Dieciséis nombres, un sueño
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El pasado fin de semana resultó ser una fecha bisagra para el Torneo Olímpico de Fútbol masculino Pekín 2008. Y es que, si bien restan cuatro meses para el saque inicial, la clasificación de Nigeria en el torneo de África terminó por definir el cuadro de participantes masculinos. A continuación, para que no pierdas detalle alguno, FIFA.com hace un recuento de las distintas competiciones clasificatorias alrededor del planeta y te presenta a quienes pelearán por el oro entre el 6 y el 24 de agosto.

China, tierra de gigantes
A diferencia de lo ocurrido en Atenas 2004, la mayoría de las grandes potencias estarán presentes en la cita de Pekín. El primer continente en definir sus representantes fue Sudamérica, que utilizó el torneo clasificatorio Sub-20 de enero de 2007 como trampolín olímpico. Y en Paraguay, brasileños y argentinos acapararon los primeros puestos. Eso sí: el equipo liderado por Alexandre Pato se adjudicó el título holgadamente, mientras que los Albicelestes, ganadores de la medalla dorada hace cuatro años, le quitaron el pasaje de las manos a Uruguay con un tanto agónico de Lautaro Acosta en el último partido.

Así, nombres como Juan Román Riquelme, Lionel Messi, Kaká y Pato podrían ser parte de la acción el próximo mes de agosto.

Pero los candidatos no llegan sólo desde Suramérica. En África, donde terminó de jugarse en marzo de 2008, Nigeria, Costa de Marfil y Camerún también ganaron sus pasajes. Los nigerianos se quedaron con la medalla dorada en Atlanta 1996 y los cameruneses en Sydney 2000, por lo que a nadie debe sorprender que vayan a China a ratificar su poderío en competiciones juveniles. Costa de Marfil, con el antecedente inmediato de la Copa Mundial de la FIFA Alemania 2006, también será un rival de temer.

En Asia, donde China juega en condición de anfitrión, tampoco se produjeron sorpresas: Australia, Japón y la República de Corea repetirán su presencia al igual que en Atenas, aunque los Socceroos lo hacen por primera vez fuera de Oceanía. La competencia se realizó en noviembre de 2007 y no fue para nada sencilla, ya que todos se hicieron con sus pasajes recién en la última jornada. Los australianos, dirigidos por Graham Arnold, debieron sufrir y terminaron por clasificarse al eliminar nada menos que a Irak, semifinalista en Grecia cuatro años atrás. Japoneses y coreanos, a su vez, ya han manifestado su interés por contar con jugadores más experimentados para aspirar a un lugar en las instancias finales.

¿Otra presencia esperada? La de Nueva Zelanda, que sin sus vecinos australianos en el medio, se impusieron sin problemas en el hexagonal final disputado en Fiji en marzo pasado.

Italia va por más, México sorprende con su ausencia
En Europa, como no podía ser de otra manera, la selección Sub-21 de Italia volvió a decir presente. Aunque debió sufrir: salió tercera en su zona y apenas se impuso en una repesca, por penales, al combinado de Portugal. Los Azzurri se quedaron con la medalla de bronce en Atenas, y ahora viajan a China acompañados por Bélgica, Serbia y Holanda, campeón del torneo continental, que vuelve a la cita olímpica tras 56 años de ausencia.

En CONCACAF, por el contrario, se produjo la sorpresa más resonante: México, campeón mundial sub-17 en 2005, no logró superar la competencia preliminar y cedió su lugar a Estados Unidos y Honduras, inesperado y flamante campeón. El Tricolor padeció el golpe, lo que quedó demostrado con la destitución de Hugo Sánchez como seleccionador tras su estrepitosa caída. Hondureños y estadounidenses, por su parte, repiten el menú presentado por la región en Sydney 2000.

Clasificados para Pekín 2008
CONMEBOL: Brasil y Argentina.
UEFA: Holanda, Bélgica, Italia y Serbia.
CAF: Costa de Marfil, Camerún y Nigeria.
OFC: Nueva Zelanda.
CONCACAF: Honduras y Estados Unidos.
AFC: Australia, Japón y la República de Corea.
Anfitrión: China.

* El sorteo se llevará a cabo el 20 de abril.