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Athletic de Bilbao, el Club de los ‘Leones'

Athletic Club won the Spanish Cup in 1902 y 1903
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Por su tradición y palmarés, el Athletic Club de Bilbao forma parte de la historia del fútbol en España. Es el tercer equipo más laureado del país y junto al Real Madrid y FC Barcelona los únicos que han disputado todas las ediciones de la Primera División del campeonato español.

Muchos de sus jugadores, leyendas de balompié español como Pichichi, Zarra o Iribar, continúan en la memoria de los aficionados, que después de más 110 años de historia aún mantiene la tradición de contar únicamente con jugadores vascos o formados en la cantera vasca.

El nacimiento de una leyendaA finales del Siglo XIX, la influencia de la cultura inglesa se hizo patente en la ciudad de Bilbao. Navíos ingleses iban y venían y el llamado ‘sport' comenzó a ser parte de la sociedad con la creación de clubes deportivos donde practicar tenis, ciclismo o... el fútbol.

Fue en uno de ellos, el Gimnasio Zamacois, donde 33 de sus socios denominaron a su equipo de fútbol Athletic Club. Pero no fue hasta el 5 de abril de 1901, en el Café García, cuando se constituyó oficialmente el club. En aquella época su rival más acérrimo era el Bilbao FC y juntos comenzaron a forjar la leyenda del fútbol bilbaíno.

Con motivo de la coronación del Rey Alfonso XIII en 1902, se organizó un torneo estatal ‘La Copa de la Coronación', que luego pasaría a denominarse Copa de S.M. El Rey. Bajo la denominación de Bizcaya, la unión del Athletic Club y el Bilbao FC dio el primer título al equipo vasco. Un año después, en 1903, el Bilbao FC entró a formar parte del Athletic Club.

La historia se escribe a base de triunfosEste buen comienzo marcaría el devenir del equipo en su historia. Los primeros títulos regionales y nacionales forjaron el mito de los ‘Leones', encabezados por Rafael Moreno Pichichi. La primera ‘leyenda' del equipo bilbaíno se mantiene para siempre en la historia dando su nombre al título oficioso del máximo goleador de la Liga española.

El auge del fútbol propició la creación del Campeonato Nacional de Liga en la temporada 1928-29. Antes del parón por la Guerra Civil, el Athletic Club conquistó 4 Ligas, invicto en la temporada 29/30, y 4 Copas, bajo la dirección del inglés Fred Pentland. Con su puro y su bombín siempre con él allá donde fuera, fue una de las figuras del club antes de la guerra.

La situación de posguerra fue complicada. El club volvió a confiar en su cantera para ser competitivo. Este trabajo tuvo su fruto con una de las mejores épocas del equipo vizcaíno. En los años 40 y con una delantera que ha pasado a la historia, Iriondo, Venancio, Panizo, Zarra, que anotó 253 goles en Liga, y Gainza, consiguió 3 Ligas y 2 Copas, además de varios subcampeonatos.

La creación de la Copa de Europa en los 50' permitió al Athletic enfrentarse a los grandes como el Manchester United, ante el que cayó eliminado en cuartos de final. Una de las mayores proezas de los ‘Leones' se gestó en la final de Copa de 1958, cuando 'Once Aldeanos' se impusieron al todopoderoso Real Madrid en el Santiago Bernabéu.

Con jugadores históricos de la talla del guardameta José Ángel Iribar y el delantero ‘Txetxu' Rojo, los ‘Leones' alcanzaron los títulos de Copa en 1969 y 1973, además de la final de la Copa de UEFA en 1977 ante el Juventus de Turín. En esos años, el Athletic formalizó su idea de cantera con la creación de la Escuela de fútbol de Lezama, una de las más respetadas de España.

La llegada de la era Javier Clemente abrió una renovación, con Andoni Zubizarreta, Goikoetxea o Manu Sarabia, entre otros, que propició la consecución de los títulos de Liga en 1983, tras 27 años de sequía, y 1984, con un doblete de Liga y Copa.

La situación del equipo bilbaíno ha sufrido altibajos desde los años 90. Con jugadores de la talla de Rafa Alkorta, Bixente Lizarazu o Julen Guerrero, entre otros, San Mamés vivió noches mágicas. La consecución del subcampeonato liguero en 1998, el año del Centenario del club, y la participación posterior en la Liga de Campeones de la UEFA fue un premio para jugadores y aficionados.

Con todo, el Athletic sigue comprometido con la cantera. Y así se mantiene como uno de los clubes sólidos de la liga y protagonista asiduo en la Copa del Rey.

El estadioSan Mamés era uno de los estadios más antiguos de España. El 21 de agosto de 1913 se disputó el primer partido en estadio situado en la Vega de San Mamés, con capacidad para 7.000 espectadores, que poco a poco fue ganándose el apelativo de ‘La Catedral'.

El Athletic Club se enfrentó al Racing de Irún en un encuentro que concluyó empate 1-1. Seve Zuazo tuvo el honor del saque inicial y Pichichi anotó el primer gol rojiblanco.

La Catedral sufrió varias remodelaciones como la construcción del ‘Arco de San Mamés', y la ampliación de las tribunas para los nuevos socios y simpatizantes. El estadio también vivió varios encuentros de la primera fase de la Copa Mundial de la FIFA España 1982.

Pero tras 100 años de historia, el club se trasladó al nuevo estadio de San Mamés un recinto moderno y amplio que cumple los requisitos de los estadios 5 estrellas de la UEFA y puede albergar finales de la Liga de Campeones. El antiguo e histórico San Mamés fue demolido.

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