Constantine: "La India tiene un gran futuro"

Stephen Constantine (pic courtesy of stephenconstantine.com)
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La última vez que Stephen Constantine dirigió a la selección de la India en un partido oficial disputado en el país, más de 100.000 personas abarrotaron el estadio Salt Lake de Calcuta. Se trataba de un clasificatorio para la Copa Mundial de la FIFA 2006™ contra el Japón de Zico, y los Samuráis Azules arrancaron una victoria por 4-0, con Shinji Ono entre los goleadores del encuentro. Desde aquel día de septiembre de 2004, Constantine ha recalado en clubes de Inglaterra y Chipre, y ha entrenado en África, donde recientemente aupó a Ruanda hasta el puesto 68º de la Clasificación Mundial FIFA/Coca-Cola, la mejor posición que ha alcanzado el país en toda su historia.

Esta semana, más de una década después de aquel partido contra Japón, Constantine volverá a sentarse en el banquillo de la India para la disputa de un choque muy diferente, pero posiblemente mucho más importante. Los indios recibirán la visita de Nepal, otro de los equipos que ha entrenado Constantine a lo largo de su carrera, para un encuentro correspondiente a la primera ronda de la clasificación asiática para la Copa Mundial de la FIFA Rusia 2018™. La selección de la India buscará aprovechar al máximo la enorme popularidad que ha adquirido recientemente la liga nacional de fútbol en el país.

“Me siento muy halagado de que se hayan decidido por mí para dirigir de nuevo a la India, porque se barajaban varios nombres para el cargo”, ha declarado Constantine a FIFA.com. “Estoy muy ilusionado. Veo una gran diferencia en la organización y en las instalaciones, son mucho mejores que antes. Creo que la Súper Liga India (ISL) ha servido para mejorar el márketing y cuanto rodea al fútbol. Me entusiasma volver. Haremos todo lo que esté en nuestra mano para superar a un rival tan difícil”.

Nepal, ese viejo conocido
El partido representa una especie de reto sentimental para Constantine. Nepal le ofreció su primer puesto de seleccionador nacional. El inglés se puso al mando de los *Gorkhalis *entre 1999 y 2001. De hecho, su única experiencia previa en este emparejamiento en concreto se saldó con una derrota por 4-0 a manos de la India, cuando entrenaba a Nepal en septiembre de 1999. La nueva reedición de esta rivalidad tiene visos de resultar más reñida que nunca, pues la India se ha hundido hasta la posición más baja que haya ocupado jamás en la Clasificación Mundial FIFA/Coca-Cola, tan sólo nueve puestos por encima de Nepal.

“Creo que mucho ha cambiado en diez años, pero todavía quedan un montón de aspectos por mejorar”, asegura Constantine. “Para conseguir el éxito, tienes que prepararte, porque el éxito no llega así como así. No sé si hemos hecho lo suficiente en los últimos diez años para llegar a donde queremos llegar. La India tiene por delante un gran futuro, y la directiva dice que somos un gigante colosal. Todo esto está muy bien, ¿pero qué hemos hecho para prepararnos para el éxito? Nos encontramos en el puesto 171 [en la última edición de la Clasificación Mundial FIFA/Coca-Cola]. Eso lo dice todo”.

Introducir cambios positivos a largo plazo es algo que Constantine ha procurado hacer en todos los equipos por los que ha pasado. Sus logros más recientes con Ruanda le permitieron incorporar a Lee Johnson como director técnico, y el inglés ocupa actualmente el cargo de seleccionador suplente. Constantine se siente especialmente orgulloso de esta incorporación, no en vano fundó la Asociación de Entrenadores Británicos en el Extranjero para promocionar el trabajo de los técnicos británicos que ejercen su oficio fuera del Reino Unido. ¿Es cierta esa opinión general que apunta a que los británicos no quieren trabajar en el extranjero, porque prefieren la “comodidad del hogar”?

Británicos por el mundo
“Hay unos 120 entrenadores británicos trabajando en todo el mundo”, explica Constantine. “Yo creo que los técnicos británicos sí salen al extranjero, pero a los 'grandes' les cuesta irse al extranjero porque los contratos que les ofrecen en Inglaterra son mucho mejores, y lo normal es querer quedarse en casa. Si se fija, en las principales ligas del mundo no hay demasiados entrenadores ingleses, pero encontramos bastantes en ligas inferiores”.

Constantine es uno de esos técnicos que no trabajan en equipos de relumbrón. Sin embargo, acaparará la atención del fútbol internacional si la India consigue superar el enfrentamiento a dos partidos contra Nepal. Si así fuera, pasaría a la segunda ronda de la clasificación de la AFC, en la que entrarán en competición los grandes continentales, Irán, Australia, República de Corea y Japón.

“En mi opinión, tenemos que mirar hacia el futuro”, añade Constantine. “Lo pasado, pasado está. Debemos cambiar unas cuantas cosas. Creo que cuento con el respaldo de la AIFF para efectuar esos cambios y soy optimista sobre el futuro: dentro de un par de años, no estaremos donde ahora”.

Para la disputa del partido de ida se ha elegido un recinto modesto, el Estadio de Atletismo Indira Gandhi de Guwahati, lo que significa que menos de un tercio del ingente público que presenció aquel choque contra Japón de 2004 podrá asistir al encuentro con Nepal. Las esperanzas futbolísticas de la segunda nación más poblada del planeta descansan sobre los hombros de Constantine y su selección. El técnico confía en que el ambiente que creen los 30.000 espectadores valga por 1.200 millones.

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