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Sri Lanka cimenta el éxito a largo plazo

El fútbol rara vez figura en los titulares de las páginas deportivas de la prensa de Sri Lanka. Dicho honor corresponde invariablemente al críquet, que ha impuesto su coto privado en la nación insular con forma de lágrima ubicada al sur del subcontinente indio, próxima al Golfo de Bengala.

Sri Lanka es un país diverso étnica y culturalmente, debido en parte a su herencia histórica británica y portuguesa. Así, el fútbol ha echado raíces desde hace tiempo, pero el conflicto civil que vivió la nación durante casi 30 años lastró el desarrollo de un deporte que ahora, en el nuevo milenio, puede atisbar un interés considerable entre una población más joven.

Desde el pasado sábado, la atención del continente se ha centrado en la nación antaño conocida como Ceilán. La capital, Colombo, está albergando esta semana la Copa Presidente de la AFC (la tercera competición de clubes de Asia), donde el campeón de la liga nacional, el Sri Lanka Air Force SC, encarna las esperanzas del país anfitrión.

*Centrar la atención, una oportunidad *El representante esrilanqués inició su andadura en la competición el sábado, cobrando una ventaja inicial frente al Manang Marshyangdi nepalí antes de caer por 1-2. Su segundo compromiso en el grupo, contra el FC HTTU turcomano, supondrá probablemente un examen todavía más duro. Para el país, demostrar su competitividad en la escena internacional es importante, pero, en muchos aspectos, organizar con éxito el certamen podría tener un efecto más duradero.

“Sri Lanka necesita realzar la imagen de este deporte”, declara a FIFA.com el Presidente de la Federación Esrilanquesa de Fútbol, Ranjith Rodrigo, cuando le preguntamos por la importancia del torneo. “Al ser el críquet el deporte número uno en la región, tiene muchos partidos internacionales en Sri Lanka”.

“Es la primera vez que un club de Sri Lanka se ha clasificado para participar en este torneo, lo cual también se considera un éxito. Además, a otros equipos que compiten en nuestra propia liga les creará la impresión de que hay oportunidades para que nuestros clubes jueguen a un nivel más alto en la región asiática. Se trata de una ocasión de oro, y marca la pauta a los jóvenes aspirantes a futbolistas”.

*Construir el futuro *
La popularidad del fútbol entre la juventud de Sri Lanka, donde la Premier League inglesa goza de un seguimiento tremendo, está siendo aprovechada por el organismo rector del fútbol nacional. Su planificación a largo plazo, asimismo, contempla múltiples facetas de este deporte, incluido el fútbol femenino.

“El fútbol goza de popularidad entre los jóvenes de Sri Lanka, y hay una cantidad considerable de aficionados a la Premier League inglesa en el país que ven los partidos por la televisión de pago”, afirma Rodrigo. “Por tanto, igualar la popularidad del críquet será un plan a largo plazo”.

“El programa de desarrollo en las escuelas, con 1.000 equipos escolares jugando, también ayudará a que [los jóvenes] sigan el fútbol con pasión. En general, nuestra selección nacional debería rendir bien para atraer a una base de aficionados, lo cual no es imposible”, añade.

“El fútbol femenino también se está desarrollando ahora en todas sus categorías. Especialmente, en más de 100 colegios las chicas han empezado a jugar al fútbol como deporte incluido en el plan de estudios. Asimismo, la primera liga de fútbol femenino de la historia, que se jugó el mes pasado, aumentará su popularidad en el futuro”, prosigue Rodrigo.

A las órdenes de su nuevo seleccionador, el serbio Nikola Kavazovic, el próximo reto para Sri Lanka en categoría absoluta será el Campeonato del Sur de Asia 2015, seguido por la fase de clasificación para la Copa Mundial de la FIFA Rusia 2018™. Y Rodrigo confía en que el desarrollo de los juveniles pronto empiece a dar frutos en categoría sénior.

“Ahora tenemos combinados sub-17, sub-20 y sub-23 que nutren a nuestra selección absoluta. Esos equipos, esperamos, obtendrán resultados y, como consecuencia de ello, esperamos gozar de una afición más numerosa y de una mayor popularidad”, concluye.

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