Las "cenicientas" asiáticas se estrenan ante duros oponentes

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A los aficionados asiáticos les espera una extraordinaria jornada de fútbol con la disputa de nuevos partidos de la segunda ronda de encuentros clasificatorios para la Copa Mundial de la FIFA Rusia 2018™ el próximo jueves. 28 de los 40 mejores equipos del continente se enfrentarán entonces entre sí, ya que los equipos mejor clasificados no disputarán esta primera jornada.

Pese a esta circunstancia, abundan los partidos interesantes, con un grupo de equipos "menores" dispuesto a plantar cara a las grandes potencias. Con sus éxitos en una histórica primera ronda como inspiración, Bután viaja a Hong Kong con ánimos de mantener con vida su sueño. Lo mismo cabe decir de Camboya, que recibe en casa a una Singapur temible a nivel continental. Yemen juega también como local ante la formidable RDP de Corea. Maldivas y Líbano, mientras tanto, tendrán un hueso duro de roer con Qatar y Kuwait, respectivamente, dos selecciones que participaron en la Copa Asiática de la AFC de este año.

Partido destacado
*Líbano-Kuwait, Saida International Stadium, Sidón *

Los principales equipos descansan esta jornada, con lo que este encuentro del Grupo G atraerá mucha atención, por cuanto enfrenta a un participante de la Copa Asiática de la AFC 2015 con la gran sorpresa de los clasificatorios para Brasil 2014. Los ex campeones asiáticos de Kuwait siguen siendo un equipo a tener en cuenta, pese a que en Australia 2015 no fueron capaces de ir más allá de la fase de grupos. 

Sin embargo, todos recordamos aún al Líbano que tanto dio de qué hablar durante la última ronda clasificatoria, y la sensación que supuso que se clasificase para la ronda final por primera vez en su historia. Roda Antar se mantiene como capitán de los anfitriones, y Líbano se apresta a repetir aquella proeza. Encabezando su línea de ataque encontramos nada menos que a Hassan Maatouk, autor de los dos goles con los que Líbano empató con Kuwait en el último enfrentamiento entre ambos (2-2).

Los visitantes, con todo, afrontan el partido con confianza gracias a un balance de 13 victorias y 5 derrotas en enfrentamientos directos, entre los que destacan los dos partidos ganados en la fase clasificatoria para Francia 1998.

El resto de la jornada
En el Grupo A, Arabia Saudí es consciente de que pueden ponerse en cabeza (gracias a que Emiratos Árabes Unidos descansa) si se imponen en casa a Palestina. Es el único partido de esta jornada en el que se enfrentan dos equipos participantes en la Copa Asiática de la AFC 2015. Los saudíes juegan en casa y afrontan el encuentro cargados de moral tras dos victorias y un empate en sus últimos tres encuentros. Sin embargo, Arabia Saudí hará bien en no confiarse ante Palestina, que en partidos anteriores demostró ser un rival complicado.

Australia descansa en esta jornada del Grupo B, y Jordania aspira a arrancar con buen pie en Tayikistán. Los jordanos llevan cinco partidos sin conocer la victoria en el primer semestre del año, pero en su memoria sigue fresca la victoria ante Uzbekistán, quizá el equipo más potente de Asia Central, durante la fase de clasificación para Brasil 2014.

En ausencia de China, Qatar, el otro gran favorito del Grupo C, quiere estrenarse con victoria jugando como visitante en Maldivas. Es la primera vez que se enfrentan ambas selecciones. Tras dar la gran sorpresa al eliminar a Sri Lanka, Bután está dispuesta a seguir causando sensación en su encuentro con Hong Kong, otro cruce inédito hasta la fecha.

El principal partido del Grupo D enfrentará a India con Omán, y ambos equipos intentarán ponerse en cabeza a la espera de que Irán se estrene en el torneo. Pese a perder ante Siria por 2-1 en un reciente amistoso, Omán sigue siendo un peligroso adversario para el equipo visitante, que nunca hasta ahora ha podido vencerle.

Dos viejos rivales, Camboya y Singapur, vuelven a verse las caras en el  Grupo E. Los visitantes son los grandes favoritos tras haber ganado 11 de los 14 enfrentamientos anteriores. Aun así, Camboya llega al partido en una gran forma: recientemente se impuso por 1-0 a Myanmar en partido amistoso. En el otro encuentro del grupo, Afganistán y Siria coinciden de nuevo tras enfrentarse entre sí en la fase clasificatoria para Sudáfrica 2010.

En el *Grupo H, *Bahréin y la RDP de Corea deberán desplazarse a Filipinas y Yemen, respectivamente. Pese a haber disputado ambos la fase final de la Copa Asiática de la AFC 2015, uno y otro equipo saben que no pueden permitirse ningún desliz en esta primera jornada si aspiran a disputarle a Uzbekistán el liderazgo del grupo.

*Jugador a seguir *
El libanés Roda Antar destaca entre los muchos veteranos que participarán en la jornada inaugural de esta ronda. A sus 35 años, Antar participó en partidos de clasificación para las últimas cuatro Copas Mundiales de la FIFA, y ante Kuwait disputará su décimoctavo encuentro clasificatorio. Más allá de su experiencia, cabe destacar la constancia en el juego del centrocampista radicado en China y sus excelentes prestaciones tanto con su club como con la selección.

*¿Sabías que...? *
La segunda ronda es también fase clasificatoria para la Copa Asiática de la AFC 2019.

Hemos oído
"La gente dice que éste es el grupo más duro. Pero también es verdad que no nos tocó con Australia, Japón o la República de Corea. Nuestro objetivo es la segunda plaza. Será difícil, pero todo es posible".*
Thomas Dooley, seleccionador de Filipinas *

Partidos de la 1.ª jornada
Jueves, 11 de junio

Grupo A: Malasia-Timor Oriental, Arabia Saudí-Palestina
Grupo B: Bangladesh-Kirguistán, Tayikistán-Jordania
Grupo C: Hong Kong-Bután, Maldivas-Qatar
Grupo D: Guam-Turkmenistán, India-Omán
Grupo E: Camboya-Singapur, Afganistán-Siria
Grupo G: Laos-Myanmar, Líbano-Kuwait
Grupo H: Filipinas-Bahréin, Yemen-RDP de Corea **

**Todos los partidos en los que debía participar Indonesia han sido cancelados como consecuencia de la suspensión de su Asociación de Fútbol. *

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