Asia, lista para iniciar su andadura hacia Rusia

© AFP

El sorteo de la primera ronda de la fase de clasificación asiática para la Copa Mundial de la FIFA 2018™ deparó algunos emparejamientos interesantes entre las 12 selecciones peor clasificadas de la AFC, que ya saben a qué rival se enfrentarán para iniciar su camino hacia Rusia.

En el duelo más destacado, la India, la selección mejor situada en la Clasificación Mundial FIFA/Coca-Cola entre las 12 sorteadas, se medirá a Nepal. El choque de vuelta supondrá el regreso a Nepal del seleccionador de la India, Stephen Constantine, que entrenó a los *Gorkhalis *hace más de una década.

“Creo que va a ser una eliminatoria muy difícil para ambas selecciones”, declaró Constantine en exclusiva para FIFA.com. “La India no lo ha estado haciendo muy bien en los últimos años, y Nepal ha avanzado bastante, por lo que será complicado. En estos momentos no hay un favorito; ambas selecciones están bastante igualadas, y dependerá de cuál pueda hacer valer el factor campo. Nosotros jugamos la ida en casa, y eso siempre está bien. Sabes lo que tienes que hacer [para cobrar ventaja] y, cuando encaras el otro partido, sabes lo que has de hacer para intentar conservarla”.

Constantine tiene muy buenos recuerdos de Nepal. Al técnico inglés le concedió una medalla el rey del país por el trabajo que realizó con la selección nepalí. Pero cuando se trata de un clasificatorio mundialista, las amistades deben dejarse a un lado.

“Nepal ocupa un lugar muy especial en mi corazón; vivimos dos buenos años allí”, recordó Constantine. “El reconocimiento que obtuve por parte de Su Majestad [el difunto rey Birendra Bir Bikram Shah Dev] y todos los demás fue increíble. Pero esto son negocios... Vuelvo para ganar un partido”.

“Para la India, ganar este duelo es una obligación inexcusable; y eso es lo que intentaremos hacer. De Nepal cabe esperar que luche cada minuto de cada partido; no sabe lo que es rendirse. Vamos a tener que estar a nuestro mejor nivel para vencer a una selección nepalí que empujará y meterá presión. Ambos encuentros serán muy difíciles”, añadió.  

Al fijarse en el resto del sorteo, Constantine resaltó otro emparejamiento destacado, que piensa que será digno de ver: “Creo que el Yemen contra Pakistán será un choque muy entretenido. Ambas son buenas selecciones dentro de la región. También cabría esperar que Sri Lanka pasase contra Bután, ¡pero en este momento sólo tengo ojos para nuestra propia eliminatoria!”

*El camino a Rusia empieza ahora
*
Constantine empezará de inmediato a preparar el choque de ida en la India. El 4 de marzo está programada una concentración de entrenamiento en Guwahati, antes de encarar el crucial encuentro una semana más tarde.

“Ahora todo está orientado hacia ese primer encuentro. Tenemos que asegurarnos de elegir a los jugadores adecuados en las posiciones idóneas, así como el estilo adecuado con el que queremos jugar”, aseveró.

Todas las eliminatorias se jugarán a doble partido, en casa y fuera. El primer encuentro tendrá lugar el 12 de marzo, y el choque de vuelta el 17 de marzo. Los seis ganadores pasarán a la segunda ronda de la fase de clasificación asiática, donde se unirán a las 34 selecciones restantes de la confederación.

En la segunda ronda, que comienza en junio, ocho grupos de cinco selecciones entrarán en liza con un formato de todos contra todos. La fase de clasificación mundialista de la AFC también hace las veces de competición preliminar de la Copa Asiática 2019. Así, los ocho primeros de grupo y los cuatro mejores segundos accederán a la última ronda clasificatoria para Rusia 2018, y obtendrán un pase directo a la fase final continental de 2019.

Hoy por hoy, esas rondas postreras se antojan muy lejanas para las 12 selecciones emparejadas en la primera ronda, pero todo viaje comienza por un primer paso…

1ª ronda clasificatoria para el Mundial 2018 (zona AFC) y para la Copa Asiática 2019:*
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La ida se jugará el jueves 12 de marzo, y la vuelta el martes 17 de marzo:

India - Nepal
Yemen - Pakistán
Timor Oriental - Mongolia
Camboya - Macao
Chinese Taipei - Brunéi Darussalam
Sri Lanka - Bután**

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