Copa Mundial de la FIFA™

El largo camino a la gloria empieza con un pequeño paso

© Others

El camino de Oceanía rumbo a la Copa Mundial de la FIFA Rusia 2018™, que consta de cuatro etapas, empezará el lunes en el idílico paraje del Centro Loto-Tonga Soka de Tonga. La sede de la asociación nacional del país, situada en la isla principal, Tongatapu, pondrá el marco a la competición en la que se batirán Samoa Estadounidense, Islas Cook, Samoa y la nación anfitriona. Al lugar lo separa un mundo, en todos los sentidos del término, del país que recibirá a 32 naciones a mediados de 2018, pero este torneo organizado en Nuku’alofa supone para estas cuatro selecciones la gran oportunidad de hacer realidad sus sueños. 

Los contrincantes se enfrentan por un único pase a la segunda ronda, donde esperan otras siete naciones de la OFC, Fiyi, Islas Salomón, Nueva Caledonia, Nueva Zelanda, Papúa Nueva Guinea, Tahití y Vanuatu. La segunda fase será valedera además como campeonato continental, lo que significa que en ella también estará en juego la clasificación para la Copa FIFA Confederaciones Rusia 2017.

Aparte de este importantísimo premio, las naciones que ocupen los seis primeros puestos de la tabla avanzarán a la tercera ronda, que se disputará con formato de eliminatorias a partido doble, en casa y a domicilio. A partir de ahí, la nación de la OFC que gane esta fase, se enfrentará a un rival de Sudamérica por el billete a Rusia 2018. De momento, sin embargo, la batalla por la gloria regional tendrá lugar a lo largo de tres jornadas y concluirá el viernes.

Los favoritos
*Samoa *se ha revelado en todo momento como el tapado más importante de este cuarteto, tanto en los escenarios internacionales como en el fútbol de clubes. Samoa, la más poblada de las cuatro naciones, se aupó al primer puesto hace cuatro años, mientras que sus clubes suelen hacer lo propio en la Liga de Campeones de la OFC, que posee un formato regional muy parecido. No obstante, en 2011, incluso con la ventaja de jugar en casa, el avance de Samoa a la segunda fase peligró hasta los instantes finales de sus tercer y último partido, lo que indica que la brecha está cerrándose en la región del Pacífico. En esta ocasión, el relativamente inexperto equipo de Samoa ha recibido un gran impulso con el regreso a las competiciones internacionales de su delantero estrella, Desmond Fa’aiuaso.

Los aspirantes
*Samoa Estadounidense *se convirtió en una de las mayores sorpresas de toda la campaña de clasificación para la Copa Mundial de la FIFA Brasil 2014. Diez años después de su histórica derrota, la selección consiguió la primera victoria internacional de su historia y estuvo a punto de pasar a la siguiente fase. En esta ocasión, el equipo ha disfrutado de una larga estancia de preparación en Estados Unidos a las órdenes de Larry Mana’o, el ayudante del seleccionador en 2011, y tiene todo el aspecto de haber mejorado enormemente con la incorporación de varios jugadores afincados en Estados Unidos.

*Islas Cook *también ha seguido unos preparativos intensos bajo la batuta de su joven seleccionador, el galés Drew Sherman. Su grupo de jugadores pertenecientes a la liga nacional lleva entrenándose varios meses, mientras que su contingente afincado en Nueva Zelanda se ha preparado separadamente. Hace cuatro año, Islas Cook, una de las naciones con menos habitantes del mundo, vivió una campaña plagada de altibajos y, sin embargo, siguió mostrándose muy competitiva.

La nación anfitriona, *Tonga, *parece la peor preparada del cuarteto, aunque a su favor tendrá la ventaja de jugar en casa. La semana pasada, el equipo puso fin a su larga ausencia de los escenarios internacionales, pero sufrió una derrota por 5-0 a domicilio contra Fiyi. En el lado positivo, los integrantes de la selección se conocen bien, pues muchos de ellos proceden del sempiterno campeón nacional, el Lotoha'apai United.

Jugador a seguir *
*
El delantero Ramin Ott, de 29 años de edad, que se prepara para disputar su tercera campaña en el Mundial de la FIFA, se convirtió en un hombre decisivo hace cuatro años y destacó sobre todo con el gol anotado en la primera victoria internacional de los suyos. En esta ocasión, Ott, quien sirvió en el ejército de Estados Unidos, portará el brazalete de capitán.

Números que hablan*
*1: cuando estos cuatro equipos se enfrentaron hace cuatro años, tan sólo se registró la diferencia de un gol en los seis partidos disputados, un dato que indica lo igualada que se encuentra la competición en esta región.

Hemos oído
“Este equipo es muy diferente al de 2011. Hace cuatro años, el equipo era fuerte pero no metía ruido. El de este año sigue siendo muy bueno y además se deja oír alto y claro”, Larry Mana’o, seleccionador de Samoa Estadounidense.

Explora este tema

Notas recomendadas