Fútbol Mundial

Grzegorz Lato, el hijo pródigo polaco

Grzegorz Lato of Poland
© imago images
  • Sorprendió al ganar de la Bota de Oro adidas en Alemania 1974
  • Lideró a Polonia a dos bronces en la Copa Mundial de la FIFA
  • El antiguo extremo cumple 70 años

Gerd Muller era el claro favorito a la Bota de Oro adidas en la Copa Mundial de la FIFA Alemania 1974™, seguido de Johan Cruyff, Giorgio Chinaglia, Jairzinho, Jupp Heynckes, Gigi Riva, Mario Kempes, Dusan Bajevic, Roberto Boninsegna y Roland Sandberg, por mencionar solo los diez más destacados.

Grzegorz Lato ni siquiera figuraba en la lista de 25 nombres publicada en vísperas del torneo por una de las principales casas de apuestas. Después de todo, Polonia tenía pocas probabilidades de superar un Grupo 4 en el que también estaban encuadradas Argentina e Italia. Además, Lato era extremo y solo había visto puerta tres veces en 12 partidos internacionales, en comparación con las 64 de Muller en 54 encuentros y las 35 de Riva en 40.

Sin embargo, tres semanas después de materializar una dupla en la victoria de Polonia ante Argentina por 3-2 en su primer partido, disputado en el Neckarstadion, Lato se hizo con la posesión en su campo y aprovechando su vertiginosa velocidad dejó atrás a dos brasileños para transformar un soberbio gol en el Olympiastadion.

Así, y contra todo pronóstico, Polonia terminó tercera y su dorsal número 16 emuló a otros máximos anotadores del certamen como Sandor Kocsis, Just Fontaine, Eusebio y Muller.

“Estuvo imparable en ese torneo”, declaró años después Kazimierz Gorski, técnico de Polonia en Alemania 1974. “Una máquina. Todos sabíamos de lo que era capaz, pero nuestros rivales no tenían ni idea de lo que les esperaba. Su velocidad los asustó”.

“En uno de sus goles [contra Argentina] robó el balón de un lanzamiento [de puerta] y marcó. Un gol salido de la nada. Era especialista en eso, robar el balón”.

“Y en jugadas a balón parado, [nuestros oponentes] buscaban siempre a nuestros jugadores y delanteros más altos. Lato no era muy alto, pero tenía ese instinto de goleador, ese deseo de aprovechar cualquier balón perdido y cabecearlo”.

Puede que al mundo le sorprendieran las proezas de Lato. Al fin y al cabo, solo había saltado una vez al campo, como suplente, en el triunfo de los suyos en el Torneo Olímpico de Fútbol Masculino de Múnich 1972. No así en Polonia. En 1969, cuando apenas contaba 19 años, el Stal Mielec, de la segunda división del país, suscitó una gran polémica al ofrecer a Lato una casa y un choche si firmaba con el club.

La prensa criticó duramente el fichaje, pero nuestro protagonista respondió con su buen hacer sobre el césped. Gracias al estímulo de su rubio y bigotudo as, el Stal no tardó en ascender a la Ekstraklasa e, increíblemente, en la temporada 1972/1973 conquistó el título de liga por primera vez en su historia, con Lato como máximo anotador del campeonato. Y tras terminar entre los tres primero en las cuatro campañas siguientes, la formación sumó una segunda corona en junio de 1976.

Al mes siguiente, Polonia alcanzó su segunda final consecutiva del Torneo Olímpico de Fútbol Masculino, donde, a pesar de la diana de Lato, cayó por 3-1 a manos de la República Democrática de Alemania. El ariete, nacido en Malbork, anotó dos tantos en [Argentina 1978](https://www.fifa.com/worldcup/archive/argentina1978/). Allí los suyos se proclamaron líderes de un grupo en el que también estaba la vigente campeona mundial, la República Federal de Alemania, antes de quedar fuera en la segunda fase de grupos. Ya en [España 1982](https://www.fifa.com/worldcup/archive/spain1982/), y pese a sus 32 años, volvió a impresionar mientras su selección se hacía con el tercer puesto.

Con todo, a Lato se le recuerda principalmente por Alemania 1974. El siguiente jugador que marcó más de seis goles en una Copa Mundial fue Ronaldo en Corea/Japón 2002. Asimismo, entre Chile 1962 y Sudáfrica 2010, Lato fue el único no delantero ganador de la Bota de Oro adidas.

Los hinchas de los clubes polacos son conocidos por su hostilidad, pero cuando Lato regresó a casa en 1974, fue unánimemente aplaudido en todos los estadios que visitó con el Stal Mielec, como le sucedió a Andrés Iniesta en España tras Sudáfrica 2010.

Grzegorz Lato ya no pertenecía únicamente al Stal, el único club polaco en el que militó. Se había convertido en un tesoro nacional, como indicaba su sobrenombre. ¿Cómo no aplaudir al “Jugador Favorito de Polonia”?

¿Sabías que...?

  • Desde mayo de 1974 y en poco más de un año, el extremo derecho sumó 18 goles en otros tantos partidos internacionales.
  • Al cumplir los 30, y ya autorizado a dejar Polonia, Pelé insistió al Cosmos de Nueva York para que lo incorporara al equipo, que ya tenía en plantilla a él mismo, Carlos Alberto, Franz Beckenbauer, Johan Neeskens, Francois Van der Elst y Giorgio Chinaglia. En última instancia, Lato decidió concluir su carrera en Bélgica, México y Canadá.
  • En el encuentro contra Italia de España 1982, Lato superó a Kazimierz Deyna como jugador con más internacionalidades de Polonia. Su plusmarca (100) se mantuvo imbatida durante 28 años y a día de hoy solo ha sido superada por Michal Zewlakow, Jakub Blaszczykowski y Robert Lewandowski.
  • Lato acumula diez goles en la Copa Mundial, una cifra que solo han rebasado siete futbolistas: Sandor Kocsis, Jurgen Klinsmann (ambos con 11), Pelé (12), Just Fontaine (13), Gerd Muller (14), Ronaldo (15) y Miroslav Klose (16).
  • Lato fue nombrado presidente de la Federación Polaca de Fútbol (PZPN) en 2008 y ocupó el cargo durante cuatro años, periodo en el que su país coorganizó la Eurocopa 2012.

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