Semanas después de establecer un récord al conquistar su sexta Copa del Algarve en el sur de Portugal, Estados Unidos acude a la ciudad mexicana de Juárez como la gran favorita para lograr el pase al Torneo Olímpico de Fútbol femenino de Pekín. Este certamen clasificatorio, de diez días de duración y en el que participan seis selecciones, enviará dos representantes de la Zona Norteamericana, Centroamericana y Caribeña a los Juegos Olímpicos de 2008.

Las estadounidenses se han repuesto de la humillante derrota por 4-0 (la más abultada de su historia) que sufrieron ante Brasil en la Copa Mundial Femenina de la FIFA del año pasado, y son favoritas para el triunfo en la prueba regional, tras su reciente regreso al primer puesto de la Clasificación Mundial Femenina FIFA/Coca-Cola.

Estados Unidos, actualmente bajo la batuta de su nueva seleccionadora, la ex internacional sueca Pia Sundhage, no podrán contar con su capitana y figura más emblemática, Kristine Lilly, embarazada de su primer hijo. El combinado, en el que se aúnan juventud y experiencia, llegará a México con el objetivo de regresar a los Juegos Olímpicos y defender la medalla de oro conquistada en Atenas 2004.

"La semana de entrenamiento en Los Ángeles ha sido positiva, y el equipo afronta entusiasmado el reto que suponen los Juegos Olímpicos", ha declarado Sundhage. "Hemos probado cosas diferentes últimamente, tanto en el Torneo Cuatro Naciones celebrado en China como en la Copa del Algarve, y ahora debemos encontrar nuestra mejor alineación para estos clasificatorios".

Estados Unidos, que exhibe dos medallas de oro olímpicas en su palmarés y dispone de futbolistas de la talla de la goleadora Abby Wambach, Shannon Boxx y Heather O'Reilly, se cruzará con Jamaica y México en la fase de liguilla.

Al frente de las anfitrionas se hallan la delantera Maribel Domínguez y el veterano entrenador Leonardo Cuéllar. El conjunto verde fue el primero de un país de habla española en clasificarse para una Copa Mundial Femenina de la FIFA, en 1999. Después del tercer puesto obtenido en la Copa Oro Femenina de la CONCACAF 2002, se ha afianzado como tercer equipo de la zona, por detrás de las selecciones consideradas la flor y nata de la confederación: Estados Unidos y Canadá.

El competidor más modesto del grupo procede del Caribe. Las Reggae Girlz jamaicanas alcanzaron la última fase de la competición preliminar tras derrotar a las Bermudas, Dominica, y Antigua y Barbuda, y aspiran a convertirse en la revelación. Sus rivales no deberán confiarse ante ellas, ya que presentan un balance anotador de 27-0 en 450 minutos de fútbol ante sus tres adversarios de las rondas anteriores.

La confianza de las canadienses
En el Grupo B, Canadá es la favorita indiscutible. Las chicas de Even Pellerud han plantado cara a Estados Unidos y, en los últimos tiempos, le han disputado la supremacía regional.

Las figuras más destacadas y desequilibrantes de las campeonas de la Copa Oro de la CONCACAF 1998 será como siempre la artillera Christine Sinclair y la sensacional mediocampista Kara Lang.

"Nuestra convocatoria para el torneo de México es una interesante combinación de experiencia y jóvenes recién llegadas", ha explicado Pellerud. "Las jugadoras están más en forma que nunca, y nos sentimos muy bien preparados para esta competición. Después de las sesiones de entrenamiento y de haber jugado bastantes partidos internacionales este invierno, el equipo está impaciente por saltar al campo y clasificar a Canadá para el Torneo Olímpico de Pekín".

Sin embargo, la tarea de las norteamericanas no va a ser sencilla: primero tendrán que superar a Costa Rica y a Trinidad y Tobago. Las ticas accedieron a la fase final clasificatoria merced a su triunfo sobre Nicaragua en una eliminatoria a doble partido, mientras que las trinitenses vencieron a Surinam, San Vicente y las Granadinas, Granada y Puerto Rico.

Los dos primeros de ambos grupos se medirán en semifinales, y los finalistas se clasifican para el Torneo Olímpico de Fútbol femenino que se celebra en agosto en Pekín, en calidad de representantes de la CONCACAF. Ya se conocen los nombres de nueve de las doce selecciones que estarán en Extremo Oriente: Japón, RPD de Corea y China (país organizador) como representantes de Asia, Argentina en representación de Sudamérica, Nigeria por África, y Alemania, Noruega y Suecia por Europa. Nueva Zelanda será el único equipo de Oceanía.

Brasil y Ghana se enfrentarán por el último pasaporte a China.

Competición preliminar de la CONCACAF 2008 para Pekín 2008:
Grupo A

04.02 - MÉXICO-JAMAICA
04.04 - ESTADOS UNIDOS-JAMAICA
04.06 - MÉXICO-ESTADOS UNIDOS

Grupo B
04.02 - TRINIDAD Y TOBAGO-CANADÁ
04.04 - COSTA RICA-TRINIDAD Y TOBAGO
04.06 - CANADÁ-COSTA RICA

Semifinales
04.09.08
Ganador A-Segundo B
Ganador B-Segundo A

Final
12.04.08