Copa Mundial de la FIFA Rusia 2018™

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14 junio - 15 julio

Copa Mundial de la FIFA™

Ikeme: "En el autocar de Nigeria, todo el mundo canta"

Carl Ikeme, Wolverhampton Wanderers goalkeeper
© Getty Images

Casi 5.000 kilómetros separan la ciudad nigeriana de Onitsha y Birmingham (Inglaterra). Ésta es la distancia que recorrió el padre de Carl Ikeme para recibir la educación universitaria que tanto deseaba. Poco más de 30 años después, su hijo ha desandado los pasos del padre para defender la portería de las Súper Águilas.

Con un ambiente totalmente diferente al que está acostumbrado en el vestuario y entre la afición de su club, el guardameta del Wolverhampton Wanderers está viviendo una experiencia muy enriquecedora con su selección nacional, como acaba de explicar a FIFA.com antes del clasificatorio para la Copa Mundial de la FIFA 2018™ que el domingo enfrentará a Nigeria y Suazilandia. 

El titular de la portería de Nigeria nos habla de lo que sintió al suceder al legendario Vincent Enyeama, la sensación ser un recién llegado y la impresión que le causó regresar a sus raíces.

Berti Vogts lo convocó para la selección de Nigeria en 2007 y, sin embargo, no ha debutado con el equipo hasta este año. ¿Qué ha pasado? *
*
Me invitaron a la selección, pero me lesioné antes de la concentración y no pude acudir. Tuve la mala suerte de no haber podido estrenarme un poco antes de sufrir la lesión. Pero creo que las cosas pasan por algo; es decir, que no era mi hora de entrar en la selección. He debutado cuando tenía que debutar.

*Han pasado siete años y medio. ¿Alguna vez llegó a pensar que había perdido el tren? *
Jamás he pensado que se me hubiera escapado ningún tren. Durante un tiempo jugué con regularidad y notaba que estaba haciéndolo bastante bien. Entonces pensé que recibiría la llamada. No obstante, lo raro fue que me llegó la convocatoria justo cuando había jugado un único partido en toda la temporada. Me pareció un momento extraño para que sucediera. Por eso me sorprendió tanto.

*¿Cómo fue el momento en el que recibió la llamada? *
Pues, básicamente, el club me llamó por teléfono para preguntarme si me interesaba hablar con el seleccionador. Como es lógico, respondí que sí. Entonces llamé al seleccionador Sunday [Oliseh] y charlamos un rato. Me comunicó que estaba pensando en incluirme en la siguiente convocatoria y eso fue todo. Me dije a mí mismo: 'bueno, quién sabe, puede que te convoquen o puede que no', pero a la semana siguiente ya me habían incluido en la lista. Durante la conversación, me explicó sus planes. Lógicamente, como acababa de acceder al cargo, me comentó su filosofía y sus ideas para ponerlas en práctica. Sólo quería saber si yo estaba interesado y explicarme qué objetivos perseguía con la selección.

*¿Qué sintió cuando entró por primera vez en el vestuario de Nigeria? *
Una sensación rara, la verdad, porque ya no soy ningún niño. No conocía a muchos de los jugadores. No diría que fuera angustiante, pero me sentí como en el primer día de colegio. Tratas de conocer a la gente y de relacionarte con todos, pero al mismo tiempo también intentas impresionar a los entrenadores y demostrar a todo el mundo que tienes derecho a estar allí.

*¿Existe una gran diferencia entre el ambiente del vestuario de Nigeria y el de los clubes en los que usted ha militado en Inglaterra, o en términos generales es parecido? *
Es muy diferente. En las concentraciones de Nigeria se canta y se baila mucho, especialmente de camino a los partidos. Todos cantan en el autocar. El ambiente es muy distinto al del autocar del club en Inglaterra, donde la mayoría de los compañeros van muy callados, escuchando su propia música. En el autocar de Nigeria, todo el mundo canta y baila de camino al partido.

