFA Marruecos 2014

10 diciembre - 20 diciembre

Copa Mundial de Clubes de la FIFA 2014

Popovic, cómo construir éxito desde cero

Western Sydney Wanderers coach Tony Popovic
© Getty Images

El Western Sydney Wanderers ha sido la revelación futbolística del año, y su entrenador, Anthony Popovic, ha sido el indiscutible artífice del sorprendente éxito. El que en su día fuera un férreo defensa central internacional comenzó desde cero y con unas aspiraciones algo idealistas.

Hace apenas dos años y medio, Tony Popovic supervisó su primer entrenamiento con el Wanderers. Por aquel entonces, la entidad ni siquiera tenía en plantilla suficientes jugadores como para disputar una partidito con dos equipos de cinco. El vestuario era una oficina cercana. Las instalaciones en general eran espartanas, más parecidas a las de un club local que a las de un conjunto que pronto se proclamaría campeón continental.

Dos años después, el balance no deja lugar a dudas: ha sido dos veces subcampeón de la A-League, superó a los mejores de Asia hasta ceñirse la corona de la Liga de Campeones de la AFC y ahora está a punto de medirse a la flor y nata planetaria en la Copa Mundial de Clubes de la FIFA Marruecos 2014. El sábado se verá las caras con el poderoso Cruz Azul de México; en juego una cita con el mítico Real Madrid. A pesar de la envergadura de los rivales, Popovic y los suyos mantienen los pies en la tierra, quizás porque sus comienzos fueron de lo más humildes.

El duro camino
"Cuando comienzas con un nuevo club se trata de aunar carácter y buen juego, para que vayan de la mano", explicó Popovic a FIFA.com. "Desde luego, hasta ahora ha sido una historia increíble".

"Con los retos que hemos superado se podría escribir un libro", continuó el técnico. "Pero ya sabía dónde me metía y me entusiasmaba la idea de empezar desde cero. No teníamos jugadores, personal ni oficinas [cinco meses antes de nuestro primer partido de competición]. En Australia no resulta fácil con el tope salarial y una competición tan igualada".

"Juntos comenzamos como si de una página en blanco se tratase, pero ahora el desafío es mantenernos ahí y seguir pugnando por los títulos de manera sostenida en el tiempo. No obstante, todo el mundo está más motivado que nunca, yo el primero".

Popovic, de 41 años de edad, ha inculcado a sus pupilos una estricta ética de trabajo. "Valor" y "confianza" son términos que empleó a menudo durante la campaña asiática. Así, los Wanderers fueron, partido a partido, desafiando todos los pronósticos, y eso que los obstáculos parecían multiplicarse a cada paso. Por el camino dejaron al Guangzhou Evergrande, vigente campeón; al FC Seúl, subcampeón en 2013; al Sanfrecce Hiroshima, vencedor de la J-League: y por último, en la final, al coloso Al Hilal de Arabia Saudí.

Entre idas y venidas, el conjunto acumuló la friolera de 200.000 kilómetros en 2014. De modo que, para ellos, las 30 horas de viaje entre Sídney y Marruecos forman parte de su rutina.

Aprender el oficioPopovic dio sus primeros pasos como técnico en calidad de segundo de a bordo en el Crystal Palace inglés, antes de desempeñar ese mismo cargo en el Sydney FC, justamente dos clubes en los que jugó. En 2012 se le presentó la posibilidad de tomar las riendas del último club en incorporarse a la A-League, una oferta demasiado buena para ser rechazada.

Había colgado las botas en 2008 -participó de la Copa Mundial de la FIFA Alemania 2006- y todo parecía ir muy rápido. ¿Hay un momento determinado en la vida de un jugador en el que surge la idea de entrenar?. "Hacia el final de tu trayectoria empiezas a ver el fútbol de una manera diferente, en especial el aspecto táctico", apuntó el recién nombrado Entrenador Asiático del Año. "Siempre, a lo largo de toda mi carrera, he sentido un interés particular por los diferentes tipos de sesiones de preparación y lo que te pueden aportar".

"Se aprende incluso de los [técnicos] que creías que no te gustaban. En mi opinión, de todo se aprende, y ese es mi lema. Todos los días se puede mejorar y todo el mundo te puede enseñar algo".

Popovic no quiso mencionar nombres a la hora de detallar quién ha sido su principal influencia. Sus alabanzas las reserva para una figura conocida mundialmente y presente en Marruecos 2014: Carlo Ancelotti, el estratega del Real Madrid y candidato al premio al Entrenador Mundial de la FIFA de Fútbol Masculino 2014.

Popovic nos contó la insólita historia: "Zeljko Kalac [exportero de Australia] estuvo cinco años en el AC Milan, y a través de él, tuve la suerte de pasar cada año un par de semanas en el AC Milan presenciando sus entrenamientos. Él [Ancelotti] se portó muy bien conmigo y me acogió en su círculo más íntimo. Ver su relación con los jugadores y la manera en la que trabaja me abrió los ojos y aprendí muchísimo de la experiencia. Intenté observar, no solo las sesiones de preparación, sino todas las facetas de la gestión de un club de fútbol. Siento un enorme respeto por Carlo Ancelotti y por su forma de trabajar".

Con su característico pragmatismo, Popovic se mostró reacio a aventurar nada más allá de su inminente duelo con el Cruz Azul, pero admitió que un eventual encuentro en la banda con Ancelotti sería algo especial. "Esta vez podría saludarle como técnico del equipo rival", concluyó con una sonrisa. "Me acogió en su círculo más íntimo sin poner ninguna pega y eso es algo por lo que siempre le estaré agradecido".

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