Copa Mundial de la FIFA Rusia 2018™

14 junio - 15 julio

Copa Mundial de la FIFA™

Sonrisas y lágrimas en Polinesia

© Others

La competición preliminar oceánica para la Copa Mundial de la FIFA Rusia 2018™ empezó por todo lo alto, con resultados ajustados y un incremento significativo en el nivel de juego con respecto a hace cuatro años. En última instancia, la clara favorita se llevó el gato al agua, aunque por la mínima. Y es que el formato de esta Fase 1 (el mejor a tres partidos) no daba mucho margen de error.

Al término del torneo, las tres primeras quedaron igualadas a seis puntos, si bien Samoa arrebató el liderato a Samoa Estadounidense por un solo tanto de diferencia. Además, para añadir un plus de emoción, la identidad del vencedor permaneció en el aire hasta los últimos compases del último encuentro. En la jornada de clausura, Islas Cook sólo necesitaba un punto para eliminar a Samoa. Sin embargo, su derrota por 2-0 a manos de Samoa Estadounidense no benefició a ninguno de los dos contrincantes, para alegría de los nerviosos jugadores de Samoa, que siguieron con atención cada entrada y cada ocasión de gol en la banda del estadio Centro Loto-Tonga de Tonga.

Samoa pasa así a la siguiente ronda, donde quedará encuadrada en el Grupo A junto a Tahití, actual campeona de la OFC; Nueva Caledonia, subcampeona en 2012; y Papúa Nueva Guinea, que está experimentando un desarrollo vertiginoso. La Fase 2 tendrá un doble cometido, ya que también servirá como Copa de Naciones de la OFC. Por lo tanto, para las ocho selecciones en liza estarán en juego además la corona continental y la participación en la Copa FIFA Confederaciones Rusia 2017.

La ganadora                                                 *
*
Samoa
parecía abocada a una inesperada eliminación tras sufrir un inusitado revés por 1-0 ante un rival polinesio, Islas Cook. El combinado realizó una preparación modesta, pero aun así logró su objetivo, eso sí, con una gran dosis de suerte. Su dinámica y rauda delantera, con el eterno Desmond Faaiuaso, el recién llegado Andrew Mobberley y Silao Malo, fue una amenaza constante y sus dianas resultaron decisivas.

Las aspirantes
Samoa Estadounidense mostró, junto a Islas Cook, una notable mejora potenciada por la incorporación de jugadores afincados en el extranjero. Para la segunda clasificada, el torneo fue un éxito en todos los aspectos, excepto en el escalafón final. Samoa Estadounidense alineó a varios futbolistas que desempeñan su oficio en Estados Unidos, con un impresionante juego al toque en el mediocampo. Así las cosas, ha quedado claro que sus días de recibir abultadas goleadas han quedado en el olvido.

*Islas Cook *también puede sentirse orgullosa de sus logros, entre los que se cuenta su primera victoria en la competición preliminar ante una asociación miembro [su único triunfo hasta ahora se había producido de camino a Sudáfrica 2010, contra Tuvalu, que no es miembro de la FIFA]. Con todo, sin duda lamentará que dejó escapar la cabeza de la tabla en el último suspiro. Islas Cook posee un combinado bien organizado que, bajo la batuta del galés Drew Sherman, no concedió ni un solo gol hasta los treinta minutos finales del torneo. E incluso entonces, hizo falta un deslumbrante cañonazo a larga distancia para poner punto final a su perfección defensiva. Su rendimiento ha dejado patente una mejora drástica, teniendo en cuenta que se trata de uno de los países más pequeños del mundo y que de camino a Brasil 2014 tan sólo sumó un punto de los nueve posibles.

Tonga contó sus partidos por derrotas y sólo vio puerta una vez. Y aunque en ocasiones daba la sensación de no encontrar el ritmo, únicamente la mala suerte le impidió anotar más. A la anfitriona, que fue la única selección que no contó con jugadores afincados en el extranjero, le faltó algo de profundidad. En sus filas se encontraban el jugador más veterano del certamen, Kilifi Uele de nada menos que 40 años, y el más joven, Anthony Likiliki, de 15.

Jugador destacado
Desmond Faaiuaso (Samoa)

El perenne Faaiuaso, de 31 años, sigue siendo el arma de ataque más dinámica de Samoa y el líder del conjunto. Debutó en 2001, con 17 años, y a pesar del paso del tiempo, no ha perdido ni un ápice de su característica velocidad. De hecho, todavía juega con la misma garra y energía. Su influencia será decisiva para Samoa en la siguiente ronda.

Números que hablan…
2.
Victorias por cabeza cosecharon Samoa Estadounidense e Islas Cook, su mejor registro hasta la fecha en la competición preliminar de la Copa Mundial de la FIFA™. Islas Cook acabó así con su sequía en el certamen, mientras que Samoa Estadounidense ya había ganado un partido con anterioridad.

**La frase

**"Tenemos un equipo joven y con un poco más de experiencia y algunas incorporaciones lo haremos incluso mejor la próxima vez. Tengo mucha esperanza y grandes expectativas [de cara a la próxima edición]".

Larry Mana’o, seleccionador de Samoa Estadounidense.

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