*¿Se une al coro? *
¡Por supuesto! No te queda otro remedio. Te arrastran de los auriculares si no lo haces.

*¿Esa alegría se deja sentir también en las gradas? *
Los aficionados son fantásticos. Cantan y bailan, y los oyes durante todo el partido. Cuando miras a las gradas después del partido, los ves todavía bailando, cantando, vitoreando, especialmente si hemos ganado. Parece más bien un día de carnaval. Es muy diferente jugar en Inglaterra, donde la atmósfera parece más tensa por las rivalidades entre los aficionados y otras cuestiones. Son experiencias distintas, pero disfruto por igual.

*¿Le ha resultado difícil sustituir al legendario Vincent Enyeama? *
Yo no diría difícil. En todo momento he sido consciente de que Vincent ha sido el número 1, el capitán y un portero increíble para Nigeria, puede que uno de los mejores porteros africanos de la historia. Yo no quiero imitar a nadie. Quiero hacer las cosas a mi manera y dar lo mejor de mí mismo. Sé que la gente siempre compara a los porteros, pero yo sólo trato de concentrarme en mi trabajo y de hacerlo lo mejor posible para Nigeria.

*Su debut contra Tanzania debió de ser un sueño para usted. Tras el partido recibió los elogios de Vincent, Sunday y otros grandes futbolistas como Jay-Jay Okocha y Kanu. ¿Qué sintió al oír todo aquello? *
Fue una especie de locura, la verdad. Siempre he sabido lo importante que es el fútbol en Nigeria, pero, hasta que jugué con la selección, no conocía bien la pasión con la que lo viven los nigerianos y lo mucho que significa para ellos. Especialmente lo noté en los dos primeros partidos. ¡Gracias a Dios me salió todo bien! Los elogios de leyendas y antiguos jugadores me sirvieron para aclimatarme y para sentirme aceptado como uno más.

*¿Diría que su experiencia con Nigeria lo ha cambiado como persona? *
Para mí, lo más importante ha sido el enorme orgullo que siente mi familia en estos momentos. Están todos contentísimos. Ese orgullo que toda mi familia de Nigeria tiene porque represento a nuestro país hace que sienta muy a gusto. Mi abuelo falleció hace unos años, y me emocionó vestir la camiseta de la selección nigeriana sabiendo que él estaba mirándome desde arriba. La experiencia te proporciona una gran seguridad en ti mismo, porque te das cuenta de que juegas en el fútbol internacional contra algunos de los mejores futbolistas del mundo, de que puedes jugar a este nivel. Especialmente si lo haces bien, te proporciona mucha fe en tus propias fuerzas y una gran inyección de moral. Contamos con grandes talentos en la selección. Cuando juegas junto a [John Obi] Mikel o [Ahmed] Musa, te llena de confianza poder decir que compartes equipo con toda esa gente y que te encuentras entre la élite. Además, tienes un nuevo objetivo: seguir formando parte del combinado nacional.

*Aunque usted siempre se ha sentido nigeriano, ¿la experiencia de formar parte de la selección lo ha acercado más a sus raíces? *
Sin duda alguna. Siempre he estado muy unido a la parte nigeriana de mi familia. Siempre me he sentido nigeriano y, cuando la gente me pregunta, respondo que mis padres son de Nigeria. Sin embargo, supongo que formar parte de la selección y, con suerte, viajar más a menudo al país en el futuro me acercará mucho más a nuestra cultura. No es fácil vivir plenamente la cultura nigeriana cuando te crías en Inglaterra; por eso, visitar Nigeria más asiduamente me pondrá mucho más en contacto con ella. Estoy deseando pasar más tiempo en el país. De hecho, prefiero disputar partidos internacionales en Nigeria que en Europa. La sensación que te producen el ambiente y el calor de los aficionados es mucho más intensa.

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