Grupo A: Tres pesos pesados por un boleto directo

France's midfielder Paul Pogba (2L) vies with Sweden's forward Nabil Bahoui, defender Andreas Granqvist and midfielder Alexander Kacanikilic
© AFP

“Es un grupo sólido, compacto, con buenas naciones europeas”. Así resumió Didier Deschamps, seleccionador de Francia, el Grupo A. Además de sus Bleus, en esta liguilla figuran, notablemente, Países Bajos, tercero de la pasada Copa Mundial de la FIFA Brasil 2014™, y Suecia, campeona de Europa sub-21. Bulgaria, Bielorrusia y Luxemburgo completan un grupo complicado en el que un grande quedará eliminado a la fuerza.

Equipos
Países Bajos
Francia
Suecia
Bulgaria
Bielorrusia
Luxemburgo

El análisis
Deschamps desconfía especialmente a la hora de abordar los clasificatorios, porque dos de sus adversarios del Grupo A le traen malos recuerdos. En la competición preliminar de EEUU 1994 —última gran cita mundialista a la que faltaron los tricolores— Suecia y Bulgaria terminaron por delante del combinado francés, que tenía al ahora técnico como uno de sus pilares dentro de la cancha. Pero más aún que a los escandinavos, que se adjudicaron entonces el Grupo 6, los franceses deberían temer a los búlgaros, puesto que les privaron del billete mundialista en el último minuto del último encuentro de clasificación, el 17 de noviembre de 1993, en el Parque de los Príncipes de París. Francia únicamente necesitaba un punto para sellar su pasaporte, mientras que Bulgaria estaba obligada a ganar para poder viajar a Estados Unidos.

Éric Cantona puso a los suyos por delante de manera impecable en el minuto 32. Pero, cuando menos se esperaba, apareció Emil Kostadinov para empatar cinco minutos después en un saque de esquina, antes de fusilar a Bernard Lama mediante un disparo ajustado al larguero en el 89 del tiempo reglamentado y transformar así el sueño norteamericano de los Bleus en una pesadilla. “Somos unos burros…”, se había lamentado Deschamps. Veintidós años más tarde, en su entrada en liza en la campaña clasificatoria para Rusia 2018, el actual seleccionador francés y sus pupilos se esforzarán al máximo para pasar definitivamente aquella página gris de su historia.**

¿Sabías que…?
- Buenos augurios para los Oranje: con 28 puntos en su haber y una diferencia de goles de +29, la formación neerlandesa terminó con el mejor registro de la zona europea en las últimas eliminatorias al Mundial. También fue la primera selección del Viejo Continente, junto a Italia, que certificó su presencia en Brasil.

-* Una burla a Suecia que costó cara: *el partido de vuelta de la repesca de los clasificatorios del Campeonato Sub-21 de la UEFA, entre Suecia y Francia, disputado en octubre de 2015, tuvo un final rocambolesco. Tras su victoria en la ida (2-0), Francia se encontró enseguida con el marcador en contra, pero creyó haber conseguido la clasificación cuando Layvin Kurzawa marcó en el minuto 87 (3-1). El monegasco dio rienda suelta a su alegría y se metió con los suecos dirigiéndoles un saludo militar. Sin embargo, sus adversarios dieron la vuelta a la eliminatoria dos minutos más tarde (4-1), asegurando así su presencia en el certamen continental. Y entonces se divirtieron burlándose de Kurzawa, imitando su gesto dentro del campo y, luego, en los vestuarios... Y también en la conquista del título, en junio. Ahora los dos países se cruzarán en la categoría superior.

Estrenos de Bielorrusia: la primera victoria bielorrusa en un partido oficial se remonta a 1994, frente a Luxemburgo (2-0), con el que volverá a verse las caras en el Grupo A. Su segundo triunfo se produjo unos meses más tarde, ante Países Bajos (1-0), otro oponente de esta liguilla.

Números que hablan
7: Luxemburgo es el rival con el que Francia y Países Bajos se han medido más veces en la competición preliminar (en siete ocasiones).

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